Orbital ATK Cygnus Frachtschiff liefert Science Gear (und Goodies) zur Raumstation

Ein Orbital ATK Cygnus-Frachtschiff traf am frühen Donnerstag (24. Mai) in der Internationalen Raumstation ein, um mehr als 3 Tonnen Ausrüstung und Zubehör für die Wissenschaft zu liefern - und auch ein paar Leckerbissen für Astronauten.

Der NASA-Astronaut Scott Tingle nahm die unbemannte Cygnus-Raumsonde um 5:26 Uhr EDT (0926 GMT) mit dem Roboterarm der Raumstation. Es wurde etwa 3 Stunden später an den erdnahen Hafen des Unity-Moduls der Station angeschlossen. Das Raumfahrzeug ist mit 7.385 Pfund verpackt. (3.350 Kilogramm) wissenschaftlicher Experimente, Ausrüstung und Grundbedarf, wie Kleidung und Nahrung, für die Besatzung der Expedition 55 der Station. Aber es enthielt auch einige Extras für die Astronauten.

"Es gibt immer Leckereien an Bord", sagte Kirk Shireman, NASA-Programmleiter der Raumstation, Reportern, nachdem Cygnus in den Orbit gestartet war. "Wir versuchen, etwas zu fliegen, das jedes Crewmitglied mag. Ich bin mir sicher, dass es etwas gibt, auf das sie sich freuen können." [Siehe Fotos vom Start des Cygnus-Fahrzeugs in den Weltraum]

Orbital ATK startete die Cygnus-Raumsonde am Montag (21. Mai) von der NASA Wallops Flight Facility in Virginia mit einer Antares-Rakete (ebenfalls von der Firma gebaut). Es ist die neunte von 11 Frachtlieferungen für die NASA von Orbital ATK im Rahmen eines Nachlieferungsvertrags über 2,9 Milliarden Dollar. Dulles, Orbital ATK mit Sitz in Virginia, nannte diesen Cygnus den S. S. J. R. Thompson nach J. R. Thompson, einem NASA Veteran und Orbital ATK Manager, der letzten November starb.

Zu den von Cygnus gelieferten wissenschaftlichen Geräten gehört das Cold Atom Laboratory, das mit Hilfe von Lasern den kältesten Punkt im Universum auf der Station schaffen wird. Ein anderes Experiment beinhaltet einen Sextanten, um zu testen, wie das jahrhundertealte Navigationsinstrument benutzt werden könnte, um im Notfall in Raumfahrzeugen zu navigieren. Und ein Experiment namens "Biomolecule Extraction and Sequencing Technology" wird untersuchen, wie lange Weltraumflüge die DNA von Astronauten, Pflanzen und Mikroben beeinflussen.

Die Cygnus-Raumsonde wird bis Juli mit der Raumstation verbunden bleiben, wenn sie mit 3 Tonnen Müll beladen wird und in der Erdatmosphäre absichtlich verbrennen soll. Bevor es abbrennt, wird erwartet, dass das Raumfahrzeug im Rahmen seiner Mission mehrere winzige Satelliten, sogenannte CubeSats, stationieren wird, wie Vertreter von Orbital ATK sagten.

Orbital ATK ist eines von zwei kommerziellen Unternehmen mit NASA-Verträgen, die Fracht an die Internationale Raumstation im Rahmen des Programms Commercial Resupply Service 1 der Weltraumagentur liefern. Die andere Firma ist Hawthorne, SpaceX aus Kalifornien, die 14 von 20 geplanten Missionen mit ihren Dragon-Kapseln und Falcon 9-Raketen für die NASA geflogen hat, mit einem Vertrag von knapp über 3 Milliarden Dollar.

Die NASA hat auch Orbital ATK, SpaceX und Sierra Nevada Corp. ausgewählt, um die Raumstation unter ihrem neuen Programm Commercial Resupply Services 2 zu beliefern.

Die Internationale Raumstation ist derzeit Heimat von sechs Astronauten und Kosmonauten, die die Besatzung der Expedition 55 bilden. Neben Tingle gehören auch die NASA-Astronauten Drew Feustel und Ricky Arnold, die russischen Kosmonauten Oleg Artemyev und Anton Shkaplerov (der die Mission leitet) von Roskosmos und der japanische Astronaut Norishige Kanai.