Saturn Moon Enceladus ist die erste au├čerirdische "Wasserwelt" mit komplexen Organika

Aus der Tiefe des Saturnmondes Enceladus wurden zum ersten Mal komplexe organische Moleküle entdeckt, berichtete eine neue Studie.

Die Raumsonde, die demnächst starten soll, könnte herausfinden, was diese neue Entdeckung über die Lebenschancen innerhalb von Eismonden wie Enceladus aussagt, sagten die Forscher der Studie.

Der sechstgrößte der Saturnmonde, Enceladus, ist nur etwa 314 Meilen (505 Kilometer) im Durchmesser. Dies macht den Mond klein genug, um in die Grenzen von Arizona zu passen. [Fotos von Saturns Eismond Enceladus]

Im Jahr 2005 entdeckte die Cassini-Sonde der NASA Wasserdampffahnen und eisige Partikel, die aus Enceladus austraten, und enthüllte die Existenz eines riesigen Ozeans, der unter der gefrorenen Schale des Mondes verborgen war. Da es dort, wo es Wasser auf der Erde gibt, praktisch Leben gibt, deuteten diese Erkenntnisse darauf hin, dass es auch auf Enceladus Leben geben könnte.

Zuvor hatten Wissenschaftler in den Federn von Enceladus nur einfache organische (Kohlenstoff-basierte) Verbindungen mit jeweils weniger als etwa fünf Kohlenstoffatomen in der Größe entdeckt. Jetzt haben Forscher komplexe organische Moleküle vom Mond entdeckt, einschließlich einiger mindestens 15 Kohlenstoffatome in der Größe.

"Dies ist der erste Nachweis komplexer organischer Substanzen, die aus einer außerirdischen Wasserwelt stammen", sagte Leitautor Frank Postberg, ein planetarischer Wissenschaftler an der Universität Heidelberg, gegenüber ProfoundSpace.org.

Die Wissenschaftler analysierten Daten, die Cassini sammelte, als es in einer Wolke von Enceladus flog, sowie von dem Zeitpunkt an, als die Sonde den Saturn-E-Ring passierte, der aus Eiskörnern besteht, die aus Enceladus gespuckt wurden. Die Forscher fanden Eiskörner, die sowohl in der Wolke als auch in dem E-Ring mit komplexem organischem Material beladen waren.

Die Forscher vermuteten, dass diese organischen Materialien im Inneren des heißen, felsigen und fragmentierten Kerns von Enceladus gekocht wurden, was nach früheren Arbeiten darauf hinwies, dass Wasser durch seine Poren sickerte.

"Die organischen Stoffe werden dann zusammen mit dem heißen Wasser durch Hydrothermalquellen in den darüber liegenden kühleren Ozean injiziert", sagte Postberg. "Dann können sie an den Wänden aufsteigender Gasblasen nach oben zur Meeresoberfläche transportiert werden."

Postberg bemerkte, dass die meisten organisch geladenen Eiskörner, die die Forscher sahen, im Saturn E-Ring waren. Dies könnte darauf hindeuten, dass diese komplexen organischen Moleküle nicht innerhalb von Enceladus produziert wurden, sondern stattdessen von im Sonnenlicht ausgelösten chemischen Reaktionen im Raum stammen.

"Allerdings beobachten wir den höchsten Anteil dieser komplexen organischen Verbindungen im jungen, inneren E-Ring in der Nähe von Enceladus, verglichen mit dem alten, äußeren E-Ring weit weg von Enceladus", sagte Postberg. "Außerdem sehen wir die komplexen organischen Verbindungen auch direkt in der Wolke."

Die Forscher warnten, dass diese neuen Erkenntnisse keine eindeutigen Beweise für das Leben sind, da biologische Reaktionen nicht die einzigen potenziellen Quellen für komplexe organische Moleküle sind. Der nächste logische Schritt ist, bald nach Enceladus zurückzukehren "und zu sehen, ob es außerirdisches Leben gibt", sagte Postberg. "Nirgendwo sonst kann ein potenziell bewohnbarer Lebensraum außerirdischer Ozeane so leicht von einer Weltraummission untersucht werden wie im Falle von Enceladus."

Postberg fügte hinzu, dass die NASA und die Europäische Weltraumorganisation bereits Missionen, Europa Clipper und JUICE, haben, die im Jahr 2022 starten werden, um Europa und Ganymed, die eisigen Jupitermonde mit unterirdischen Ozeanen, zu besuchen. Diese Missionen werden auf diesen Welten nach Bewohnbarkeit suchen.

Die Wissenschaftler haben ihre Ergebnisse online am 27. Juni in der Zeitschrift Nature detailliert.