In Extinction Debate sind Dinosaurier und Science Writers die Verlierer

Seit Anfang der 1990er Jahre vor der mexikanischen Halbinsel Yucatan ein riesiger Krater entdeckt wurde, sind Wissenschaftler zunehmend davon überzeugt, dass ein Asteroid vor 65 Millionen Jahren die Dinosaurier vernichtet hat.

Wissenschaftsjournalisten haben diese Ansicht pflichtbewusst widergespiegelt.

Eine Tasche von Skeptikern hat das Szenario jedoch nie ganz gekauft. Andere Umweltfaktoren - vielleicht eine erhöhte vulkanische Aktivität oder ein langfristiger Klimawandel - spielten vermutlich eine Rolle, wie viele Experten vermuten. Eine Handvoll von Forschern glaubt, dass die Auswirkungen und das Aussterben nur minimal zusammengingen.

Wissenschaftsjournalisten und Schlagzeilenschreiber machen viel von diesen Geschichten auch.

In zwei separaten Papieren, die diese Woche veröffentlicht wurden, haben Forscher das Aussterben von Dinosauriern aus zwei verschiedenen Blickwinkeln betrachtet und völlig entgegengesetzte Schlussfolgerungen gezogen. Die Polarisierung der wissenschaftlichen Ansichten über das Thema - und seine flip-flopping Reportage - erreichte ein Extrem, nicht unähnlich der Präsidentschaftsdebatte der letzten Nacht.

David Penny von der Massey University in Neuseeland und Matt Phillips von der University of Oxford behaupten, dass der Tod von Dinosauriern mehrere Millionen Jahre vor der katastrophalen Asteroidenkollision begann.

Die Dinosaurier waren bereits im Niedergang, glauben Penny und Phillips, also war der Asteroid nur ein Nagel im Sarg.

Aber in der aktuellen Ausgabe der Zeitschrift GeologieEine Gruppe, angeführt von David Fastovsky von der University of Rhode Island, macht den umgekehrten Fall: Die Vielfalt der Dinosaurier-Typen erreichte ihren Höhepunkt um die Zeit des Einschlags des Asteroiden.

Etwas passiert

Es besteht kein Zweifel, dass der Einschlag des Asteroiden zu einem signifikanten Aussterben von Pflanzen und Tieren geführt hat, was die Kreidezeit der geologischen Aufzeichnungen beendete.

Wie genau sich das Massenaussterben auswirkt, ist mit Sicherheit nicht sicher - daher die weit verbreitete Spekulation.

Einige Studien deuten darauf hin, dass ein globaler Feuersturm viele oder die meisten Dinosaurier tötet, aber dieses Szenario ist nicht bewiesen. Oder eine Trümmerwolke, die in die Atmosphäre geschleudert wurde, hätte den Planeten über Monate oder Jahre abgekühlt, sagen viele Wissenschaftler, indem sie Pflanzen ausrotteten und einen Dominoeffekt auf die Nahrungskette erzeugten, der Jahrzehnte, vielleicht sogar Jahrhunderte anhielt.

Wie auch immer, der Fossilienbestand zeigt ein relativ schnelles Ende - ein paar Jahrtausende ist evolutionär ein Augenaufschlag - zu vielen Pflanzen und Tieren, einschließlich der Dinosaurierpopulation, die vor einer ungefähr 10 Kilometer breiten (10 Kilometer) Größe existierte. Der Weltraumfelsen hat den Yucatan Krater, bekannt als Chicxulub, ausgehöhlt.

"Wir stimmen völlig mit den Geophysikern überein, dass ein außerirdischer Einschlag das Ende der Kreidezeit markiert", sagte Penny in einer Erklärung, die diese Woche in Zeitungen und im Internet veröffentlicht wurde. "Aber nach 25 Jahren haben [Wissenschaftler] noch immer keinen einzigen Beweis dafür erbracht, dass dies der Hauptgrund für den Rückgang der Dinosaurier und der Pterosaurier war."

Die Idee wurde als neu vorgestellt. Aber es ist nicht.

Penny und Phillips haben keine neuen Beweise untersucht. Vielmehr berücksichtigten sie bestehende Beweise und die Methodik früherer Studien.

Sie schreiben, dass das "dogmatische Festhalten" an der Asteroid-Theorie des plötzlichen Todes für die gesamte Wissenschaftsgemeinschaft wie Scheuklappen gedient hat. Nur wenige Forscher untersuchen andere mögliche Ursachen, sagen sie.

"Ich sehe die Entdeckung des Asteroideneinschlags, der das Ende der Kreidezeit markierte, gleichzeitig als Höhepunkt und Tiefpunkt der Wissenschaft des 20. Jahrhunderts", sagte Penny.

"Herausragend", sagt Penny von der Entdeckung. "Aber es war auch ein tiefer Punkt, der dem Bericht der vermeintlichen N-Strahlen, der kalten Verschmelzung und der Vererbung erworbener Zeichen auf den Kissen der Hebammenkröte entspricht."

Das Argument wird in der Oktoberausgabe von Trends in Ökologie und Evolution.

Aufstieg von Säugetieren

Wie Penny und Phillips haben andere Wissenschaftler die verbreitete Ansicht in Frage gestellt, dass ein Asteroid die Hauptursache sei. Gerta Keller von der Princeton University behauptet, dass der Einfluss von Yucatan 300.000 Jahre zurückliegt Vor das Aussterben der Dinosaurier, was auf ein langsames Absterben nach dem Einschlag hindeutet. Andere Forscher bezweifeln jedoch ihre Methodik.

Das ganze Thema ist für Evolutionsbiologen wichtig, denn als die Dinosaurier die Szene verließen, konnten Vögel und Säugetiere gedeihen. Vögel, die meisten Experten glauben, sind direkte Nachkommen von Dinosauriern. Säugetiere verbreiteten und diversifizierten sich schnell, sobald die großen Raubtiere verschwunden waren.

Der Übergang wird als K-T-Grenze bezeichnet, als wissenschaftlicher Code für die Verschiebung zwischen den Kreide- und Tertiärperioden der geologischen Aufzeichnungen. Die Beweise liegen in einer verräterischen Erdschicht vor, die in vielen Teilen des Globus gefunden wurde.

Penny und Phillips rufen Wissenschaftler auf, fossile und genetische Beweise genauer zu untersuchen, um genauer zu bestimmen, wann der Rückgang der Dinosaurier begann. Andere Wissenschaftler weisen jedoch darauf hin, dass die Fossilienfunde für die Zeit uneinheitlich sind und dass es praktisch unmöglich ist, den Zeitpunkt von Ereignissen auf besser als Jahrhunderte oder Jahrtausende genau festzulegen.

Fortschritte bei der DNA-Analyse könnten helfen, argumentieren Penny und Phillips. Sie sagen, ein sorgfältiges Studium der Gene von lebenden Vögeln und Säugetieren, im Vergleich zu dem, was über ihre Vorfahren bekannt ist, könnte feststellen, ob sie sehr schnell nach dem Einschlag des Asteroiden entstanden sind - unterstützt die populäre Theorie. Wenn die evolutionäre Expansion gradueller würde, würde die vorherrschende Weisheit einen Schlag erleiden.

Die andere Ansicht

Benny Peiser, Professor für Anthropologie an der John Moores University in Liverpool, Großbritannien, moderiert den elektronischen Newsletter CCNet, der sich hauptsächlich mit Naturkatastrophen und Massensterben beschäftigt.Er hat die Berichterstattung über die beiden Ansichten in den letzten zwei Tagen genau verfolgt - Berichterstattung, die oft nur die eine oder andere Sichtweise aufzeigte und den Eindruck erweckte, sie sei schlüssig.

Peiser sagt, Penny und Phillips argumentieren "eine ziemlich veraltete geophysikalische Theorie", die als Gradualismus bekannt ist, die besagt, dass die Evolution immer langsam vor sich geht, das Ergebnis kleiner Modifikationen im Laufe der Zeit.

Peiser ist skeptisch gegenüber der Vorstellung, dass Dinosaurier und andere Arten über Millionen von Jahren ausgestorben sind.

"Die Schlüsselfrage des Massenaussterbens der K / T ... ist nicht, ob die Dinosaurier zu dem Zeitpunkt, als der Einschlag vor 65 Millionen Jahren stattfand, rückläufig gewesen sein könnten", schrieb Peiser gestern.

"Diese Frage ist weitgehend irrelevant, weil Arten nicht immer oder unvermeidlich jedes Mal aussterben, wenn ihre Anzahl abnimmt", sagt Peiser. "Kurz gesagt, es gibt keine zwingenden Beweise, die nahelegen, dass die Dinosaurier in jedem Fall ausgestorben wären, wenn der K / T-Einschlag nie stattgefunden hätte."

Die Verlierer

Nach einer Diskussionsrunde über die Penny und Phillips Zeitung, Fastovsky Geologie Artikel wurde Peiser und anderen bekannt, die seinem Newsletter folgen.

Fastovskys Team untersuchte den weltweiten Fossilienbestand der letzten paar Millionen Jahre der Kreidezeit und suchte gezielt nach möglichen Rückgängen von Dinosaurierarten vor dem Einschlag des Asteroiden. Stattdessen fanden sie eine beeindruckende Vielfalt an Überlebensstrategien und Verhaltensweisen.

Fastovsky und seine Kollegen sagen, dass frühere Studien, die vor dem plötzlichen Tod einen allmählichen Rückgang gezeigt hatten, falsch waren und typischerweise ausschließlich auf den Aufzeichnungen von nordamerikanischen Dinosauriern basierten.

Die Schlagzeilen von heute - einschließlich The Independent und The Melbourne Herald Sun - haben dazu geführt, dass Dinosaurier in ihren besten Jahren ausgelöscht wurden, als ob das eine frische Idee wäre.

Bei all dem Trubel sieht Peiser neben den Dinosauriern einen klaren Verlierer.

"Wieder einmal stehen wir vor einem Lehrbuchbeispiel für schlampige, unausgewogene und irreführende Wissenschaftsberichterstattung", schrieb Peiser heute. "Wenn die wissenschaftliche Berichterstattung auf diesem rutschigen Abhang weitergeht, könnte das Vertrauen der Öffentlichkeit in die Zuverlässigkeit der Wissenschaftsnachrichten auf das Niveau der politischen Berichterstattung fallen."