Wie alt ist das Universum?

Das Universum ist eine riesige Blase aus Raum und Zeit, deren Volumen sich erweitert. Innerhalb von Sekundenbruchteilen nahm das Volumen zu und wird dies auch heute noch tun.

Wie alt ist das Universum? Wie lange expandiert es schon? Woher wissen wir? Lange Zeit nahmen Astronomen die Erde an, und daher war das Universum zeitlos. Dass es immer hier gewesen war und immer sein würde.

Im 18. Jahrhundert begannen Geologen, Beweise dafür zu sammeln, dass die Erde möglicherweise nicht für immer existiert hatte. Vielleicht war es nur Millionen oder Milliarden Jahre alt. Vielleicht auch die Sonne oder sogar … das Universum. Vielleicht gab es eine Zeit, in der es nichts gab? Dann plötzlich Pop … Universum.

Es ist die Wissenschaft der Thermodynamik, die uns unseren ersten Einblick gab. Über weite Zeiträume bewegt sich alles in Richtung Entropie oder maximaler Unordnung. So wie sich ein heißer Kaffee abkühlt, wollen alle Temperaturen durchschnittlich sein. Und wenn das Universum unendlich alt wäre, sollte alles die gleiche Temperatur haben. Es sollte keine Sterne, Planeten oder uns geben.

Der brillante belgische Priester und Astronom George Lemaitre schlug vor, dass sich das Universum entweder ausdehnen oder zusammenziehen muss. Irgendwann, so vermutete er, wäre das Universum ein Infinitesimalpunkt gewesen – er nannte es das Uratom. Und es war Edwin Hubble, der 1929 beobachtete, dass sich entfernte Galaxien in alle Richtungen von uns entfernen, was Lemaitres Theorien bestätigte. Unser Universum erweitert sich deutlich.

Das heißt, wenn Sie die Uhr rückwärts laufen lassen und sie in der fernen Vergangenheit kleiner war. Und wenn Sie weit genug zurückgehen, gibt es einen Moment, in dem das Universum begann. Was bedeutet, dass es ein Alter hat. Die nächste Herausforderung… das Geburtsdatum des Universums herauszufinden.

1958 verwendete der Astronom Allan Sandage die Expansionsrate des Universums, auch bekannt als Hubble-Konstante, um zu berechnen, wie lange es sich wahrscheinlich ausgedehnt hatte. Er kam auf eine Zahl von ungefähr 20 Milliarden Jahren. Eine genauere Schätzung für das Alter des Universums kam mit der Entdeckung der kosmischen Mikrowellen-Hintergrundstrahlung; das Nachglühen des Urknalls, das wir in jede Richtung sehen, in die wir schauen.

Ungefähr 380.000 Jahre nach dem Urknall hatte sich unser Universum so weit abgekühlt, dass Protonen und Elektronen zusammen Wasserstoffatome bilden konnten. Zu diesem Zeitpunkt war es ein milder 3000 Kelvin. Mithilfe dieser und der Beobachtung der Hintergrundstrahlung und der Ausdehnung der Wellenlängen des Lichts durch die Expansion konnten die Astronomen berechnen, wie lange es sich ausgedehnt hat.

Nach ersten Schätzungen liegt das Alter des Universums zwischen 13 und 14 Milliarden Jahren. Die jüngsten Missionen wie die WMAP-Mission der NASA und das Europäische Planck-Observatorium haben diese Schätzung jedoch mit unglaublicher Genauigkeit verfeinert. Wir wissen jetzt, dass das Universum 13,8242 Milliarden Jahre plus oder minus einige Millionen Jahre ist.

Wir wissen nicht, woher es kam oder warum es entstanden ist, aber wir wissen genau, wie unser Universum ist. Das ist ein guter Anfang.

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