Der Nachtmars war der Erde am nächsten

Anmerkung der Redaktion: Am 27. August 2003 war der Mars näher an der Erde als jemals zuvor in der Geschichte der Menschheit. Der Autor Andrew Chaikin bat das Space Magazine, die Geschichte zu erzählen, wie er das Glück hatte, die Veranstaltung mit Don Parker, einem „hervorragenden Planetenfotografen und wunderbaren Kerl“, zu genießen, schrieb Chaikin. „Ich habe Don, einen pensionierten Anästhesisten aus Coral Gables, Florida, einige Wochen zuvor kennengelernt, als ich mit meinem Teleskop nach Florida gereist bin, um den vor dem Mars vorbeiziehenden Mond zu fotografieren, ein Ereignis, das als Okkultation bezeichnet wird. Ich hatte Dons Arbeit jahrzehntelang in der Zeitschrift Sky & Telescope gesehen, aber bis zur Bedeckung hatten wir uns nie getroffen. Ich hätte mir sicherlich nie vorgestellt, dass er genauso viel Spaß machen würde wie er, mit einem verzerrten, boshaften Sinn für Humor. Wir standen unter dem Mond und dem Mars und schlossen uns zusammen. Bald planten wir, dass ich zu ihm komme, um mich ihm am nächsten zu nähern. “

Don starb am 22. Februar 2015. In seiner Erinnerung ist hier ein Auszug aus Chaikins Buch A Passion for Mars.

Gute Fahrt, Don. Wir sehen uns auf dem Mars.

Auf Papier ist Don Parkers Lebensgeschichte ziemlich gewöhnlich: Er wurde 1939 geboren und wuchs in einem italienischen Viertel in Chicago auf. Er verbrachte einige Jahre in der Marine, besuchte die medizinische Fakultät und lebte schließlich mit seiner Frau Maureen und ihren Kindern in Florida, wo er als Anästhesist in einem Krankenhaus in Miami arbeitete. Wenn Sie sich seinen Lebenslauf ansehen, werden Sie nie etwas über sein anderes Leben erfahren, das von einer lebenslangen Besessenheit mit dem Mars geprägt ist. Als er 1953 als Teenager zu Invaders from Mars und War of the Worlds ging, baute er sein erstes Teleskop, einen 3-Zoll-Refraktor mit Linsen von Edmund Scientific und einem Körper aus einem Ofenrohr, das sein Vater für ihn besorgt hatte .

Er abonnierte das Sky & Telescope-Magazin und verfolgte die anhaltende Debatte darüber, ob die Kanäle auf dem Mars wirklich existierten. Das war eine Frage, die nur eine Handvoll professioneller Astronomen interessierte, aber Amateurbeobachter, wie diejenigen, deren Zeichnungen in der Zeitschrift abgedruckt waren, schienen auf dem Fall zu sein. Parker nahm es ernst, den Mars um 1954 selbst zu beobachten, als er versuchte, einen selbstgebauten Reflektor herzustellen, scheiterte jedoch, als er Probleme mit dem Spiegel hatte. Seine Tante Hattie kam an diesem Weihnachten zur Rettung, indem sie ihm einen Hundert-Dollar-Schein gab – damals ziemlich viel Geld -, mit dem er einen professionell gefertigten 8-Zoll-Spiegel kaufte. Mit Hilfe seines Vaters baute er das neue Teleskop zusammen und verwendete Rohrverbindungsstücke für die Montage.

Im Sommer 1956, als der Mars berühmt wurde, war er am Okular und machte eigene Zeichnungen, bis ein Staubsturm im September einen Großteil des Planeten verschlang, gerade als der Mars der Erde am nächsten kam. "Mars sah aus wie ein Spielball", erinnert sich Parker. „Da war nichts drauf. Es war sehr enttäuschend für mich. “ Zu der Zeit dachte er, das Problem liege an seinem Instrument. "Ich habe sogar den Spiegel aus dem Teleskop genommen", erinnert er sich. "Weißt du, was zum Teufel ist hier los?" Erst viel später, als Informationen über Marsstaubstürme in der Amateurastronomieliteratur auftauchten, wurde ihm klar, dass seine Sicht durch ein Ereignis auf dem Mars verdorben worden war.

Zu dieser Zeit war Parker in der High School und bald wurden Mars-Kanäle viel weniger wichtig als irdische Angelegenheiten. "Fußball und Blondinen waren mein Hauptfach", witzelt er. Dann ging es aufs College, und sein Teleskop stand unbenutzt in seinem hölzernen Unterstand im Hinterhof. Als es Zeit für sein Praktikum wurde, überzeugte er seine Frau Maureen, dass sie nach Florida ziehen sollten, damit er sein Interesse am Tauchen verfolgen konnte.

Unnötig zu erwähnen, dass er damals oder während seines Aufenthalts keine Zeit für Astronomie hatte. Dann kam ein Aufenthalt in der Marine, und in den frühen 1970er Jahren war er wieder in Florida, begann seine Karriere als Anästhesist und gründete eine Familie. Als sich Mars 1973 erneut näherte, hatte Parker sein Teleskop von Chicago heruntergebracht. Seine Eltern hatten ihn gebeten, es aus dem Hinterhof zu nehmen, damit sie ein Vogelbad nehmen konnten, und ein paar Monate später erinnert er sich: "Maureen sagte:" Kannst du das Ding aus der Garage holen? "

Er hatte jedoch nicht erwartet, dass es ihm draußen viel Gutes tun würde. Die übliche Weisheit war, dass Südflorida mit seinen Wolken und häufigen Stürmen ein schrecklicher Ort für Astronomie war. Aber in diesem Sommer fand er es anders heraus, als er sein Teleskop auf dem Mars trainierte. "Ich ging," Heilige Scheiße ". Es war einfach absolut stabil. Ich konnte es nicht glauben. "

Parker kehrte zu seiner alten Praxis zurück, Zeichnungen am Okular anzufertigen, um so viele Details wie möglich aufzuzeichnen. Er schickte einige seiner Arbeiten an Charles "Chick" Capen, einen Astronomen am Lowell Observatory in Arizona und Koordinator der Marsbeobachtungen für die Association of Lunar and Planetary Observers. Bald standen er und Capen in häufigem Kontakt und von ihm lernte Parker die neuesten Techniken für die Planetenfotografie.

In den 1970er Jahren war das ein zeitaufwändiger Prozess; Er verwendete professionelle Filme, die direkt bei Kodak bestellt wurden, und entwickelte sie mit speziellen, hochgiftigen Chemikalien, die für jede Sitzung mühsam vorbereitet werden mussten. Aber das wurde zu einem Teil seiner Lebensroutine: morgens ins Krankenhaus, nachmittags mit Maureen segeln, nachts am Teleskop sitzen und den Rest der Zeit seine Bilder entwickeln und drucken. Nach einem schönen Wochenende in Florida kehrt er zur Arbeit zurück und sagt: „Jeder würde mit einer schönen Bräune hereinkommen. Ich kam herein und sah aus wie ein Bettlaken. Achtundvierzig Stunden in der Dunkelkammer! Die Leute würden sagen: "Bist du krank?"

All diese Mühe hat sich gelohnt. Parkers Planetenfotos tauchten nun häufig in Sky & Telescope auf. Aber sie konnten immer noch nicht die Details aufzeichnen, die ein guter Beobachter am Okular sehen konnte. Bald lenkte ihn Chick Capen sanft zu ehrgeizigeren Marsbeobachtungsprojekten – insbesondere zu der anspruchsvollen Aufgabe, die nordpolare Eiskappe des Planeten zu überwachen. Parker und sein Amateurkollege Jeff Beish untersuchten die Kappe mit einem Messgerät, einem Filar-Mikrometer, das an ihren Teleskopen befestigt war, während sie im Mars-Frühling und Sommer schrumpfte. Beobachtungen, die bis in die frühen Jahre des 20. Jahrhunderts zurückreichen, zeigten, dass die Nordpolkappe immer mit der gleichen vorhersehbaren Geschwindigkeit schrumpfte, aber in den 1980er Jahren fanden Parker und Beish eine Überraschung: Die Kappe schrumpfte schneller und auf eine kleinere Größe als je zuvor Vor. Jahre bevor die meisten Menschen den Begriff „globale Erwärmung“ gehört hatten (und mehr als ein Jahrzehnt vor Beweisen aus der Mars Global Surveyor-Mission der NASA), hatten Parker und Beish Beweise dafür gefunden, dass er auf dem Mars stattfand.

Bald wurden ihre Beobachtungen durch verschiedene Arten von Daten anderer Astronomen verstärkt, eine Konvergenz, an die sich Parker als äußerst aufregend erinnert. "All dieses Zeug begann zusammen zu kommen", sagt Parker. „Die Staubsturmfrequenzen, die Wolkenstudienfrequenzen, die Polkappenscheiße. Und es ist fast besser als Sex. Und es kam von vielen verschiedenen Beobachtern, zu verschiedenen Zeiten. Es ist wirklich cool – wenn Sie in einer Wissenschaft sind und plötzlich etwas an seinen Platz fällt, das Sie nicht erwarten. Es ist wirklich ordentlich. Nichts ist besser als Sex, aber es ist nah. " Seine Arbeit mit Beish und anderen Beobachtern wurde später zu Parkers großer Zufriedenheit in der Fachzeitschrift Icarus veröffentlicht. Für Parker verkörpert es die Belohnungen all dieser Stunden am Okular. "Es ist der Nervenkitzel der Jagd", sagt er. "Das ist wirklich das einzige, was mich am Laufen gehalten hat. Hübsche Bilder zu machen ist in Ordnung und macht Spaß, aber wenn man das dreißig Jahre lang macht, trägt es sich nach einer Weile. Du hast ein hübsches Bild gemacht, du hast sie alle gemacht. "

In den 1990er Jahren wurden die Bilder jedoch sehr hübsch. Zum ersten Mal hatten Amateure Zugang zu elektronischen Kameras mit geladenen gekoppelten Geräten (CCDs), wie sie in NASA-Raumfahrzeugen und professionellen Observatorien verwendet werden. Um 1990 überzeugte der Amateurastronom Richard Berry Parker, in eine dieser neuen Kameras zu investieren, aber es fiel ihm schwer, sich daran zu gewöhnen. "Ich habe es angeschlossen", erinnert er sich. "Ich wusste nicht, was ich damit anfangen sollte. Ich hatte Angst davor. Also bin ich zurück zum Film gegangen. “

Einige Monate später kam Berry zu Besuch und zeigte Parker, was er vermisst hatte. Sie richteten Parkers 16-Zoll-Teleskop auf Jupiter und als das erste Bild auf seinem Computerbildschirm erschien: "Es war zehnmal besser als alles, was ich jemals mit Film bekommen hatte. Das Detail war unglaublich. Es war wirklich aufregend."

Es dauerte nicht lange, bis Parker vollständig auf die Verwendung seines elektronischen Imagers umgestellt hatte, und er schaute nie zurück. Im Gegensatz zum Film bot es sofortige Befriedigung; Er musste nicht länger Stunden in der Dunkelkammer verbringen, bevor er Ergebnisse sehen konnte. Noch wichtiger ist, dass die außergewöhnliche Empfindlichkeit von CCDs viel kürzere Belichtungszeiten als bei Filmen ermöglichte und es ermöglichte, einen Planeten in diesen kurzen Momenten des guten Sehens aufzunehmen. Er konnte sogar bemerkenswert detaillierte Farbbilder erstellen, indem er separate Belichtungen durch Rot-, Grün- und Blaufilter machte und die Ergebnisse dann in neu entwickelten Programmen wie Adobe Photoshop kombinierte.

Und zu Parkers großer Erleichterung erwiesen sich elektronische Bilder als ebenso gut wie visuelle Beobachtungen zur Überwachung von Marsmerkmalen wie Wolken, Staubstürmen und – zum Glück – den sich ändernden polaren Eiskappen. Endlich konnte er das Filar-Mikrometer und die damit verbundenen mühsamen Stunden beiseite legen. Aber es führte kein Weg an der Tatsache vorbei, dass sich die gesamte Erfahrung der Planetenbeobachtung für ernsthafte Amateure wie Parker ebenso geändert hatte wie für Profis. Er erkannte dies während des Besuchs von Richard Berry, als sie die Festplatte seines Computers mit elektronischen Porträts von Jupiter füllten. "Ich sagte zu Richard:" Wir sind seit sechs Stunden hier und haben noch nicht einmal durch das Teleskop geschaut. "Und er sagte:" Ja, jetzt bist du ein echter Astronom! "

26. August 2003,
Coral Gables, Florida

Da ich keine Zeit für einen Roadtrip habe, habe ich meine Webcam gepackt und bin nach Miami geflogen. Ich komme bei Don Parkers Haus am Wasser an, kurz nachdem er aus einem weiteren Nachtschwärmer am Teleskop erwacht ist. Don ist groß, dickbauchig und fast kahl, mit einer Art grinsendem, schiefem Grinsen, das sich schelmisch über sein Gesicht ausbreitet. In seinen alten Krankenhauspeelings erinnert er mich an Peter Boyle in Young Frankenstein. Es würde mir nichts ausmachen, wenn ich das sage. Er bezeichnet sich oft als Mongo, nach der Figur in einem anderen Mel Brooks-Film, Blazing Saddles. (Zum Beispiel: "Mongo hat gute Bilder. Mongo glücklich.")

Als praktizierender Anästhesist hatte er eine Vorliebe dafür, grobe praktische Witze in der O.R. die Krankenschwestern zu erschrecken (die Furzmaschine war ein Favorit). "Es war wie MASH", sagt er. Jetzt, wo er im Ruhestand ist, hindert ihn nichts mehr daran, jede klare Nacht am Teleskop zu verbringen – und das tut er, wenn der Mars über ihm scheint. Im Jahr 1984, als das Sehen noch besser war als heute, haben er und Jeff Beish 285 Nächte lang Zeichnungen, Fotos und Mikrometer-Messungen durchgeführt. Parker sagt: „Wir haben um Regen gebetet. Ich gehe zum Reservat in Seminole, um die Jungs für einen Regentanz zu bezahlen. “ Zwei Jahrzehnte später ist sein „anderes Leben“ sein Leben geworden. Seit Monaten, als der Mars von einem orangefarbenen Fleck am Himmel vor dem Morgengrauen zu seiner aktuellen Brillanz hoch über Mitternacht gewachsen ist, hat Don seinen sich ändernden Aspekt, die schrumpfende Polkappe, das Kommen und Gehen von blauen Trübungen und gelben Staubwolken getreu aufgezeichnet , die Parade der Wüsten und dunklen Markierungen. Maureen ist jetzt eine vollwertige Marswitwe. Don nennt es "Der Fluch des Roten Planeten".

Für mich ist dies die große Nacht und ich bin voller Vorfreude. In ungefähr zwölf Stunden, am 27. August, um 5:51 Uhr Eastern Daylight Time, wird der Mars 34.646.418 Millionen Meilen von Coral Gables entfernt sein. Ein Astronom bei JPL hat herausgefunden, dass dies näher ist als jemals zuvor seit dem Jahr 57617 v. Chr. Und näher als der Mars bis zum Jahr 2287. Für Don ist dies jedoch nur noch eine Nacht in einer ununterbrochenen Reihe von Nächten Das begann im vergangenen April und wird im nächsten Frühjahr fortgesetzt. Don ist natürlich weit davon entfernt, der einzige zu sein, der so betroffen ist. Zu jedem Zeitpunkt in diesem Sommer beobachtet jemand auf der ganzen Welt den Mars, einschließlich einiger zwanzig Zauberer in Hong
Kong und Singapur, die mit Teleskopen auf ihren Hochhausbalkonen spektakuläre Ergebnisse erzielen (wenn ich sie erwähne, flucht Don reumütig und lacht dann).

Wir sitzen in Dons Küche und besprechen das Wetter für die kommende Nacht – die anhaltende Hurrikansaison hat die Dinge etwas zweifelhaft gemacht -, während er sein Standardgebräu aus gefriergetrocknetem Kaffee, Zucker und Milchkännchen mischt, eine Mischung, die weniger wie eine zu sein scheint Getränk als ein Forschungsprojekt in der Polymerchemie. Arthritis und Schwächung der Knochen in seinen Beinen haben ihn mit einem so schmerzhaften Hinken zurückgelassen, dass er einen Stock benutzen muss, und als er mich zu seinem Büro im Obergeschoss führt, spricht er eine Reihe von Schimpfwörtern aus.

Er sitzt am Computer und enthüllt seine neuesten Bilder. Ich bin erstaunt über ihre Klarheit. Sogar im April, als der Mars nur einen Bruchteil seiner derzeitigen scheinbaren Größe hatte, erhielt Don eine bemerkenswerte Menge an Details. Jetzt sind seine Bilder so gut, dass sie im direkten Vergleich mit Marsbildern vom Hubble-Weltraumteleskop Bestand haben. Wenn Sie wissen, wo Sie suchen müssen, können Sie sogar den riesigen Vulkan Olympus Mons entdecken.

Als ich aufwuchs, konnte selbst der zweihundert Zoll große Riese in Palomar den Details, die Don mit einem Teleskop mit einem Durchmesser von nur sechzehn Zoll aufgezeichnet hat, nicht nahe kommen.

Bei Einbruch der Dunkelheit ist der Himmel gnädig klar, und Don stellt ein 10-Zoll-Zielfernrohr für mich auf. Die Aussicht ist erstaunlich: Die Scheibe des Planeten ist mit subtilen, dunklen Mustern beschattet, die weitaus detaillierter sind als jede frühere Ansicht des Mars, die ich jemals gesehen habe. Aber wenn ich die Webcam anschließe und den Laptop hochfahre, ist das Live-Video, das vor mir erscheint, fast zu schön, um wahr zu sein. Der Mars ist so groß, so klar, dass ich sogar einzelne dunkle Flecken sehen kann, die riesige, vom Wind verwehte Krater sein müssen und dunkle Sandstreifen über die rosa Wüsten ziehen. Am Südpol schimmert die sich zurückziehende Eiskappe brillant, wobei neben der größeren weißen Masse ein Ausreißer aus mattem Boden deutlich sichtbar ist.

Bis spät in die Nacht und wieder in der nächsten sammeln Don und ich unsere fotografischen Aufzeichnungen dieser beispiellosen Begegnung, er an einem Teleskop, ich am anderen. Ich fühle mich glücklich, in diesem Moment am Leben zu sein, der zwischen der Zeit der Neandertaler und dem dreiundzwanzigsten Jahrhundert unterbrochen wurde, als einige unserer Nachkommen auf dem Mars sein werden und auf die Erde zurückblicken. Im Moment stehe ich dem Mars auf eine Weise gegenüber, wie ich es noch nie war und nie wieder sein werde. Es ist nicht der Mars meiner Bilderbücher aus meiner Kindheit oder der, der von einer Armada von Raumsonden enthüllt wurde, oder die spurlose Welt, in der Männer und Frauen eines Tages Fußspuren hinterlassen werden. In diesem Moment erkunde ich den Mars und 35 Millionen Meilen scheinen nicht viel, überhaupt nicht viel zu sein.

Weitere Informationen zu Chaikins Büchern "Eine Leidenschaft für den Mars", "Ein Mann auf dem Mond" und mehr finden Sie auf Chaikins Website.

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