Der nächste Exoplanet Proxima b kann Nachbarn haben

Der nächste außerirdische Planet der Erde ist vielleicht kein Einzelkind.

Astronomen haben einen staubigen Ring um den nahe gelegenen Stern Proxima Centauri entdeckt, der auf die Existenz anderer Planeten neben dem berühmten Proxima b hinweist, berichtet eine neue Studie.

"Dieses Ergebnis deutet darauf hin, dass Proxima Centauri ein Multiplanetensystem mit einer reichen Geschichte von Interaktionen haben könnte, die zur Bildung eines Staubgürtels führten", sagte Studienleiter Guillem Anglada, Astronom am Instituto de Astrofisica de Andalucia in Spanien in einer Stellungnahme. "Eine weitere Studie könnte auch Informationen liefern, die auf die Standorte noch nicht identifizierter zusätzlicher Planeten hinweisen könnten." [Proxima b: Nächste erdähnliche Planetentdeckung in Bildern]

Proxima Centauri ist ein roter Zwerg, der 4,2 Lichtjahre von der Erde entfernt im südlichen Sternbild Centaurus (Der Zentaur) liegt. Im Jahr 2016 entdeckten die Forscher Proxima b, eine scheinbar erdgroße Welt, die den Stern in einer scheinbar bewohnbaren Zone umkreist, der Region, in der flüssiges Wasser auf der Oberfläche existieren könnte. Der Stern selbst ist ungefähr so ​​alt wie die Sonne. (Zufälligerweise wurde das Team, das Proxima entdeckte, von Guillem Anglada-Escudé von der Queen Mary Universität von London geleitet, ein Teil von Angladas Team, aber keine Beziehung zu dem Autor der neuen Forschung.)

Anglada und seine Kollegen untersuchten Proxima Centauri mit dem Atacama Large Millimeter / Submillimeter Array (ALMA), einem Netzwerk von Teleskopen in Chile. Die Forscher entdeckten einen Gürtel aus staubigem Material, der etwa 1 Prozent der Masse der Erde enthält. Der Gürtel, der ein paar hundert Millionen Kilometer vom Stern entfernt liegt, weit über die Umlaufbahn von Proxima b hinaus, hat eine Temperatur von etwa minus 328 Grad Fahrenheit (minus 230 Grad Celsius), ungefähr die gleiche Temperatur des Kuipergürtels des Sonnensystems.

Das staubige Material könnte in der Größe von Körnern von nur wenigen Millimetern bis hin zu Asteroiden-ähnlichen Körpern von mehreren Kilometern Durchmesser reichen. Staubgürtel wie diese sollen die Überreste von Material sein, das es nicht geschafft hat, sich zu Planeten zusammenzuballen, fügten sie hinzu.

ALMA entdeckte auch Anzeichen eines möglichen zweiten Staubringes, etwa 10 mal weiter vom Stern entfernt als der andere, obwohl dieses Merkmal auf Bestätigung wartet. Wenn der äußere Ring wirklich existiert, wäre sein Material sehr kalt und liegt so weit von einem Stern entfernt, der viel kleiner und dunkler ist als die Sonne.

Der schwache äußere Gürtel könnte sich für Astronomen als nützlich erweisen: Die Untersuchung seiner Form könnte zu einem besseren Verständnis der Masse von Proxima b führen, die im Moment nicht sehr gut bekannt ist, so die Forscher.

Und dann ist da noch der Explorationswinkel. Das 100-Millionen-Dollar-Projekt "Breakthrough Starshot" zielt darauf ab, mit Segel ausgestattete, lasergesteuerte Mikroprozessoren in nicht allzu ferner Zukunft an Proxima b vorbeizuzögern und die Staubumgebung des Systems zu bestimmen, könnte der Schlüssel zum Erfolg einer solchen Mission sein Teammitglieder sagten.

"Diese ersten Ergebnisse zeigen, dass ALMA Staubstrukturen in der Umgebung von Proxima erkennen kann. Weitere Beobachtungen werden uns eine detailliertere Beschreibung des Planetensystems von Proxima geben", sagte Studienautor Pedro Amado, ebenfalls vom Instituto de Astrofiscia de Andalucia Erklärung. "Was wir jetzt sehen, ist nur die Vorspeise im Vergleich zu dem, was kommt!"

Die neue Studie wurde zur Veröffentlichung in Astrophysical Journal Letters akzeptiert.