Kosmische Rose blüht im Sternhaufen-Foto

Ein heller Sternhaufen, umgeben von irisierendem roten Gas, erscheint in einem neuen Foto des Very Large Telescope der European Southern Observatory wie eine blühende kosmische Rose.

Das Foto zeigt den Sternhaufen NGC 371, eine Sternwarte in unserer Nachbargalaxie, der Small Magellanic Cloud, einer Zwerggalaxie, die etwa 200 000 Lichtjahre von der Erde entfernt ist. Solche Regionen von ionisiertem Wasserstoff - bekannt als HII-Regionen - sind Orte der jüngsten Sterngeburten. [Siehe das Foto des Sternhaufens der roten Rose]

NGC 371 ist ein offener Sternhaufen, der von einem Nebel umgeben ist. Die Sterne in offenen Clustern stammen alle aus der gleichen diffusen HII-Region, und im Laufe der Zeit wird der größte Teil des Wasserstoffs durch Sternentstehung aufgebraucht und hinterlässt eine Schale aus Wasserstoff, wie die in diesem Bild, zusammen mit einer Gruppe heißer Junge Sterne.

Dieser Cluster ist aufgrund der unerwartet großen Anzahl variabler Sterne für Astronomen von besonderem Interesse. Dies sind Sterne, deren Helligkeit sich im Laufe der Zeit ändert. Variable Sterne spielen eine zentrale Rolle in der Astronomie: Einige Arten sind von unschätzbarem Wert, um Entfernungen zu weit entfernten Galaxien und dem Alter des Universums zu bestimmen. [Mehr Fotos vom Very Large Telescope]

Die Kleine Magellansche Wolke enthält Sterne in allen Stadien ihrer Entwicklung, von den superhellen jungen Sternen im NGC 371-Cluster bis zu den Supernova-Überresten von längst abgestorbenen Sternen.

Die energiereichen jungen Sterne emittieren reichlich ultraviolette Strahlung, die das umgebende Gas, wie zum Beispiel den übriggebliebenen Wasserstoff aus dem Sternennebel der Sterne, mit einem bunten Leuchten erleuchten lässt, das sich über Hunderte von Lichtjahren in jede Richtung erstreckt.

Dieses neue Bild wurde mit dem FORS1-Instrument am Very Large Telescope des Paranal-Observatoriums in der chilenischen Atacama-Wüste erstellt.