Astronauten wollen Aquanauten für die Unterwassermission "Asteroid" werden

Ein Astronautenteam, das normalerweise dafür bekannt ist, nach oben zu reisen, bereitet sich jetzt darauf vor, in die Tiefe zu gehen.

Die NASA hat ihre neueste Unterwassermission, eine 13-tägige Reise 60 Fuß (18 Meter) in den Atlantischen Ozean angekündigt, um eine Reise zu einem Asteroiden zu simulieren. Die Reise umfasst sechs Astronauten, sowie den bekannten Mars-Planetenforscher Steve Squyres und zwei professionelle "Aquanauten".

Die NASA-Astronautin Shannon Walker, die zuvor 2010 fünf Monate lang auf der Internationalen Raumstation ISS gelebt und gearbeitet hat, wird die Crew während ihres Vorstosses zum Aquarius Underwater Laboratory 3 1/2 Meilen vor der Küste von Key Largo, Florida, führen Start am 17. Oktober.

Die Reise ist die 15. in der NASA-Missionsreihe NEEMO (NASA Extreme Environment Mission Operations), die die Anwendbarkeit des Astronautentrainings auf Hochseereisen nutzt. In diesem Fall ist die Umgebung mit neutralem Auftrieb unter Wasser die engste Annäherung an die nahezu schwerelosen Bedingungen auf einem Asteroiden, die man auf der Erde haben kann. [Galerie: Visionen der Asteroidenmission der NASA]

Die NEEMO 15-Mission ist die erste, die einen Asteroidenbesuch simuliert. Frühere Unterwassermissionen haben Moonwalking, Montage von Raumstationsmodulen und sogar Besuche auf dem Mars geprobt.

Die neue NEEMO-Crew wird verschiedene Methoden testen, um sich an der Oberfläche eines Asteroiden zu verankern, sich zu bewegen und Daten zu sammeln. Die Astronauten und Aquanauten werden üben, sich entlang einer Oberfläche ohne Schwerkraft zu bewegen und Strategien für den Einsatz von Instrumenten auszuprobieren.

Walker, der Astronaut der Japanischen Raumfahrtagentur Takuya Onishi und der Astronaut der kanadischen Raumfahrtbehörde David Saint-Jacques werden an Bord des Aquarius-Labors leben, während die NASA-Astronauten Stan Love, Richard Arnold und Mike Gernhardt das Tauchboot DeepWorker pilotieren werden. Dieses kleine U-Boot wird als Ersatz für das Space Exploration Vehicle der NASA dienen, ein Rover, den die Agentur entwickelt, um die Oberfläche eines Asteroiden zu erforschen. [Video: Rock'n'Roll-Asteroiden]

Der kanadische Astronaut Jeremy Hansen und Jeanette Epps von der NASA werden mit der NEEMO-Crew von Mission Control als Kapsel-Kommunikatoren (capcoms) sprechen. James Talacek und Nate Bender von der Universität von North Carolina, Wilmington, sind professionelle Aquanauten oder Taucher, die sich auf Unterwasserarbeiten spezialisiert haben.

"NEEMO 15 wird eine komplexe Choreographie zwischen U-Booten und Aquanauten erfordern, die in ihrem Unterwasserland leben und arbeiten", sagte NEEMO-Projektleiter Bill Todd in einer Stellungnahme. "Die Erforschung der Herausforderungen der Erforschung einer Asteroidenoberfläche im Unterwasserbereich wird für Fans der Explorationspioniere Cousteau und Armstrong gleichermaßen spannend sein."

Um sich auf die Mission vorzubereiten, arbeiteten Taucher im Frühling und Sommer daran, eine simulierte Asteroidenlandschaft auf dem Meeresgrund zu errichten. Eine 16 mal 12 Fuß große Fiberglaswand ermöglicht es den Forschern, zu bohren, um sich an der Oberfläche eines Asteroiden zu verankern, und Metallplatten zur magnetischen Verankerung zu verwenden.

Die Forschung an NEEMO 15 wird ein Segen für das Ziel der NASA sein, bis 2025 Menschen auf einen Asteroiden zu schicken, eine Mission, mit der Präsident Barack Obama die Agentur im vergangenen Jahr beauftragt hat. [Fotos: Asteroiden im Weltraum]

Die Mission ist eine Zusammenarbeit zwischen der NASA, der National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA), die Aquarius besitzt, und der Universität von North Carolina, Wilmington, die das Ozeanlabor betreibt.