Opportunity Rover startet das zehnte Jahr auf dem Mars mit bemerkenswerten wissenschaftlichen Entdeckungen

Bildunterschrift: Gelegenheit feiert 9 Jahre und 3200 Sols auf dem Mars, die diesen Panoramablick von ihrem aktuellen Standort auf dem Matijevic Hill im Endeavour Crater aus aufnehmen. "Copper Cliff" ist der dunkle Aufschluss oben in der Mitte. Auf dem dunkleren „Kirkwood“ -Aufschluss links befinden sich mysteriöse „Newberries“ -Konkretionen. Bildnachweis: NASA / JPL-Caltech / Cornell / Marco Di Lorenzo / Ken Kremer

Vor 9 Jahren sprang das Paar identischer Zwillingsschwester-Rover der NASA – Spirit & Opportunity getauft – zu entmutigenden Airbag-gepolsterten Landungen auf gegenüberliegenden Seiten des Roten Planeten, was eigentlich nur 90-Tage-Missionen sein sollte, oder vielleicht ein bisschen länger, wie Wissenschaftler hofften .

Heute feiert Opportunity eine wirklich unergründliche Leistung, die das zehnte Jahr auf dem Mars beginnt, seit sie am 24. Januar 2004 in einem winzigen Adlerkrater zu einem holprigen Stopp gerollt ist. Und sie ist jetzt an einem super Sweet Spot für die Wissenschaft (siehe unser Fotomosaik oben), beladen mit Tonen und geäderten Mineralien, und macht die bisher bemerkenswertesten Erkenntnisse über die wässrige Vergangenheit der Planeten – und baut damit auf einer langen Reihe bisher undenkbarer Entdeckungen auf, die ihr völlig zu verdanken sind unvorhergesehene Langlebigkeit.

"In Bezug auf das Erreichen von neun Jahren hätte ich nie gedacht, dass wir neun Monate erreichen würden!" Der Principal Investigator Prof. Steve Squyres von der Cornell University sagte dem Space Magazine zu diesem Artikel zum 9-jährigen Jubiläum von Opportunity.

Die Gelegenheit erreichte bis zu ihrem 9. Geburtstag 3200 Sols oder Mars-Tage. Sie ist jetzt 108 Monate in der 3-monatigen Hauptmission – das ist 36-mal länger als die 3-monatige "Garantie".

"Jedes Sol ist ein Geschenk", sagte mir Squyres. Er bezeichnet die Rover immer als unsere „unbezahlbaren Vermögenswerte auf dem Mars“, bei denen sorgfältig darauf geachtet werden muss, dass die maximal möglichen wissenschaftlichen Daten so lange wie möglich menschlich oder passender roboterhaft ausgewrungen werden.

Bildunterschrift: "Matijevic Hill" -Panorama zum neunten Jahrestag von Rover. Als sich Opportunity dem neunten Jahrestag seiner Landung auf dem Mars näherte, arbeitete der Rover im Bereich „Matijevic Hill“, der in dieser Ansicht von Opportunities Panoramakamera (Pancam) aus gesehen wurde. Zwei der am Matijevic Hill untersuchten Merkmale sind „Copper Cliff“, der dunkle Aufschluss in der linken Bildmitte, und „Whitewater Lake“, der helle Aufschluss ganz rechts. Die Komponentenbilder für dieses Mosaik wurden von Sol 3137 (19. November 2012) bis Sol 3150 (3. Dezember 2012) aufgenommen. Bildnachweis: NASA / JPL-Caltech / Cornell / Arizona State Univ.

Der widerstandsfähige, solarbetriebene Opportunity-Roboter beginnt ihr zehntes Lebensjahr in wunderschönem erdähnlichem Mars-Terrain, wo sie bewies, dass potenziell lebenserhaltendes flüssiges Wasser vor Milliarden von Jahren floss, als der Planet wärmer und feuchter war.

Die Gelegenheit ist gesund und hat über 35 Kilometer gefahren – dies ist die erste Überlandexpedition auf einem anderen Planeten. Sehen Sie sich unsere Fotomosaike und Routenkarten von Ken Kremer und Marco Di Lorenzo an.

Sie arbeitet jetzt am inneren Rand von „Cape York“ – einem hügeligen Abschnitt des erodierten Randes des 22 km breiten Endeavour-Kraters, der ein Gelände mit älteren Felsen aufweist als zuvor inspiziert und anders als alles, was zuvor untersucht wurde. Es ist ein Ort, von dem niemand jemals zu träumen gewagt hat, ihn vor dem Start im Sommer 2003 zu erreichen und auf der Marsregion Meridiani Planum zu landen.

"Es ist wie eine ganz neue Mission, seit wir in Cape York angekommen sind", sagt Squyres.

Bildunterschrift: Gelegenheit feiert 9 Jahre auf dem Mars und bietet einen Panoramablick auf die Weite des 22 km breiten Endeavour-Kraters auf dem Matijevic Hill auf Sol 3182 (5. Januar 2013). Der Rover fuhr dann 43 Fuß, um am „Whitewater Lake“ anzukommen und Tonmineralien zu untersuchen. Das Fotomosaik wurde aus Navcam-Bildern zusammengefügt und eingefärbt. Bildnachweis: NASA / JPL-Caltech / Cornell / Ken Kremer / Marco Di Lorenzo

Heute steht Opportunity vor bahnbrechenden wissenschaftlichen Erkenntnissen über Ablagerungen von Schichtsilikaten – Tonmineralien, die aus einer früheren Epoche stammen, als flüssiges Wasser vor Äonen auf dem Mars floss, und möglicherweise günstiger für die Erhaltung des mikrobiellen Lebens waren, weil sie sich in Wasser mit neutralem pH-Wert bilden. Endeavour Crater ist mehr als 3 Milliarden Jahre alt.

Ich habe Squyres gebeten, die Entdeckung der Schichtsilikate zu besprechen, die noch nie aus der Nähe der Marsoberfläche analysiert wurden und tatsächlich ein Hauptziel des neuen Curiosity Rovers der NASA im Gale Crater sind.

"Wir haben die Schichtsilikate in Cape York gefunden: Sie befinden sich in den Materialien des Whitewater Lake", erklärte Squyres. Spektraldaten, die vom CRISM-Spektrometer an Bord des MRO-Raumfahrzeugs der NASA vom Marsorbit gesammelt wurden, ermöglichten es den Forschern, die Gelegenheit genau auf diesen Punkt zu lenken.

„Whitewater Lake“ ist ein Gebiet mit hellen lokalen Aufschlüssen, die derzeit untersucht werden und Informationen über eine andere und anscheinend weniger saure Umgebung im Vergleich zu anderen Gebieten und Kratern liefern, die früher in der Mission besucht wurden – und möglicherweise lebensfördernder sind.

Opportunity entdeckte auch mehr Mineraladern am „Whitewater Lake“, zusätzlich zu den hydratisierten Mineraladern, die zuvor in Cape York an einem Ort namens „Homestake“ entdeckt wurden – siehe unser Mosaik unten.

"Wir haben die Venen in diesen Materialien untersucht und festgestellt, dass es sich um Calciumsulfat handelt", bestätigte mir Squyres.

Bildunterschrift: Opportunity entdeckt hydratisierte Mineralader am Endeavour-Krater – November 2011. Opportunity stellte fest, dass die Mineralader „Homestake“ aus Kalziumsulfat oder Gips bestand, während sie die Basis des Cape York-Kamms am westlichen Rand des Endeavour-Kraters erkundete. Die Venenentdeckung zeigt den uralten Fluss von flüssigem Wasser an dieser Stelle auf dem Mars. Dieses Panorama-Mosaik aus Bildern wurde im November 2011 auf Sol 2761 aufgenommen und zeigt den genauen Ort der Entdeckung der Mineralader. Auf dem NASA-Astronomiebild des Tages (APOD) am 12. Dezember 2011 zu sehen. Bildnachweis: NASA / JPL / Cornell / Kenneth Kremer / Marco Di Lorenzo.

Wie vergleichen sich die neuen Mineraladern mit denen bei „Homestake“ und denen, die Curiosity gerade in der Yellowknife Bay im Gale-Krater gefunden hat? Ich fragte Sqyures.

"Viel schmaler und möglicherweise älter", sagte er im Vergleich zu den Calcium-Sulfat-Adern von Homestake.

"Es ist jedoch zu früh zu sagen, wie sie sich mit den Adern bei Gale vergleichen."

Die Gegend um "Cape York" heißt "Matijevic Hill" – zu Ehren eines kürzlich verstorbenen Teammitglieds, das eine Schlüsselrolle bei den Marsrovern der NASA spielte.

Der Rover hat bereits einige Monate auf dem „Matijevic Hill“ verbracht, um eine Scouting-Umfrage durchzuführen, und auch Konkretionen gefunden, die als „Newberries“ bezeichnet werden und sich von den zuvor in der Mission gefundenen „Blueberry“ -Konkretionen unterscheiden.

Wie verbreitet sind die Schichtsilikate?

"Matijevic Hill ist die einzige bekannte Exposition von Schichtsilikaten in Cape York. Um also mehr zu finden, müssen wir woanders hingehen", antwortete Squyres. "Wir haben noch nicht herausgefunden, was die" Newberries "sind, aber der Versuch, dies zu tun, wird unsere nächste Aufgabe sein."

Es wird wahrscheinlich noch viele Wochen und sogar Monate dauern, um herauszufinden, was dies alles für die Wissenschaft bedeutet.

Daher sollte niemand erwarten, dass sich der Roboter in naher Zukunft viel bewegt. Seit der Rover im August 2011 am westlichen Rand des Endeavour-Kraters am Spirit Point gelandet ist, kreist sie seitdem um Cape York.

Bildunterschrift: Der Opportunity Rover erreichte im August 2011 erstmals den westlichen Rand des Endeavour-Kraters (22 km breit). Dieses Fotomosaik aus Navcam-Bildern zeigt Teile des segmentierten Randes des Endeavour-Kraters auf Sol 2678. Große Auswurfblöcke von a In der Mitte sind kleinere Krater in der Nähe sichtbar. Bei Endeavour wird Opportunity die ältesten Mineralvorkommen untersuchen, die sie vor Milliarden von Jahren jemals besucht hat und die möglicherweise Hinweise auf Umgebungen enthalten, die möglicherweise für mikrobielles Leben bewohnbar waren. Der Rover kann schließlich rechts nach Cape Tribulation fahren, wenn er überlebt. Bildnachweis: NASA / JPL / Cornell / Marco Di Lorenzo / Ken Kremer (kenkremer.com)

Was ist das nächste Ziel für Opportunity?

"Sobald wir in Cape York fertig sind, wird unser nächstes Ziel Solander Point [im Süden] sein", bestätigte Squyres. Es ist das nächste Felgensegment südlich von Cape York (siehe Karte).

Wenn Opportunity weiterhin funktioniert und den nächsten Marswinter überlebt, wird sie möglicherweise mehrere Meilen weiter südlich entlang des Kraterrandes zu einem Punkt namens Cape Tribulation geleitet – da dort auch Caches mit Schichtsilikat-Tonmineralien enthalten sind. Aber es ist nicht abzusehen, wann das sein könnte.

"Schritt für Schritt", sagte Squyres wie immer. Er macht keine Vermutungen oder Vorhersagen. Die Mission ist völlig entdeckungsgetrieben.

Nach so vielen großartigen wissenschaftlichen Entdeckungen in den letzten 9 Jahren bat ich Squyres, den Kontext und die Bedeutung der Entdeckung von Schichtsilikaten zu beschreiben.

"Unmöglich zu sagen, ich fürchte … wir finden diesen Ort immer noch heraus; Ich kann es noch nicht in einen Zusammenhang bringen “, schloss Squyres.

Opportunity muss also noch so viel mehr wissenschaftliche Forschung betreiben – und niemand macht Prognosen darüber, wie lange sie noch überleben könnte.

Beten Sie also einfach weiter zu den marsianischen Wettergöttern um gelegentliche Winde und „Staubteufel“, um diese lebensspendenden Sonnenkollektoren zu entfernen – und zum US-Kongress, um die notwendigen Mittel bereitzustellen.

Bildunterschrift: Opportunity Phones Home – Staubiges Selbstporträt vom Endeavour Crater auf dem Mars auf Sol 2852, Februar 2012. NASAs Rover Opportunity macht ein Selbstporträt, in dem sie den 5. kalten Marswinter in Greeley Haven überstanden hat. Opportunity untersucht derzeit den Kamm von Cape York und den Matijevic Hill auf der rechten Seite. Weite Ausdehnung des Endeavour-Kraters und des Randes im Hintergrund mit staubigen Sonnenkollektoren und voller Sicht auf die High Gain-Antenne (HGA) im Vordergrund. Mosaik: NASA / JPL / Cornell / ASU / Marco Di Lorenzo / Ken Kremer

Bildunterschrift: Endeavour Crater Panorama von Opportunity, Sol 2681, August 2011 bei Ankunft am Rand von Endeavour und Cape York Ridge. Odyssee-Krater links sichtbar. Später wurde festgestellt, dass Mineraladern Cape York umgeben. Bildnachweis: NASA / JPL / Cornell / Marco Di Lorenzo / Ken Kremer

Bildunterschrift: Traverse Map für den Opportunity Rover der NASA von 2004 bis 2013 – zeigt den gesamten Weg, den der Rover über 9 Jahre zurückgelegt hat, 3200 Sols und mehr als 35 km vom Landeplatz des Eagle Crater zum aktuellen Standort am Cape York Ridge bei Bestreben Krater. Bildnachweis: NASA / JPL / Cornell / ASU / Marco Di Lorenzo / Ken Kremer (kenkremer.com)

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