Gigantische Eisplatte auf dem Mars direkt unter der Oberfläche des Planeten gefunden

Eine riesige Eisfläche, so groß wie Kalifornien und Texas, lauert genau unter der Oberfläche des Mars zwischen Äquator und Nordpol, sagen Forscher.

Dieses Eis könnte das Ergebnis von Schneefall vor Millionen von Jahren auf dem Mars sein, fügten Wissenschaftler hinzu.

Der Mars ist jetzt trocken und kalt, aber viele Beweise deuten darauf hin, dass Flüsse, Seen und Meere einst den Planeten bedeckten. Wissenschaftler haben das Leben praktisch überall dort entdeckt, wo sich flüssiges Wasser auf der Erde befindet. Einige Forscher glauben, dass sich das Leben auf dem Mars entwickelt hat, als es nass war und dass das Leben auch jetzt noch in unterirdischen Aquiferen sein könnte. [Fotos: Die Suche nach Leben auf dem Mars]

Die Wassermenge auf dem Mars hat sich aufgrund der instabilen Schiefe des Roten Planeten dramatisch über die Äonen verschoben - der Grad, um den der Planet auf seiner Rotationsachse kippt. Anders als die Erde hat der Mars keinen großen Mond, um ihn vom Wackeln abzuhalten, und so wandert die Richtung seiner Achsen in einer chaotischen, unvorhersehbaren Weise, die regelmäßig zu Eiszeiten führt.

Obwohl Forscher seit langem wissen, dass große Mengen Eis in hohen Breitengraden um die Pole des Mars eingeschlossen sind, haben Wissenschaftler kürzlich entdeckt, dass Eis auch in mittleren Breiten und sogar in niedrigen Breiten um den Marsäquator versteckt ist.

Wenn man mehr über das frühere Klima des Mars erfahren würde und wo sein Wasser einst gewesen wäre, "könnte es uns helfen, zu verstehen, ob die Orte auf dem Mars einst bewohnbar waren", sagte Leitautor Ali Bramson, ein planetarischer Wissenschaftler an der Universität von Arizona in Tucson gegenüber ProfoundSpace.org.

Um das unter der Marsoberfläche verborgene Eis zu betrachten, konzentrierten sich Bramson und ihre Kollegen auf merkwürdige Krater in einer Region namens Arcadia Planitia. Dieses Gebiet liegt in den mittleren Breiten des Mars, analog zu irdischen Breiten zwischen der US-kanadischen Grenze und Kansas.

Diese ungeraden Krater sind etwa 1.075 bis 1.410 Fuß (328 bis 430 Meter) breit. Im Gegensatz zu den meisten Kratern ihrer Größe, die schüsselförmig sind, hatten die Krater, auf die sich die Wissenschaftler konzentrierten, Terrassen an ihren Wänden. Solche Terrassen können sich bilden, wenn Schichten unterschiedlicher Materialien wie Schmutz, Eis oder Gestein unter der Oberfläche eines Planeten liegen.

Wenn sich ein Krater aufgrund eines kosmischen Einschlags bildet, kann die Stoßwelle der Kollision schwächere Materialien leichter verdrängen als starke.

"Das Ergebnis ist eine Terrassierung an der Schnittstelle zwischen den schwächeren und stärkeren Materialien", sagte Bramson in einer Stellungnahme.

Terrassierte Krater der Größe, die die Forscher sahen, sind außerhalb dieses Bereichs des Mars praktisch unbekannt, sagte Bramson. Alle 187 Krater, die die Forscher untersuchten, haben jedoch Terrassen, "was darauf hindeutet, dass etwas Seltsames im Untergrund vor sich geht", sagte Co-Autor Shane Byrne, ebenfalls von der University of Arizona, in derselben Aussage.

Die Forscher verwendeten Daten der HiRISE-Kamera (High Resolution Imaging Science Experiment) an Bord des Mars Reconnaissance Orbiter der NASA, um 3D-Modelle der Krater des Gebiets zu erstellen, mit denen sie die Tiefe der Terrassen messen konnten. Als nächstes nutzten sie das Radargerät Shallow Radar (SHARAD) des Orbiters, um Radarimpulse auf dem Mars zu senden, was ihnen half, die Zusammensetzung der Schichten zu bestimmen, aus denen die Terrassen bestehen.

Das Eis, das die Wissenschaftler fanden, ist 130 Fuß (40 Fuß) dick und liegt direkt unter dem Dreck oder Regolith oder Mars.

"Es erstreckt sich bis in die Breitengrade von 38 Grad. Das wäre wie jemand in Kansas in ihrem Hinterhof graben und finden Eis so dick wie ein 13-stöckiges Gebäude, das eine Fläche von der Größe von Texas und Kalifornien kombiniert", sagte Bramson.

Ein solch ausgedehntes Eisschild sei noch nie zuvor in diesen Breitengraden gesehen worden, so die Mitglieder des Studienteams.

Außerdem ist dieser Eisschild wahrscheinlich mehrere zehn Millionen Jahre alt. "Wir glauben, dass dieses Eis ein Relikt eines vergangenen Klimas ist, wenn Schneefall in diesen Breitengraden auftreten könnte", sagte Bramson.

Die Forscher werden nun das Verhalten des Eises bei Arcadia Planitia modellieren, um mehr darüber zu erfahren, wie es so lange erhalten geblieben sein könnte, sagte Bramson. Sie und ihre Kollegen haben ihre Ergebnisse online am 26. August in der Fachzeitschrift Geophysical Research Letters veröffentlicht.