Ehemalige NASA X-15 Piloten erhielten Astronaut Wings

Heute werden am Dryden Flight Research Center der NASA in Kalifornien Astronautflügel an die drei zivilen Forschungspiloten vergeben, die die X-15 Mitte der 1960er Jahre in den Weltraum flogen.

In den Jahren, in denen die NASA ihren ersten unbemannten Weltraumflug mit der Sub-Orbital-Sonde Merkur flog und ihre Apollo-Astronauten für ihre erste Mission zur Mondumlaufbahn trainierten, flogen 12 Testpiloten das erste Raketenflugzeug der Nation an die Ränder der Atmosphäre ... und darüber hinaus.

Von dem Dutzend flogen acht dieser Piloten die experimentelle X-15 in Höhen über 264.000 Fuß - 50 Meilen - eine Höhe, die von der US-Luftwaffe als im Weltraum erkannt wurde.

Von den acht waren fünf Piloten bei der Air Force angestellt und erhielten ihre Astronautenflügel. Die drei anderen waren NASA-Forschungspiloten - William H. "Bill" Dana und der verstorbene John B. "Jack" McKay und Joseph A. Walker.

In einer privaten Zeremonie, die am Dienstagnachmittag vor 200 geladenen Gästen und Mitarbeitern der NASA Dryden stattfinden soll, werden die drei zivilen Piloten endlich ihre Flügel bekommen. Die Veranstaltung wird voraussichtlich Vorträge von Kent Rominger, dem Chef des Astronautenkorps der NASA, und von Johnny Armstrong, einem X-15-Testingenieur und derzeitigen stellvertretenden Direktor des Büros für Zugang zum Weltraum des Luftwaffen-Flugversuchszentrums der Edwards Air Force Base, umfassen , Kalifornien

Unter den erwarteten Gästen sind auch einige der anderen X-15-Testpiloten, darunter Scott Crossfield und Joe Engle, die die Astronautenflügel der USAF erhielten und das Space Shuttle als NASA-Astronaut flogen.

Im Gegensatz zu den Flügeln der Luftwaffe, die physisch ein Metallflügelpaar sind, ist der Unterschied, den Dana und die Familien von McKay und Walker akzeptieren werden, zeremonieller Natur. Jeder erhält ein Zertifikat, ein mit einem Klettverschluss versehenes Abzeichen des NASA-Astronautentyps, das an seinen Fluganzügen angebracht ist, und die tatsächlichen Flugprotokolle von ihren inzwischen erkannten Weltraumflügen.

Die Ehre begründet offiziell Walker als nur die 11. Person, die im Raum fliegt und der 7. Amerikaner durch seinen ersten Flügel-qualifizierenden Flug am 17. Januar 1963. McKay ist der 26. Raumforscher (13. US-Astronaut) durch seinen Flug am 28. September 1965 Dana gilt als der 35. Mensch, der bis zum 1. November 1966 die Erde verlässt (und der 21. Amerikaner).

Von den dreien brach McKay die 50-Meilen-Grenze nur einmal, Dana zweimal und Walker dreimal.

Zwei der Kämpfe von Walker übertrafen auch 328.000 Fuß oder 62 Meilen Höhe, die international akzeptierte Grenze des von der Federation Aeronautique Internationale festgelegten Raums.

Insgesamt erreichten 13 der 199 X-15 Flüge Platz. Abgesehen von den sechs Weltraumflügen der NASA-Piloten wurden die sieben anderen von den Piloten Robert White, Robert Rushworth, Engle, William Knight und Michael J. Adams geflogen. Nur drei der acht X-15 Astronauten - White, Engle und Dana - leben noch.

Nach dem Fliegen der X-15 (einschließlich ihres letzten Fluges im Oktober 1968) diente Dana als Forschungspilot für das X-20 Dyna-Soar-Programm der Luftwaffe. In den späten 1960er und 1970er Jahren leitete er das Programm der NASA für Körperbeherrschung. 1993 wurde Dana zum Chief Engineer der NASA Dryden ernannt, bis er 1998 in den Ruhestand ging.

McKay trat dem NACA (National Advisory Committee for Aeronautics), dem Vorgänger der NASA, 1951 als Testpilot für die X-1 und D-558 bei und diente als Projektpilot auf den F-100, F-102, F-104 und F-107 Testprogramme, bevor er dem X-15 zugewiesen wurde. Er wurde schwer verletzt, als der X-15, den er pilotierte, 1962 abstürzte. McKays Tod am 27. April 1975 stammte aus einem Leberschaden, der bei dem Unfall erlitt.

Walkers Höhenrekord von 67,1 Meilen auf dem dritten seiner X-15-Raumflüge wurde von keinem anderen Raketenflugzeug unterbrochen, bis das privat finanzierte SpaceShipOne im Oktober 2004 mehr als 69 Meilen zurücklegte.

Walker absolvierte 1960 den ersten Testflug der X-15 und fuhr insgesamt 24 Mal. Nach dem X-15 testete er das "fliegende Bettgestell", das Lunar Landing Research Vehicle, im Vorfeld des Trainings der NASA Apollo Astronauten, wie man auf dem Mond landet. Walker wurde am 8. Juni 1966 getötet, als das F-104 Chase-Flugzeug, mit dem er flog, mit der XB-70 "Valkyrie" kollidierte, die er jagte.

Die X-15 erforschte das Gebiet des Hyperschallflugs während eines neunjährigen gemeinsamen Programms zwischen der NASA, der US Navy, der US Air Force und North American. Die X-15 wurde mit Luft von einer B-52-Maschine gestartet, bevor sie ihren Flüssigbrennstoff-Raketenmotor entzündete. Zusätzlich zur Einstellung von Höhenaufzeichnungen erzielte das Experimentalflugzeug auch Geschwindigkeitsmeilensteine ​​im Bereich von Mach 4 bis 6. Das X-15-Programm wird als Beitrag zur Entwicklung der Raumsonden Mercury, Gemini und Apollo sowie des Space Shuttles der NASA angesehen.

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