Das "Space Fence" -System des US-Militärs wird das Überwachungsnetz für Orbitalwellen schwächen

WASHINGTON - Die Entscheidung der US-Luftwaffe, eine Schlüsselkomponente ihres Weltraumüberwachungsnetzes stillzulegen, wird Experten zufolge die Fähigkeit des Dienstes schwächen, Objekte in der Erdumlaufbahn genau zu erkennen und zu charakterisieren.

Die von Gen. William Shelton, dem Kommandeur des Air Force Space Command, in Auftrag gegebene Räumung des Weltraumzauns wird auch die Gesamtkapazität des Systems reduzieren, sagten diese Experten. Gleichzeitig schlugen sie vor, dass es den Druck auf die Air Force erhöhen könnte, einen Vertrag über ein System der nächsten Generation zu vergeben, das während einer Pentagon-weiten Überprüfung seiner Akquisitionspläne ins Stocken geraten ist.

Laut zwei kürzlich von SpaceNews verfassten Memos wird die Air Force das alternde Luftwaffen-Space-Surveillance-System, auch informell als Space Fence bekannt, am 1. September stilllegen. Die Memos von Austin Frindt, einem Vertragsoffizier des Air Force Space Command wurden an Five Rivers Services in Colorado Springs, Colorado, gerichtet, Betreiber des derzeitigen Space Fence, der aus einer Reihe von UKW-Radargeräten besteht, die sich über die südlichen Vereinigten Staaten erstrecken. [Top 10 Weltraumwaffen]

Der VHF Space Fence, der in den 1960er Jahren eingesetzt wurde, umfasst drei Senderstandorte und sechs Empfangsstationen. Es ist für etwa 40 Prozent aller Beobachtungen verantwortlich, die vom von der Air Force betriebenen Space Surveillance Network durchgeführt wurden, das andere boden- und weltraumgestützte Sensorelemente umfasst, sagte Brian Weeden, technischer Berater der Secure World Foundation, einer gemeinnützigen Organisation, die sich dem Thema verschrieben hat Raum Nachhaltigkeit.

"Der Space Fence macht viel schweres Heben", sagte Dave Baiocchi, ein leitender Ingenieur bei der Rand Corp., einer Denkfabrik der Air Force in Santa Monica, Kalifornien. Ohne sie, "fehlt Ihnen ein gewisses Maß an Genauigkeit". er sagte.

In einem Memorandum vom 1. August sagte Frindt, dass die Luftwaffe ihre Option für ein fünftes Jahr eines Vertrages zur Bereitstellung von Management- und logistischer Unterstützung für die neun Feldstationen nicht ausübte.

Lori Thomas, Präsidentin von Five Rivers Services, lehnte eine Stellungnahme ab und stellte Fragen an die Air Force.

"Dies ist Ihre Nachricht, um mit der Vorbereitung der Standorte für die Schließung zu beginnen", hieß es in dem Memo. "Eine spezifische Liste von Aktionspunkten wird zur Verfügung gestellt, sobald sie abgeschlossen ist."

Ein Follow-up-Memo vom 9. August bat Five Rivers um eine Analyse dessen, was es kosten würde, die Space-Fence-Sites zu schließen. Dieses Memo sagte, das System würde am 1. September abgeschaltet werden.

In einer E-Mail am 5. August wies Andy Roake, ein Sprecher des Air Force Space Command, auf die automatischen Budgetkürzungen hin, die als Sequestrierung bekannt sind. "In diesem schwierigen, abgesonderten Budgetumfeld ziehen wir viele Optionen in Betracht, aber für das Geschäftsjahr 2014 wurden keine endgültigen Entscheidungen getroffen", sagte er.

Die Memos suggerieren etwas anderes und fragen nach Fotografien der geschlossenen Seiten, Sperrholz an Fenstern und wöchentlichen Updates. Roake beantwortete die Nachfragen nicht nach der Pressezeit. Ein Sprecher des strategischen US-Kommandos, das das Joint Space Operations Center beaufsichtigt, hat Fragen an Space Command verwiesen.

Obwohl der VHF Space Fence Teil eines größeren Überwachungsnetzes ist, ist er entscheidend, da er Objekte in einer Entfernung von bis zu 24.000 km verfolgen kann. Andere bodengestützte Sensoren im Netzwerk verfolgen Objekte in Höhenlagen, die unter einigen tausend Kilometern liegen, sagte Weeden.

"Der Space Fence ist sehr wichtig, da er eine" ungeteilte Verfolgung "ermöglicht", sagte Weeden. "Da es ständig sendet, kann es Objekte erkennen, ohne dazu aufgefordert zu werden. Es gibt einige andere Sensoren im Netzwerk, die bis zu einem gewissen Grad ungekühltes Tracking durchführen können, aber der Space Fence ist ziemlich einzigartig in der Größe der Erkennungsabdeckung hat."

Der Space Fence kann zusammen mit den Operateuren des Joint Space Operations Center Objekte bis zur Größe eines Basketballs beobachten und deren Eigenschaften, Lage und Bewegung genau bestimmen. Jeden Monat ist das System dafür verantwortlich, mehr als 5 Millionen Beobachtungen von Weltraumobjekten zu protokollieren, laut einem Informationsblatt der Air Force. [Worst Space Debris Ereignisse aller Zeiten (Countdown)]

Experten sagen, ohne den Space Fence würde es der Luftwaffe schwerer fallen zu wissen, wann Orbitalkollisionen stattgefunden haben.

"Es wird schwieriger und länger dauern, neue Trümmerstücke zu entdecken und zu katalogisieren, besonders solche aus großen Brüchen", sagte Weeden. "Und der Verlust der Kapazität bedeutet wahrscheinlich, dass wir weniger genaue Orbits für einen guten Teil des Weltraummülls haben", sagte er.

Im April sagte Shelton, dass zwei der Empfangsstellen des Space Fence in einem Kühllager untergebracht wurden, eines in Glennville, Georgia, und eines in Hollandale, Mississippi, wodurch die Gesamtgenauigkeit und Effektivität des Systems reduziert wurde. Die Änderung wurde im Rahmen der Response Sequestration der Air Force vorgenommen, die im März in Kraft trat.

Im Juli veröffentlichte die Air Force eine Aufforderung zur Einreichung von Vorschlägen für den Betrieb des Alterungssystems ab September 2015 - ein Jahr nach dem Auslaufen des Vertrags von Five Rivers Services. In der Anfrage heißt es, dass der Space Fence "als ein kritisches Verteidigungssystem identifiziert wurde und daher 24 Stunden am Tag, 7 Tage die Woche, 365 Tage im Jahr an den Sendeorten und 8 Stunde, 7 Tage die Woche, 365 Tage im Jahr an den Empfängerstandorten. "

Aber als die Sequestration anhielt, sagten Experten, dass das Ausschalten des Space Fence wohl das Beste einer ganzen Reihe von Optionen gewesen wäre. Andere Sensoren haben eine Doppelmission, die Weltraumüberwachung und Raketenwarnung einschließt.

"Die Schließung hätte sich auf diese anderen Missionen ausgewirkt und wahrscheinlich viel mehr politische Hitze vom Kongress erzeugt", sagte Weeden.

Unterdessen ist ein überfälliger Vertrag zum Bau eines Space Fence der nächsten Generation aufgrund der kürzlich abgeschlossenen Strategic Choices and Management Review des Verteidigungsministeriums ausgesetzt, die die Optionen des Pentagon unter drei verschiedenen Finanzierungsszenarien für das nächste Jahrzehnt untersuchten.

Baiocchi sagte, er erwarte, dass die Schließung des derzeitigen Space Fence den Druck auf das Pentagon und den Kongress erhöhen würde, ein System der nächsten Generation zu finanzieren, das aus S-Band-Radarsystemen besteht und in der Lage wäre, Objekte in Golfballgröße zu verfolgen.

Lockheed Martin Mission Systems und Sensoren von Moorestown, N.J., und Raytheon Integrated Defense Systems von Tewksbury, Massachusetts, haben konkurrierende Designs für den neuen Space Fence entwickelt.

Shelton sagte im Juli, dass die Ingenieure auf der Eglin Air Force Base in Florida nach Möglichkeiten suchten, den derzeitigen Space Fence als Notfallplan zu verbessern, sollte das Pentagon entscheiden, nicht mit dem System der nächsten Generation fortzufahren.

Siehe die Air Force's Memo über das Herunterfahren des Space Fence von SpaceNews erhalten.