Meteoriten könnten neue Erklärungen für Mars-Methan liefern

Woher kommt das Methan auf dem Mars? Dies war eine der größten unbeantworteten Fragen in der Planetenforschung seit der Entdeckung großer Methangasfahnen in der Marsatmosphäre. Wissenschaftler haben versucht herauszufinden, wie die Umwelt oder Geologie des Planeten dieses kurzlebige Gas weiter auffüllen kann, und natürlich haben alle im Hinterkopf, ob das Methan einen Zusammenhang mit möglichem Leben auf dem Mars hat.

Eine neue mögliche Erklärung unterdrückt sowohl die Lebens- als auch die Umweltperspektive und bietet eine einzigartige Antwort. Eine Gruppe von Forschern fand heraus, dass Meteoriten, die ständig die Marsoberfläche bombardieren, möglicherweise genügend Kohlenstoffverbindungen enthalten, um Methan zu erzeugen, wenn sie starkem UV-Sonnenlicht ausgesetzt sind.

"Ob der Mars in der Lage ist, Leben zu erhalten oder nicht, ist noch nicht bekannt, aber zukünftige Studien sollten die Rolle von Sonnenlicht und Trümmern von Meteoriten bei der Gestaltung der Planetenatmosphäre berücksichtigen", sagte Dr. Andrew McLeod von der University of Edinburgh, co – Autor einer neuen Studie, die diese Woche in Nature veröffentlicht wurde.

Die Gruppe europäischer Forscher untersuchte den berühmten Murchison-Meteoriten, einen kohlenstoffhaltigen Chondrit-Meteoriten, der vor mehr als 40 Jahren in Australien gefallen ist. Kohlenstoffhaltige Chondriten sind sehr häufige Meteoriten, daher werden sie wahrscheinlich auf den Mars fallen. Das Team setzte Partikel des Murchison-Meteoriten ultravioletter Strahlung aus, die dem Sonnenlicht auf dem Mars entspricht.

Wenn die Meteoritenstücke reichlich UV-Licht ausgesetzt wurden, setzten die Meteoritenfragmente schnell Methan frei. Nachdem die UV-Exposition verringert worden war, würde sich die Menge an erzeugtem Methan verringern, aber wenn es andere Aktivitäten wie Erhitzen, Schütteln oder Verringern des Drucks auf den Meteoriten gäbe, würde die Menge an freigesetztem Methan wieder ansteigen.

Mit der dünnen Marsatmosphäre gelangt UV-Licht leicht an die Oberfläche des Planeten. Die dünne Atmosphäre ermöglicht es auch, dass mehr Meteoriten auf den Mars treffen als auf der Erde (Schätzungen reichen von wenigen Tausend Tonnen bis zu 60.000 Tonnen). Das Team sagte, dass sich die Temperatur auf dem Mars ändert, insbesondere im Sommer, wenn es warm wird könnte für einen Anstieg der Methanfreisetzung aus Meteoriten verantwortlich sein, und saisonale Staubstürme könnten die Meteoriten erschüttern oder bewegen.

Obwohl in der Marsatmosphäre nur geringe Mengen Methan vorhanden sind, scheint es aus sehr spezifischen, lokalisierten Quellen zu stammen. Meteoriten würden wahrscheinlich über den Planeten fallen.

Darüber hinaus variieren die Methanwerte in den Jahreszeiten und sind im Herbst auf der Nordhalbkugel mit lokalisierten Spitzenwerten von 70 Teilen pro Milliarde am höchsten. Im Winter ist ein starker Rückgang zu verzeichnen, wobei in der Atmosphäre zwischen 40 und 50 Grad nördlich nur ein schwaches Methanband auftritt.

Methan wurde erstmals 2003 in der Marsatmosphäre mit bodengestützten Teleskopen nachgewiesen und ein Jahr später vom ESA-Raumschiff Mars Express bestätigt. Im Jahr 2009 zeigten Beobachtungen mit bodengestützten Teleskopen den ersten Hinweis auf einen saisonalen Zyklus.

Andere Untersuchungen haben ergeben, dass das Methan in der Marsatmosphäre weniger als ein Jahr hält, was es zu einem fliegenden und schwer zu untersuchenden Merkmal macht.

Ein weiteres Problem ist, dass die Schätzungen für die Menge der Meteoriten, die auf die Marsoberfläche treffen, wahrscheinlich nicht genug Kohlenstoff bringen würden, um die Menge an Methan in der Atmosphäre zu erklären.

Die Forscher sagten jedoch, dass ihre Ergebnisse wertvolle Einblicke in die Atmosphäre des Planeten geben und diese Ergebnisse für zukünftige Robotermissionen zum Mars hilfreich sein würden, damit Wissenschaftler ihre Experimente optimieren und ihre Reisen möglicherweise wertvoller machen könnten.

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