Firefly Space Systems beschäftigt sich mit Mitarbeitern nach dem Investor

WASHINGTON - Firefly Space Systems, ein texanisches Unternehmen, das eine kleine Trägerrakete entwickelt, hat nach dem Ausstieg eines Investors sein gesamtes Personal eingestellt und gezwungen, alternative Fahrzeugkonzepte oder sogar einen Verkauf des Unternehmens in Erwägung zu ziehen.

In einer kurzen Erklärung, die am 29. September auf Twitter veröffentlicht wurde, sagte Firefly Space Systems, dass ein neuerlicher "Rückschlag in der Finanzierung" das Unternehmen gezwungen hat, "notwendige Maßnahmen zu ergreifen, um das Cash-Flow-Gleichgewicht aufrechtzuerhalten und unser Unternehmen für zukünftigen Erfolg zu positionieren." Firefly ging nicht auf seine Situation ein, sondern twitterte ein Foto von Mitarbeitern des Unternehmens am 30. September mit der Überschrift: "Eigentümer und Management sind so geehrt, ein so engagiertes und engagiertes Team zu haben."

In einem Interview am 2. Oktober sagte Firmengründer und Geschäftsführer Thomas Markusic, dass die Ankündigung nach einem Rückschlag im Fundraising erfolgt sei. Firefly war mitten in einer Finanzierungsrunde der Serie A und hatte bereits einen von zwei geplanten Großinvestoren in der Runde unter Vertrag genommen.

"Der zweite große Investor, mit dem wir ein Jahr lang gearbeitet hatten und bei dem alles abgeschlossen war, fiel wirklich absolut in letzter Minute aus", sagte er. "Plötzlich blieb uns die Hälfte unserer Finanzierung der Serie A entgehen."

Markusic lehnte es ab, den Investor zu identifizieren, abgesehen davon, dass der Investor seinen Sitz in Europa hatte. "Der Brexit hatte etwas damit zu tun", sagte er und verwies auf die Entscheidung der Wähler in einem Referendum im Juni im Vereinigten Königreich, die Europäische Union zu verlassen. "Alle Nachrichten, die wir erhielten, waren, dass wir es nicht waren. Sie würden in eine andere strategische Richtung gehen."

Er gab nicht den Betrag bekannt, den der Investor in Firefly investieren wollte. Im Juni reichte das Unternehmen bei der US-amerikanischen Securities and Exchange Commission ein, dass es von einer geplanten Runde von 38,2 Millionen US-Dollar fast 19,1 Millionen US-Dollar aufgebracht hatte. Die Hinterlegung ergab nicht, wer in diese Runde investierte, und Markusic würde nur sagen, dass der andere große Investor seinen Sitz in den Vereinigten Staaten hatte, unter Berufung auf Vertraulichkeitsvereinbarungen. Dieser Investor war auch nicht bereit, den Rest der Serie-A-Runde zu finanzieren, nachdem der europäische Investor ausgefallen war.

Die plötzliche Entscheidung des europäischen Investors, sich zurückzuziehen, verursachte aufgrund der hohen Ausgaben des Unternehmens Probleme. "Die Art, wie wir so schnell fahren konnten, ist eine Art Mund-zu-Mund-Propaganda, also hat uns eine solche Überraschung nicht viel Landebahn beschert", sagte er. "Wir haben in den letzten paar Monaten versucht, uns davon zu erholen, und das war uns nicht möglich."

Markusic sagte, dass Firefly vor ein paar Wochen "wirklich aggressive Lohnsenkungen" eingeführt hat. Alle bis auf zwei der 159 Mitarbeiter des Unternehmens blieben bei der Arbeit, sagte er, aber diese Gehaltskürzungen waren nicht genug. "Wir haben uns entschieden, letzte Woche alle zu beurlauben", sagte er. Diese Entscheidung, fügte er hinzu, löste die öffentliche Erklärung über den Finanzierungsrückstand aus.

Das Unternehmen arbeitet derzeit daran, eine begrenzte Menge an Kapital aufzubringen, um einige seiner Mitarbeiter zurückzuholen. Markusic sagte, dass die Gründer des Unternehmens planen, zusätzliches Geld in das Unternehmen zu injizieren, und andere bestehende Investoren haben "vorläufige Verpflichtungen" zur Bereitstellung von Mitteln in der nächsten Woche bereitgestellt. "Es würde uns erlauben, zumindest das Kernteam zu halten", sagte er.

Er hofft, kurzfristig genug Kapital aufbringen zu können, um das Unternehmen vier Monate lang zu unterstützen. "Wir versuchen, die Zukunft von Firefly in den nächsten vier Monaten herauszufinden", sagte er.

Firefly hat an einer kleinen Trägerrakete namens Alpha gearbeitet. Das von Firefly entwickelte zweistufige Fahrzeug mit neuen Triebwerken soll Nutzlasten bis 200 Kilogramm in eine sonnensynchrone Umlaufbahn bringen. Eine Möglichkeit für das Unternehmen, so Markusic, sei die Weiterentwicklung von Alpha.

Das Unternehmen erwägt jedoch Alternativen. Markusic sagte, Firefly habe letzte Woche herausgefunden, dass es einen Auftrag von einer "großen [Verteidigungsministerium] Organisation zur Nutzung unserer Technologie auf einer anderen Plattform" erhalten hat, von der er sagte, dass sie auf mehrere zehn Millionen Dollar geschätzt wurde.

Er lehnte es ab, zusätzliche Details zu liefern, da der Vertrag noch verhandelt wird und noch nicht formell bekannt gegeben wurde, aber er sagte, eine Option für Firefly bestünde darin, sich auf diese Arbeit zu konzentrieren, was die Entwicklung einer Bühne für eine weitere Startplattform beinhalten würde. "Wenn wir uns nur auf die Bühne konzentrieren, würde das unsere Kapitalbeschaffungsanforderungen dramatisch senken, es würde alles, was wir an Alpha getan haben, oder fast alles, nutzen und trotzdem im selben Zeitrahmen, in dem wir gesprochen haben, ins All gelangen vielleicht sogar unseren bestehenden Startvertrag zu würdigen ", sagte er.

Firefly hat einen Launch-Vertrag, den es bisher angekündigt hat, von NASA Venture Class Launch Services Programm, vor einem Jahr, für einen einzigen Start der Alpha das Unternehmen geplant, um Anfang 2018 durchzuführen. Anfang dieses Jahres, NASA in aller Stille eine Vertragsänderung erteilt für diesen Vertrag ", um die Konfiguration von einem Landstart zu einem Luftstart zu ändern und die Erfolgskriterien der Mission zu revidieren", laut einer Beschaffungsanmeldung der NASA. Die Agentur reduzierte daraufhin den Wert des Vertrags, ursprünglich 5,5 Millionen Dollar, um 2,4 Millionen Dollar ohne weitere Erklärung.

Eine dritte Option, so Markusic, besteht darin, sich auf Technologieentwicklungsverträge zu konzentrieren, die das Unternehmen von der Defense Advanced Research Projects Agency gewonnen hat. Diese Aufträge werden für Arbeiten an einem Aerospike-Triebwerk und einem Composite-Treibstofftank auf etwa 3 Millionen Dollar geschätzt. "Das könnte ein letzter Ausweg sein", sagte er. "Es ist ein Weg, aber wir haben nicht hart genug geschaut, um zu sehen, ob es ein Weg ist, der sich lohnen würde."

Er hat auch einen Verkauf des Unternehmens nicht ausgeschlossen. "Wir haben bereits Interessenten angestellt", sagte er."Das ist eine starke Möglichkeit." Wenn das passierte, sagte er, es sei Sache des neuen Eigentümers, zu entscheiden, was mit den Technologie- und Fahrzeugplänen des Unternehmens zu tun sei.

Neben den finanziellen Problemen hat sich das Unternehmen mit Rechtsstreitigkeiten von Virgin Galactic, dem ehemaligen Arbeitgeber von Markusic, auseinandergesetzt. In einer Klage, die am Los Angeles Superior Court in Kalifornien eingereicht wurde, behauptete Virgin Galactic, dass Markusic einige der Schlüsseltechnologien für Firefly entwickelt habe, als er bei Virgin arbeitete, und nahm diese mit, als er Firefly verließ.

Im August kam ein unabhängiger Schlichter zu dem Schluss, dass Markusic vorsätzlich Beweise in Form von Computern und Speichergeräten vernichtete, dass Virgin Galactic-Behauptungen proprietäre Daten enthielten, die von Firefly verwendet wurden. "Wegen der Zerstörung, die sie bereits vollbracht haben, ist es unmöglich, die Fakten zu rekonstruieren, die notwendig sind, um den Fall der Ansprecherin direkt zu beweisen", schloss der Schlichter in einem am 16. August vorgelegten Bericht mit dem Gericht. "Als Folge der Zerstörung von Beweisen, einschließlich E-Mails, wurden die wesentlichen Verbindungen zwischen dem Eigentum von Virgin Galactic und der Entwicklung von Firefly's Technologie in dieser kritischen frühen Phase von Firefly gebrochen."

Markusic sagte, dass der Fall, der weitergeht, bei der Entscheidung des europäischen Investors, sich zurückzuziehen, keine Rolle gespielt hat. Er sagte, "seriöse unabhängige Bewertungen" der Technologie des Unternehmens haben es auf die NASA, Open Source und andere kommerzielle Technologien zurückverfolgt.

"Natürlich, wenn es eine Anklage gibt, dann schauen sich alle damit an", sagte er, "aber angesichts des unabhängigen Audits hat sich jeder mit der Herkunft unserer Technologie vertraut gemacht."

Markusic sagte, er habe "sehr offene und offene Gespräche" mit anderen unternehmerischen Raumfahrtunternehmen über die aktuelle Situation von Firefly geführt. "Sie sind sehr besorgt, weil unsere Erfolge und unsere Misserfolge für alle Unternehmen sehr einflussreich sind", sagte er. "Wir müssen wirklich erfolgreich sein."