Kein Umdrehen: Titan Flyby sichert Cassinis Crash in Saturn

Es gibt kein Zurück mehr für die Cassini-Sonde bei Saturn.

In den frühen Morgenstunden des 22. April machte die Cassini-Raumsonde bei Saturn einen letzten Vorbeiflug von Titan und fing ein paar abschließende Bilder dieses dunstigen Mondes ein. Der Vorbeiflug veränderte die Umlaufbahn des Raumfahrzeugs so, dass Cassini im September nicht in der Lage sein wird, einen Absturz in den Saturn zu vermeiden.

Cassini studiert seit 2004 Saturn und seine Monde und hat derzeit wenig Treibstoff. Für seinen letzten Akt plant Cassini 22 Tauchgänge zwischen Saturn und seinen Ringen, beginnend am 26. April. Das Raumschiff wird dann am 15. September in den Saturn eintauchen und so lange wie möglich senden, um Informationen über die Atmosphäre des Gasriesen zu liefern.

"Mit diesem Vorbeiflug [von Titan] sind wir dem großen Finale verpflichtet", sagte Earl Maize, Cassini-Projektleiter bei JPL, in derselben Aussage. "Das Raumschiff befindet sich jetzt auf einem ballistischen Pfad, so dass wir selbst dann, wenn wir zukünftige kleine Kursanpassungen mit Schubdüsen aufgeben würden, am 15. September immer noch in die Saturnatmosphäre eintreten würden, egal was passiert." [Cassinis 'Grand Finale' Saturn Orbits - Astrodynamics Explained | Video]

Der erste Ring-Tauchgang wird am 26. April um 5.00 Uhr EDT (2.00 Uhr MEZ / 09.00 GMT) stattfinden, aber die Wissenschaftler werden fast einen ganzen Tag lang nichts von dem Raumschiff hören, während sie die wissenschaftlichen Beobachtungen macht. Die Bilder und Daten werden voraussichtlich um 3:05 Uhr EDT (12:05 Uhr PDT / 0705 GMT) am 27. April bei der NASA und ihren Partnern eintreffen.

Das große Finale wird die kleine Möglichkeit ausschließen, dass Cassini in eine Region stürzt, von der Wissenschaftler glauben, dass sie möglicherweise bewohnbar ist, wie der Mond von Enceladus, und Mikroben von der Erde einführt. Wenn die Raumsonde Mikroben trägt (die vor dem Flug eines Raumschiffs kaum zu eliminieren sind), könnten diese Mikroben in eine bewohnbare Umgebung eindringen und alle einheimischen Lebensformen töten, ähnlich wie invasive Arten auf der Erde.

Um diese Möglichkeit zu vermeiden, wird das Raumfahrzeug bewusst in den Saturn (der nicht als bewohnbar gilt) gelenkt, wo es durch die Atmosphäre des Planeten zerstört wird.

Ein letzter Blick auf Titan

Cassini zoomte Titan in einer Höhe von mindestens 979 Kilometern über die Oberfläche und sondierte das Gebiet mit Radar. Daten wurden nach dem Vorbeiflug für mehrere der Meere und Seen des Mondes zurückgegeben, die aus flüssigem Methan und anderen Kohlenwasserstoffen wie Ethan bestehen. Einige der Bereiche wurden zuvor von Cassini abgebildet, aber laut einer Stellungnahme der NASA nicht mit Radar.

"Cassinis umfassende Exploration von Titan ist jetzt hinter uns, aber das reiche Datenvolumen, das die Raumsonde gesammelt hat, wird wissenschaftliche Studien für die nächsten Jahrzehnte befeuern", sagte Linda Spilker, Projektwissenschaftlerin der Mission im Jet Propulsion Laboratory der NASA in Kalifornien ein Statement.

Das Fahrzeug erfasste auch neue Radarbilder von einer der "magischen Inseln" des Titanen, Merkmale, die in Satellitenbildern von Titans Seen und Ozeanen erschienen und verschwunden sind. Cassini beobachtete diese "Insel" zuvor in einem der flüssigen Methanmeere des Titans namens Ligeia Mare, wo sich die Helligkeit periodisch zu ändern schien. Forscher haben vorgeschlagen, dass die Helligkeitsänderungen auf Wellen, Festkörper oder Blasen zurückzuführen sind, die das Sonnenlicht reflektieren, wobei Wellen die wahrscheinlichste Erklärung sind.