Die seltsamen hellen Stellen von Ceres rücken in den Fokus (Fotos)

Die NASA-Raumsonde Dawn hat das beste Foto der mysteriösen hellen Flecken, die die Oberfläche des Zwergplaneten Ceres sprenkeln, nach Hause gebeamt.

Das neue Bild löst die seltsamen Stellen von Ceres, die sich in einem etwa 90 Kilometer breiten Krater befinden, zu einem Cluster aus mehreren Flecken, von denen einige auf früheren Fotos nicht zu sehen waren. Aber es löst nicht das Geheimnis der Entstehung und Zusammensetzung der Flecken.

"Mindestens acht Punkte sind neben dem größten hellen Bereich zu sehen, von dem Wissenschaftler glauben, dass er ungefähr 9 Kilometer breit ist", schrieben die NASA-Beamten heute (22. Juni). "Ein hochreflektierendes Material ist für diese Flecken verantwortlich - Eis und Salz sind führende Möglichkeiten, aber die Wissenschaftler ziehen auch andere Optionen in Betracht." [Weitere Fotos des Zwergplaneten Ceres]

Dawn hat das Foto am 9. Juni aus einer Entfernung von 2.700 Meilen (4.400 km) aufgenommen - der Höhe seiner zweiten Kartierungsbahn von Ceres. Weitere neu veröffentlichte Fotos aus dieser Umlaufbahn zeigen weitere faszinierende Eigenschaften, darunter ein steil ansteigender Berg, der sich von der stark mit Kratern übersäten Oberfläche des Zwergplaneten etwa 5 km weit in den Weltraum erhebt.

"Die Oberfläche von Ceres hat viele interessante und einzigartige Merkmale aufgedeckt. Zum Beispiel haben Eismonde im äußeren Sonnensystem Krater mit zentralen Gruben, aber auf Ceres sind zentrale Gruben in großen Kratern viel häufiger", sagte die stellvertretende Projektleiterin von Dawn Carol Raymond. des Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien, in derselben Erklärung.

"Diese und andere Eigenschaften werden es uns ermöglichen, die innere Struktur von Ceres zu verstehen, die wir nicht direkt wahrnehmen können", fügte sie hinzu.

Die 477 Millionen Dollar teure Mission Dawn startete im September 2007, um Ceres und Vesta - mit 590 Meilen bzw. 330 Meilen - die beiden größten Objekte im Asteroidengürtel zwischen Mars und Jupiter zu untersuchen.

Es wird angenommen, dass sowohl Ceres als auch Vesta weitgehend intakte Protoplaneten sind, die aus den frühen Tagen des Sonnensystems übrig geblieben sind (daher der Name der Mission). Ihre Untersuchung sollte daher wichtige Details über die Zusammensetzung felsiger Planeten wie Erde und Mars aufdecken.

Die Morgendämmerung umkreiste Vesta von Juli 2011 bis September 2012. Die Sonde traf im vergangenen März in Ceres ein und wurde dabei das erste Raumschiff, das jemals einen Zwergplaneten umkreiste, sowie das erste, das zwei Objekte außerhalb des Erdmondsystems umkreiste.

Die Morgendämmerung wird bis zum 30. Juni in ihrer derzeitigen Umlaufbahn bleiben, wenn sie sich zu einer Umlaufbahn mit einer Höhe von etwa 1.450 km (1.450 km) bewegen wird, sagten NASA-Beamte. Es wird Anfang August dorthin kommen. (Dawn setzt extrem effiziente, aber schubarme Ionentriebwerke ein, so dass es eine Weile dauern kann, bis sich die Sonde bewegt.)

Aber Dawn wird irgendwann Ceres noch näher kommen. Bevor die Mission im Juni 2016 ihre Mission beendet, wird sie Ceres aus einer Höhe von nur 230 Meilen (375 km) beobachten.