Vorbereitung auf die Auswirkungen: Asteroid-Tracking Übung einen großen Erfolg, sagen Wissenschaftler

Die Menschheit hat gerade einige wertvolle Praktiken im Umgang mit einem potenziell gefährlichen Asteroiden erhalten, sagen Astronomen.

Eine NASA-geführte internationale Kampagne, um den kleinen Weltraumfelsen 2012 TC4 vor, während und nach seinem nahen Vorbeiflug der Erde am 12. Oktober zu verfolgen und zu studieren, war ein großer Erfolg, sagten Projektteammitglieder.

"Wir sind heute viel besser vorbereitet, um mit der Bedrohung durch einen potenziell gefährlichen Asteroiden fertig zu werden, als wir vor der TC4-Kampagne waren", sagte Michael Kelley, Leiter der TC4-Übung im NASA-Hauptquartier in Washington, D.C., in einer Erklärung. [Berühmte Asteroid Flybys und enge Anrufe (Infografik)]

Die Hauptziele des TC4-Projekts 2012 bestanden darin, ein potenziell gefährliches Weltraumgestein zu verfolgen und zu charakterisieren und das internationale Netzwerk zu testen, um Beobachtungen zu integrieren, das Wissen über die Flugbahnen solcher Asteroiden zu verfeinern und die Ergebnisse zu kommunizieren.

Das Kampagnenteam wählte 2012 TC4 aus, von dem Astronomen wussten, dass es am 12. Oktober zu einem Earth Flyby unterwegs war. (Sie wussten auch, dass es keine Gefahr eines Aufpralls während des engen Passes gab.)

Die Planung begann im April, und der Versuchslauf begann Ende Juli, als das Very Large Telescope der European Southern Observatory in den chilenischen Anden den TC4 2012 aus dem dunklen Nachthimmel hob. In den nächsten Monaten, so die NASA-Vertreter, haben Astronomen aus vielen verschiedenen Ländern den Asteroiden mit einer Vielzahl von Teleskopen auf dem Boden und im Weltraum untersucht und eine Menge Informationen über den Felsen gesammelt.

Wissenschaftler am NASA-Zentrum für erdnahe Objektstudien (CNEOS) am Jet Propulsion Laboratory (JPL) in Pasadena, Kalifornien, nutzten diese Daten, um die Umlaufbahn des TC4 mit größerer Genauigkeit zu bestimmen.

"Die qualitativ hochwertigen Beobachtungen von optischen und Radar-Teleskopen haben es uns ermöglicht, zukünftige Auswirkungen zwischen der Erde und 2012 TC4 auszuschließen", sagte Caveos Davide Farnocchia, der die Bahnbestimmungsarbeit leitete, in der gleichen Aussage. "Diese Beobachtungen helfen uns auch, subtile Effekte wie den Sonnenstrahlungsdruck zu verstehen, der die Umlaufbahn kleiner Asteroiden sanft anstoßen kann."

Solche Bemühungen ermöglichten es dem Team, die Vorbeiflugstrecke ziemlich genau zu berechnen: Am 12. Oktober 2012 kam TC4 innerhalb von 27.200 Meilen (43.780 Kilometer) der Erdoberfläche, sagten NASA-Beamte. Das sind nur 11 Prozent der Entfernung zwischen unserem Planeten und dem Mond.

Die vielen Beobachtungen erlaubten den Forschern auch zu bestimmen, dass 2012 TC4 schnell dreht - einmal alle 12 Minuten - und taumelt, während es durch den Weltraum kreuzt. Das Team hat auch die Größe des Asteroiden bestimmt: etwa 15 Meter lang und 8 Meter breit. (Vor dem Vorbeiflug schätzten Astronomen, dass das Gestein zwischen 30 Fuß und 100 Fuß oder 9 bis 30 Meter im Durchmesser hatte.)

Und Radardaten enthüllten einige Einsichten über die Zusammensetzung des Objekts.

"Radar hat die Fähigkeit, Asteroiden mit Oberflächen zu identifizieren, die aus stark reflektierenden, felsigen oder metallischen Materialien bestehen", sagte der Leiter der Radarbeobachtung, Lance Benner von JPL. "Wir konnten zeigen, dass Radarstreuungseigenschaften mit einer hellen, felsigen Oberfläche vergleichbar sind, ähnlich einer bestimmten Klasse von Meteoriten, die bis zu 50 Prozent des auf sie fallenden Lichts reflektieren."

Insgesamt war das TC4-Projekt 2012 die Mühe wert, teilten die Teammitglieder mit.

"Wir haben gezeigt, dass wir eine große, weltweite Beobachtungskampagne in kurzer Zeit organisieren und Ergebnisse effizient kommunizieren können", sagte Vishnu Reddy vom Lunar and Planetary Laboratory der Universität von Arizona, der die Beobachtungskampagne leitete.