Haustür Astronomie: Sehen Sie den Big Dipper

Sobald die Dunkelheit an diesen Abenden hereinbricht, treten Sie nach draußen und schauen in den Himmel. Was ist das prominenteste und am einfachsten zu erkennende Sternenmuster? Wenn Sie in der nördlichen Hemisphäre leben, müssen Sie nur nach oben schauen und nach Norden, wo Sie die sieben hellen Sterne finden, die den berühmten Großen Wagen umfassen.

Für die meisten Himmelsgucker ist der Große Wagen wahrscheinlich die wichtigste Gruppe von Sternen am Himmel. Für jemanden in der Breite von New York (41 Grad Nord) oder nach Norden gerichtet, geht es nie unter den Horizont. Es ist eines der am meisten erkennbaren Muster am Himmel und somit einer der einfachsten für den Anfänger zu finden.

In anderen Teilen der Welt sind diese sieben Sterne nicht als Dipper bekannt, sondern als eine Art Wagen. In Irland zum Beispiel wurde es als "König Davids Streitwagen" von einem der frühen Könige dieser Insel anerkannt; in Frankreich war es der "Große Wagen". Ein anderer beliebter Name war Charles Wain (ein Wain ist ein großer offener Bauernhof Wagen). Und auf den Britischen Inseln sind diese sieben Sterne weithin bekannt als "The Plough".

Von größter Wichtigkeit ist die Fähigkeit, den Großen Wagen zu verwenden, um Polarstern, den Nordstern zu lokalisieren. Dies wird durch die zwei hellen Sterne ermöglicht, die den äußeren Rand der Schale des Großen Wagens markieren. Diese zwei Sterne - Dubhe und Merak - sind als "Pointer" bekannt, weil sie immer auf Polaris zeigen. Zeichne einfach eine Linie, in deiner Vorstellung, zwischen diesen beiden Sternen und verlängere sie etwa 5 Mal so groß wie die Entfernung zwischen diesen beiden Sternen und diese Linie wird letztendlich einen mäßig hellen Stern treffen. Das wird Polaris sein.

Das Kreuz des Südens

Aber für diejenigen, die in der südlichen Hemisphäre leben, ist es nicht der Große Wagen, den die Leute als ihren Führer zum Nachthimmel wählen - sondern eher das Sternbild, das als Crux, das Kreuz des Südens, bekannt ist. Jene südlich des Äquators (wo die Jahreszeit jetzt mitten im Herbst ist), müssen nur einen Blick in Richtung Süden werfen, wo sie die unverwechselbare Form des Kreuzes sehen werden, das gut im Himmel hängt. Für einige sieht es eher wie ein Drachen aus, obwohl das Kreuz klar von vier hellen Sternen umrissen ist, von denen zwei, Acrux und Becrux, von der ersten Größe sind. Von oben nach unten misst Crux nur 6 Grad - nur ein wenig höher als der Abstand zwischen den Pointer-Sternen des Big Dipper. Tatsächlich ist das Kreuz des Südens das kleinste (in der Fläche) aller Konstellationen. Wie der Große Wagen des nördlichen Himmels zeigt das Kreuz des Südens die Position des Pols an und wird daher oft von Navigatoren benutzt. Der längere Balken des Kreuzes zeigt fast genau zum Südpol des Himmels, den einige Flieger und Navigatoren die "Südpolargrube" genannt haben, weil er leider nicht durch einen hellen Stern markiert ist.

Es wird vermutet, dass Amerigo Vespucci der erste der europäischen Reisenden war, als er auf seiner dritten Reise 1501 die "Vier Sterne" sah, wie er sie nannte. Aber eigentlich war Crux überall in den Vereinigten Staaten vor etwa 5.000 Jahren deutlich sichtbar sowie im antiken Griechenland und Babylonien. Laut Richard Hinckley Allen (1838-1908), einem Experten in der stellaren Nomenklatur, wurde das Kreuz des Südens zuletzt am Horizont von Jerusalem gesehen, etwa zur Zeit der Kreuzigung Christi. Aber dank der Präzession - einer oszillierenden Bewegung der Erdachse - wurde das Kreuz im Laufe der Jahrhunderte weit nach Süden verschoben.

Unmittelbar südlich und östlich des Kreuzes ist ein birnenförmiger, tintiger Fleck, etwa so groß wie das Kreuz selbst, und sieht aus wie ein großes schwarzes Loch inmitten der Milchstraße. Als Sir John Herschel es 1835 zum ersten Mal vom Kap der Guten Hoffnung in Südafrika gesehen hat, soll er seiner Tante Caroline von diesem "Loch im Himmel" erzählt haben. In der Tat werden nur wenige Sterne in diesem Loch gesehen und es wurde bald bekannt als der "Kohlensack", der ursprünglich als eine Art Fenster in den Weltraum gedacht wurde. Heute wissen wir, dass der berühmte Kohlensack wirklich eine große Wolke aus Gas und Staub ist, die das Licht der Sterne absorbiert, die dahinter liegen müssen.

Grenzen der Sichtbarkeit

Es gibt wahrscheinlich eine Anzahl von Lesern, die noch nie den Großen Wagen oder das Kreuz des Südens gesehen haben und sich wundern könnten, wie weit sie vielleicht reisen müssen, um einen Blick auf sie zu bekommen. Zufälligerweise erreichen zu dieser Jahreszeit beide gleichzeitig ihre höchsten Positionen am Himmel: kurz nach Einbruch der Dunkelheit Ende Mai und Anfang Juni. Um Crux zu sehen, muss man mindestens so weit nach Süden gehen, um 25 Grad nördlicher Breite. Das bedeutet, dass Sie zu den Florida Keys in den kontinentalen Vereinigten Staaten reisen, wo Sie sehen werden, dass sie sich gerade über den südlichen Horizont erheben.

Wenn Sie den Big Dipper sehen, müssen Sie nördlich von 25 Grad nach Süden gehen, um ihn in seiner Gesamtheit zu sehen. In der nördlichen Hälfte Australiens kann man zum Beispiel den umgedrehten Dipper sehen, der kurz nach Sonnenuntergang den nördlichen Horizont abkratzt. In Wirklichkeit ist es genau das Gegenteil von denen, die in nördlichen Breitengraden leben (wie New York), deren Einwohner den Dipper auf einer ähnlichen Höhe über dem nördlichen Horizont an frühen Abenden Ende November oder Anfang Dezember sehen - außer dem Dipper erscheint rechts oben!

Interessanterweise wurden der Große Wagen und das Kreuz des Südens auch auf einer Reihe von Flaggen dargestellt. Der Wagen ist auf der Staatsflagge von Alaska abgebildet. Das Kreuz des Südens kann auf den Nationalflaggen von Australien, Neuseeland, Papua-Neuguinea, Samoa und Brasilien gefunden werden. Interessanterweise ist Crux auf den Flaggen von Australien, Brasilien, Papua-Neuguinea und Samoa mit fünf Sternen vertreten, während auf der neuseeländischen Flagge nur die vier hellsten Sterne des Kreuzes abgebildet sind, wobei der schwächste fünfte Stern (Epsilon Crucis) weggelassen wird .

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Joe Rao ist Dozent und Gastdozent im New Yorker Hayden Planetarium. Er schreibt über Astronomie für die New York Times und andere Publikationen, und er ist auch ein Meteorologe vor der Kamera für News 12 Westchester, New York.