Wie der Mars vor Milliarden von Jahren aussah

Ein Blick auf "Burns Cliff" von Opportunity. Bildnachweis: NASA / JPL / Cornell. klicken um zu vergrößern
Das Leben in der alten Umgebung, die in den vom Opportunity Rover der NASA untersuchten Marsgesteinsschichten Spuren hinterlassen hat, hatte möglicherweise Schwierigkeiten. Die bisher gründlichste Analyse der Entdeckungen des Rovers zeigt die Herausforderungen auf, denen sich das Leben in der rauen Marsumgebung möglicherweise gestellt hat.

"Dies ist die wichtigste Sammlung von Artikeln, die unser Team veröffentlicht hat", sagte Dr. Steve Squyres von der Cornell University in Ithaca, New York. Er ist Hauptforscher für die wissenschaftlichen Instrumente zu Opportunity und ihrem Zwillings-Mars-Explorations-Rover Spirit. Die ausführlichen Berichte spiegeln eine gründlichere Analyse der Ergebnisse von Opportunity wider als frühere Veröffentlichungen.

Wissenschaftler konnten daraus schließen, dass die Bedingungen in der Meridiani Planum-Region des Mars stark sauer, oxidierend und manchmal feucht waren. Diese Bedingungen stellten den potenziellen Ursprung des Marslebens wahrscheinlich vor große Herausforderungen.

Basierend auf den Daten von Opportunity diskutieren neun Artikel von 60 Forschern in Band 240, Ausgabe 1 der Zeitschrift Earth and Planetary Science Letters, wie dieser Teil der Mars-Meridiani-Planum-Region vor Äonen war. Die Arbeiten präsentieren Vergleiche mit einigen rauen Lebensräumen auf der Erde und untersuchen die Auswirkungen auf ein mögliches Leben auf dem Mars.

Dr. Andrew Knoll von der Harvard University, Cambridge, Massachusetts, Mitautor des Papiers, sagte: „Das Leben, das sich an anderen Orten oder in früheren Zeiten auf dem Mars entwickelt hat, könnte sich, wenn überhaupt, an die Bedingungen von Meridiani anpassen, aber an die Art von chemischen Reaktionen, von denen wir glauben, dass sie wichtig sind, um Leben auf der Erde hervorzubringen, hätte es bei Meridiani einfach nicht passieren können. “

Die Wissenschaftler analysierten Daten über gestapelte Sedimentgesteinsschichten mit einer Dicke von 23 Fuß, die im „Endurance Crater“ freigelegt wurden. Sie identifizierten drei Abteilungen innerhalb des Stapels. Der unterste und älteste Teil hatte die Signatur trockener Sanddünen; Der mittlere Teil hatte vom Wind verwehte Sandblätter. Partikel in diesen beiden Schichten wurden teilweise durch vorheriges Verdampfen von flüssigem Wasser erzeugt. Der obere Teil mit einigen Schichten, die durch fließendes Wasser abgelagert wurden, entsprach den Schichten, die zuvor in einem kleineren Krater in der Nähe seines Landeplatzes gefunden wurden.

Die Materialien in allen drei Abteilungen waren sowohl vor als auch nach dem Abscheiden der Schichten durch Wind oder Wasser nass. Die Forscher beschrieben chemische Beweise dafür, dass die in den Schichten abgelagerten Sandkörner vor der Bildung der Schichten durch Wasser verändert worden waren. Die Wissenschaftler analysierten, wie saures Wasser, das sich nach dem Einsetzen durch die Schichten bewegte, Veränderungen wie die Bildung von hämatitreichen Kügelchen in den Gesteinen verursachte.

Experimentelle und theoretische Tests verstärken die Interpretation von Veränderungen, die durch die Wechselwirkung von saurem Wasser mit den Gesteinsschichten verursacht werden. "Wir haben in unserem Labor simulierte Marsgesteine ​​hergestellt und diese dann mit sauren Flüssigkeiten infundiert", sagte der Forscher Nicholas Tosca von der State University in New York, Stony Brook. "Unser theoretisches Modell zeigt, dass die Mineralien, die sich voraussichtlich bilden, wenn diese Flüssigkeiten verdampfen, eine bemerkenswerte Ähnlichkeit mit den im Meridiani-Aufschluss identifizierten Mineralien aufweisen."

Der Schichtstapel im Endurance Crater entstand vor 3,5 bis 4 Milliarden Jahren aus einer veränderlichen Umgebung. Das Gebiet könnte wie Salzwiesen ausgesehen haben, die gelegentlich Wasser halten und von Dünen umgeben sind. Die Region White Sands in New Mexico weist eine ähnliche physische Ähnlichkeit auf. Für die Chemie und Mineralogie der Umwelt bietet ein saures Flusseinzugsgebiet namens Rio Tinto in Spanien nützliche Ähnlichkeiten, sagte Dr. David Fernandez-Remolar vom spanischen Centro de Astrobiologia und Mitautoren.

Viele Arten von Mikroben leben in der Umgebung von Rio Tinto, einer der Gründe für die Schlussfolgerung, dass das alte Meridiani bewohnbar gewesen sein könnte. Die Organismen in Rio Tinto stammen jedoch aus Populationen ab, die in weniger sauren und stressigen Lebensräumen leben. Wenn Meridiani ein Leben gehabt hätte, hätte es möglicherweise aus einem anderen Lebensraum stammen müssen.

"Sie müssen sehr vorsichtig sein, wenn Sie über die Aussicht auf ein Leben auf dem Mars sprechen", sagte Knoll. "Wir haben uns nur ein sehr kleines Grundstück mit Marsimmobilien angesehen. Die geologische Aufzeichnung, die Opportunity untersucht hat, stammt aus einem relativ kurzen Zeitraum in der langen Geschichte des Mars. “

Das Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien, verwaltet das Mars Exploration Rover-Projekt. Bilder und Informationen zu den Rovers und ihren Entdeckungen finden Sie unter http://www.nasa.gov/vision/universe/solarsystem/mer_main.html.

Originalquelle: NASA-Pressemitteilung

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