Haus Bill hält den Europa Clipper der NASA trotz Raketenunsicherheiten auf Kurs

WASHINGTON - Eine Haushaltsvorlage, die am 9. Mai von einem Unterausschuss genehmigt wurde, wird dazu beitragen, dass eine Mission zum Jupitermond Europa für den Start im Jahr 2022 in die Wege geleitet wird.

Der Unterausschuss für Handel, Justiz und Wissenschaft (CJS) des House Appropriations Committee billigte nach einer kurzen Markup-Sitzung eine Ausgabenrechnung für eine Stimmabgabe, die am Tag zuvor keine Änderungen an den Rechtsvorschriften vornahm. Der Gesetzentwurf geht nun schon nächste Woche an den vollständigen Zuweisungsausschuss.

Die Rechnung sieht für die NASA im Geschäftsjahr 2019 mehr als 21,5 Milliarden Dollar vor. Sie enthält speziell 545 Millionen Dollar für Europa Clipper, eine Mission, Jupiter zu umkreisen und mehrere Vorbeiflüge des Eismondes Europa durchzuführen, von denen Wissenschaftler glauben, dass sie potenziell bewohnbar sind. Die Rechnung enthält auch 195 Millionen Dollar für eine Folge-Lander-Mission. [Jupiter Eismond Europa in Bildern]

Der Gesetzentwurf legt fest, dass sowohl Europa Clipper als auch das Lander-Raumschiff mit der Rakete Space Launch System in den Jahren 2022 und 2024 starten, die in den Zuteilungsrechnungen der Vorjahre enthalten waren. Der Budgetvorschlag der NASA bot nur 264,7 Millionen Euro für Europa Clipper und nichts für den Lander, und projizierte eine Einführung von 2025 für Europa Clipper mit einer kommerziell beschafften Trägerrakete.

Der Abgeordnete John Culberson (R-Texas), Vorsitzender des Unterausschusses und Verfechter der Europa-Erkundung, hob in seiner Erklärung zum Markup die Finanzierung der Mission hervor. "Wir haben auch die Mittel für die planetarischen Programme aufgestockt, einschließlich der äußerst wichtigen Europa-Mission", sagte er.

Die Finanzierung, die Europa Clipper in den letzten Jahren erhalten hat, weit über den Forderungen der NASA, hat es erlaubt, für den vom Kongress gewünschten Start im Jahr 2022 auf Kurs zu bleiben. "Seit Beginn dieses Projekts arbeiten wir an der frühestmöglichen Startmöglichkeit", sagte Barry Goldstein, Projektleiter von Europa Clipper, bei einem Treffen des Studienausschusses für Weltraumforschung der Nationalakademien am 3. Mai. "Wir waren der glückliche Empfänger einer bedeutenden Finanzierung."

Diese Finanzierung, sagte er, hält das Projekt für einen Start im Juni 2022 im Zeitplan. Das Projekt befindet sich derzeit auf einem "Gleitpfad" zu einer vorläufigen Design-Überprüfung im August, mit Überprüfungen verschiedener Instrumente und anderer Subsysteme. Dies würde es der Mission ermöglichen, im November in die Phase C ihrer Entwicklung einzutreten.

Während die Arbeit an der Raumsonde und ihrer Instrumentenausrüstung gut voranschreitet, bleibt ein entscheidendes Problem die Wahl der Trägerrakete, sagte er. Der Start auf dem SLS ermöglicht dem Raumfahrzeug, direkt zu Jupiter zu gehen, während andere Fahrzeuge die Verwendung von Gravitationshilfen auf der Erde und Venus benötigen würden, um das Raumfahrzeug dorthin zu bringen, ungefähr fünf Jahre später als auf einer direkten Flugbahn.

Für jetzt sagte Goldstein, dass das Projekt das Raumfahrzeug entwarf, um beide Annäherung verwenden zu können. "Wir haben dafür gesorgt, dass das Raumfahrzeug und die Instrumente beide mit der direkten Trajektorie und der Schwerkraft unterstützenden Alternative kompatibel sind", sagte er.

Die Einführung von SpaceX Falcon Heavy, die im Februar erstmals auf den Markt kam, ändert die Debatte nicht wesentlich. Bei dem Treffen zeigte Goldstein Leistungsfähigkeiten, ausgedrückt in einer Kennzahl, die als charakteristische Energie, oder C3, verschiedener Trägerraketen bekannt ist, einschließlich der Falcon Heavy und einer mit einer zusätzlichen Kickstufe. "Beide sind weit unter dem C3, wir brauchen eine direkte Flugbahn zu Jupiter mit einem Fahrzeug unserer Masse", sagte er.

Er fügte hinzu, dass sowohl die ursprüngliche Block 1-Version von SLS, als auch der Block 1B mit der leistungsstärkeren Explorations-Oberstufe die einzigen Fahrzeuge mit C3-Werten sind, die hoch genug sind, um eine direkte Flugbahn für das sechs Tonnen schwere Europa-Clipper-Raumfahrzeug zu ermöglichen. Der schwächere Block 1 sei immer noch ausreichend, sagte er und mildere die Bedenken hinsichtlich Verzögerungen bei der Entwicklung des Blocks 1B. "Wir sind zuversichtlich, dass beide SLS-Varianten uns auf direktem Weg bringen können", sagte er.

Goldstein sagte später in der Besprechung, dass das Raumfahrzeug für den "stressstärkeren" Fall der Gravitations-Unterstützungstrajektorie entworfen wurde, der das Raumfahrzeug wegen des erforderlichen Venus-Vorbeiflugs intensiveren thermischen Bedingungen aussetzen wird. Eine endgültige Entscheidung über die Trägerrakete wird erst im November 2019 fallen, wenn das Projekt kritisch überprüft wird.

Er weist darauf hin, dass der weitere Fortschritt von Europa Clipper davon abhängig ist, dass ausreichende Mittel in einem Umfang bereitgestellt werden, der weit über dem liegt, was die Regierung vorgeschlagen hat. Das war bisher kein Problem, dank der Unterstützung der Mission im Kongress von Culberson.

Am 9. Mai übergab Culberson eine wissenschaftliche Arbeit mit einer neuen Entdeckung über Europa und der Existenz von Federn, die einen zusätzlichen Beweis dafür liefern, dass der Eismond einen unterirdischen Ozean aus flüssigem Wasser hat.

"Es ist erwähnenswert, dass das Wissenschaftsmagazin Nature Astronomy gerade berichtet hat, dass die Galileo-Mission im Jahr 1997 durch eine tausend Kilometer dicke Wasserfahne auf Europa geflogen ist. Der Ozean von Europa entlüftet also den Weltraum", sagte er. "Die Wissenschaftsgemeinschaft wollte schon seit Jahren dorthin gehen, Herr Vorsitzender, und diese Rechnung macht das möglich."

"Nur für den Fall, dass ich es nicht gesehen hätte?" Der Vorsitzende des Gesamtkomitees, Abgeordnete Rodney Frelinghuysen (R-N.J.), fragte und sah sich das Papier an. "Da ist es", antwortete Culberson.

Wie sich herausstellte, war das fragliche Papier noch nicht veröffentlicht worden, und das Journal hatte seine Veröffentlichung bis zum 14. Mai embargoiert.