1 Woche bis Cassini's Fatal Saturn Dive: So wird die Sonde ihre letzten Tage verbringen

Der einwöchige Countdown für das tödliche Eintauchen der Cassini-Sonde in die Saturn-Atmosphäre hat begonnen.

Am 15. September taucht Cassini direkt in den Saturn ein, sammelt in-situ Daten aus der Atmosphäre des Planeten und feuert sie in 1 bis 2 Minuten auf die Erde zurück, bevor er auseinanderbricht. Der Tauchgang wird der 13-jährigen Amtszeit der Sonde im Saturnsystem, wo sie viele unglaubliche und unerwartete wissenschaftliche Entdeckungen hervorgebracht hat, ein dramatisches Ende bereiten.

Diese kommende Woche ist voller Aktivität für Cassini. Auf unserer vollständigen Deckungsseite finden Sie eine vollständige Liste der Veranstaltungen und deren Überwachung. [Cassinis "Grand Finale" bei Saturn in Bildern]

Am Samstag (9. September) wird die Sonde den letzten ihrer 22 Tauchgänge durch die Ringe des Saturn machen - eine Flugbahn, die unglaubliche Aussichten hervorgebracht hat.

Am 11. September wird Cassini seinen letzten entfernten Vorbeiflug von Saturns größtem Mond, Titan, machen. Aus einer Entfernung von 73.974 Meilen (119.049 Kilometer) verlangsamt Titans Schwerkraft Cassini. Dies wird für Cassini fatal sein. Am 15. September taucht der langsamere Cassini viel tiefer in die Atmosphäre ein, anstatt die Spitze der Saturnatmosphäre zu überfliegen, wie sie es während der letzten paar Runden auf dem Planeten getan hat. Die Sonde könnte Tiefen von bis zu 9.300 Meilen (15.000 Kilometer) erreichen, bevor sie auseinanderbricht, so die Wissenschaftler der Mission.

Am 13. und 14. September werden Cassinis Kameras die letzten Bilder des Systems vom Sensor aufnehmen.

Am 15. September beginnt um 4:37 Uhr EDT (0837 GMT) der "letzte Tauchgang", wenn das Raumschiff in Position kommt, um die Atmosphäre zu testen. Normalerweise gibt es mindestens eine stundenlange Verzögerung zwischen dem Zeitpunkt, an dem die Sonde Daten sammelt und zurück zur Erde sendet, aber weil Cassini während des letzten Tauchgangs nur 1 bis 2 Minuten senden kann, sendet die Sonde Daten innerhalb von 2 bis zu 3 Sekunden, um es zu sammeln, haben Cassini-Wissenschaftler gesagt. Das Raumschiff wird Daten von acht seiner 11 Instrumente zur Erde zurücksenden, aber es wird nicht genug Bandbreite haben, um Bilder zu senden (was größere Dateien erfordert), weshalb die Sonde am 14. September ihre letzten Schnappschüsse des Systems machen wird .

Cassini wird um 7:53 Uhr EDT (1153 GMT) in die Saturn-Atmosphäre einsteigen und wird seine Schubdüsen zunächst mit einer 10-prozentigen Kapazität abfeuern, "um die Richtungsstabilität aufrecht zu erhalten und die Antenne des Raumschiffs auf die Erde gerichtet zu halten , Sagte NASA-Beamte in einer Erklärung. Während der nächsten 60 Sekunden wird die Sonde dann ihre Triebwerke auf 100 Prozent Kapazität hochfahren, um die Antennen des Raumfahrzeugs auf die Erde gerichtet zu halten.

Wenn Cassini eine Höhe von etwa 1.510 Kilometern über den Wolkenwolken des Saturn erreicht, "wird die Kommunikation mit dem Raumschiff eingestellt und Cassinis Mission der Erforschung wird abgeschlossen sein", heißt es in der Erklärung. "Das Raumschiff wird sich später wie ein Meteor absetzen."

Der Abstieg der Sonde wurde vom Cassini-Team in Erwartung des Raumfahrzeugs geplant, das keinen Treibstoff mehr hatte, um sich um den Saturn herum zu bewegen; Weil die Mission sowieso enden muss, beschlossen die Forscher, die Gelegenheit zu nutzen, um einzigartige Daten aus der Saturnatmosphäre zu erhalten.

Cassinis Zerstörung wird einem anderen wichtigen Zweck dienen: dem Schutz einiger der Monde des Planeten vor Eindringlingen der Erde. Die Saturnmonde Enceladus und Titan können Umgebungen besitzen, die das Leben unterstützen können, und wenn Cassini Bakterien oder andere Miniatur-Lebensformen von der Erde trägt, wollen Planetenschützer nicht, dass diese Lebensformen sich auf einem der Monde niederlassen . So wie invasive Arten auf der Erde die einheimischen Bevölkerungen verwüsten können, könnte eine auf der Erde basierende Lebensform die einheimischen Lebensformen auf einem der Saturnmonde überwältigen. Wie unwahrscheinlich ein solches Szenario auch sein mag, seine Auswirkungen wären verheerend. Die Verbreitung einer auf der Erde basierenden Lebensform auf einem außerirdischen Mond könnte es auch schwieriger machen, fremde Lebensformen an diesem Ort zu identifizieren.

"Die Cassini-Mission ist voller wissenschaftlicher Neuheiten, und unsere einzigartigen planetarischen Enthüllungen werden bis zum Ende der Mission fortgesetzt", sagte Linda Spilker, Cassini-Projektwissenschaftlerin vom Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien, in einer Erklärung von die Agentur. "Wir werden Daten in nahezu Echtzeit senden, wenn wir uns kopfüber in die Atmosphäre stürzen - es ist wirklich ein Novum bei Saturn."