Perseid Lore: Die Legende und die Wissenschaft hinter der epischen Meteorschauer

Jeden August, wenn viele Menschen Urlaub in ländlichen Gebieten machen, wo der Himmel dunkel ist, erscheint der berühmte Perseiden Meteorschauer. Der Meteorschauer Gipfel über Nacht heute Abend und am frühen Freitag (11.-12. August).

August ist auch der Monat "Die Tränen des St. Lawrence."

Laurentius, ein christlicher Diakon, soll in A. D. 258 auf einem Eisengitter im Freien von den Römern gemartert worden sein. Inmitten dieser Folter soll Laurentius ausgerufen haben: "Ich bin schon auf der einen Seite geröstet, und wenn du mich gut kochen lassen willst, ist es Zeit, mich auf die andere zu stellen." [Perseid Meteorschauer 2016: Wann, wo und wie man es sieht]

Unabhängig davon, ob dies tatsächlich geschah (einige glauben, dass die Geschichte ein Produkt morbider mittelalterlicher Phantasie ist), glaubte König Phillip II. Von Spanien es sicher: Er baute seinen Klosterpalast, bekannt als "El Escorial", basierend auf dem Grundriss des heiliger Rost. St. Lawrence Tod wird jedes Jahr an seinem Festtag (10. August) gedenken.

Bis heute werden die glorreichen Perseiden, die jedes Jahr zwischen dem 8. August und dem 14. August ihren Höhepunkt erreichen, als "feurige Tränen" des heiligen Laurentius bezeichnet.

Sie können den Perseiden Meteorschauer online über einen kostenlosen Live-Webcast des Slooh Community Observatory ansehen. Der vierstündige Webcast beginnt um 20 Uhr. EDT (0000 GMT). Sie können auch den Perseids Meteorschauer-Webcast auf ProfoundSpace.org mit freundlicher Genehmigung von Slooh ansehen.

Aber die früheste Aufzeichnung der Meteoraktivität von Perseid geht mehr als zwei Jahrhunderte vor dem Martyrium des St. Lawrence zurück: Chinesische Aufzeichnungen von A. D. 36 geben an, dass "mehr als 100 Meteore morgens dorthin geflogen sind".

Heute wissen wir, dass diese feurigen Lichtpfeile tatsächlich das Ergebnis der jährlichen Interaktion der Erde mit der Schlacke sind, die ein kosmischer Abfallkäfer hinterlassen hat - ein Komet.

Swift-Tuttle: Mutter aller Perseiden

In der Nacht zum 15. Juli 1862 scannte ein unbekannter Amateur-Astronom namens Lewis Swift den Himmel mit seinem 4,5 Zoll (11,4 Zentimeter) großen Fitz-Refraktor-Teleskop aus dem ländlichen Marathon in New York. Innerhalb weniger Minuten rannte Swift über ein Objekt in der dunklen Konstellation von Camelopardalis, der Giraffe, von der er annahm, dass sie der Kometen Schmidt war, der erst vor ein paar Wochen entdeckt worden war. [Perseid Meteorschauer 2016: Sky Maps Guide (Galerie)]

Swift machte keine formale Ankündigung seiner Entdeckung - bis Astronom Horace Tuttle vom Harvard College Observatory das gleiche Objekt drei Nächte später unabhängig fand. Aber dieses Objekt war nicht Komet Schmidt, sondern ein völlig neues Exemplar. Die beiden Männer teilten die Entdeckung, und der Komet erhielt daher beide Namen: Swift-Tuttle.

Als es zum ersten Mal gesehen wurde, konnte Swift-Tuttle nur mit einem Teleskop beobachtet werden. Aber in den folgenden Nächten wurde es schnell heller. Ende Juli 1862 wurde der Komet für das bloße Auge schwach sichtbar, und im August begann er seine Bewegung über den Himmel zu verstärken, um 7 Grad von Polarstern (dem Nordstern) um den 15. August herum und dann weiter südlich über die Himmel. (Erinnerung: Deine Faust, die auf Armlänge gehalten wird, misst ungefähr 10 Grad.)

In der letzten Augustwoche entwickelte sich der Comet Swift-Tuttle zu einem auffallend schönen Objekt, das fast so hell wie Polaris wurde und einen imposanten, etwa 30 Grad langen Schwanz trug. Und durch Teleskope sahen Beobachter leuchtende Strahlen und Fontänen in der Nähe ihres Kerns. Während der folgenden Wochen verschwand Swift-Tuttle schnell und Anfang Oktober verhinderte seine Bewegung nach Süden weitere Beobachtungen aus den Vereinigten Staaten.

Mehrere bemerkenswerte Astronomen versuchten, eine Bahn für den Kometen zu berechnen, indem sie eine Vielzahl von Positionsmessungen verwendeten, und der allgemeine Konsens war, dass sie sich in einer sehr lang gezogenen Umlaufbahn mit einer Periode von ungefähr 120 Jahren bewegte.

Ungefähr zur gleichen Zeit begann Giovanni Schiaparelli aus Italien mit der Untersuchung der Umlaufbahn der Perseiden und fand heraus, dass die Bahnelemente des Kometen und der Meteore praktisch identisch waren. Es wurde daher klar, dass Trümmer, die vom Kometen Swift-Tuttle vergossen wurden, die Quelle der feurigen Tränen des heiligen Lawrence waren: der Perseiden-Meteorschauer!

Komet-Bits

Diese winzigen Kometenfragmente - unzählige Metall- und Steinbrocken - werden bei ihrer Reise durch den Weltraum Meteoroiden genannt. Sie werden zu Meteoren, wenn sie die Erdatmosphäre treffen. Der Lichtstreifen, den wir einen "schießenden" oder "fallenden" Stern nennen, wird durch die Luft erzeugt, die einen Meteor umgibt, der durch das Eintauchen des Objekts in die Luft in Weißglut erhitzt wird.

Genauso wie der Komet Swift-Tuttle der Stammvater der Perseiden ist, erzeugen die Trümmer anderer Kometen andere Meteorschauer. (Halley's Comet, zum Beispiel, ist verantwortlich für zwei jährliche Schauer - die Eta Aquarids von April bis Mai und die Oktober Orioniden.)

Comet Swift-Tuttle sollte 1981 oder 1982 in die Nähe der Sonne zurückkehren, erschien aber nicht. Ungefähr ein Jahrzehnt zuvor hatte der Astronom Brian Marsden vom Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics vorgeschlagen, dass Swift-Tuttle derselbe Komet sein könnte, der 1737 von einem Jesuitenmissionar in Peking namens Ignatius Kegler berichtet wurde.

Die Verbindung war möglich, wenn "nicht-kriechende" Kräfte - diese leuchtenden Jets auf dem Kometen, die durch die Sonnenwärme in Gas umgewandelt wurden - aus der Oberfläche des Kometen explodierten und wie Raketenabgase wirkten, die ihre Umlaufbahn leicht veränderten und den Kometen verlangsamten . Dr. Marsden ging davon aus, dass Comet Swift-Tuttle mit einer Periode von etwa 130 Jahren - nicht die 120 Jahre, die ursprünglich berechnet wurden - Ende 1992 zurückkehren würde. [Perseid Meteor Shower: Amazing Photos by Stargazers]

Es tat!

In den Jahren um die Rückkehr des Kometen im Jahr 1992 waren die Perseiden viel intensiver als ihre üblichen 60 Meteore pro Stunde, stattdessen kurze Ausbrüche von bis zu mehreren hundert pro Stunde, von denen viele blendend hell und spektakulär waren. Dieser Anstieg ist wahrscheinlich darauf zurückzuführen, dass Swift-Tuttles Rückkehr zum inneren Sonnensystem mehr Trümmer im Erdweg hinterlassen hat, haben Forscher gesagt.

Der Perseiden Meteorschauer ist eine der spektakulärsten Meteorschauer des Jahres, die Anfang August stattfindet. Wie viel wissen Sie über die himmlische Lichtshow?

Mehr gute Sachen auf dem Weg?

Obwohl Swift-Tuttle jetzt weit im Weltraum zurück ist, kann die Perseiden-Aktivität immer noch gelegentlich nach oben schießen. In diesem Jahr hofft man, dass eine Gravitationsunterstützung von Jupiter den Perseiden-Strom fast 1,6 Millionen Kilometer näher an die Erdumlaufbahn bringt und zu einer viel besseren Anzeige führt.

Es besteht auch die Möglichkeit eines kurzen Aktivitätsausbruchs, der durch die Interaktion der Erde mit einem dicken Trümmerhaufen verursacht werden könnte, der 1079 vom Kometen abgeschossen wurde. Von einem klaren, dunklen, nicht lichtverschmutzten Ort - und nachdem der Mond früh auf ist Morgen des 12. August - Meteoraten von mehr als 150 pro Stunde in diesem Jahr scheinen möglich.

Und ein bekannter finnischer Meteorologe legt nahe, dass die Perseiden in den kommenden Jahren eine noch größere Show bieten könnten. Esko Lyytinen hat berechnet, dass die Dusche im Jahr 2028 1.000 oder mehr Meteore pro Stunde produzieren könnte, da die Erde innerhalb von 37.000 Meilen (59.500 km) von einem Strom von Trümmern, die Swift-Tuttle im Jahr 1479 in den Weltraum abgegeben hat, passiert.

Ein anderer Meteorforscher, Mikhail Maslov aus Russland, erwartet ebenfalls, dass 2028 ein Meteorsturm auftreten wird. Aber seine Berechnungen deuten auf einen bescheideneren, von vielleicht 250 bis 300 Meteoren pro Stunde hin. [Top 10 Perseiden Meteorschauer Fakten]

Swift-Tuttles Zukunft?

Da der Komet Swift-Tuttle der Erdumlaufbahn sehr nahe kommt, gab es immer Bedenken, dass er eines Tages mit der Erde kollidieren könnte.

Im Jahr 1992, sah Marsden in die nächste Rückkehr von Swift-Tuttle im Jahr 2126, warnt, dass, wenn das tatsächliche Datum der nächsten Annäherung des Kometen an die Sonne um 15 Tage von seiner Vorhersage des 14. August war (seine Vorhersage 1992 war ausgeschaltet gewesen um 17 Tage) wäre eine Kollision möglich. Später war er jedoch in der Lage, Berechnungen der Bahn des Kometen genau genug zu verfeinern, um die Position des Kometen im Weltraum, die fast 2000 Jahre zurückliegt, zu erklären. Als er dann bis 2126 voraussah, fand er, dass Swift-Tuttle die Erde um mindestens 15 Millionen Meilen (24 Millionen Kilometer) vermissen würde.

Mögliche Katastrophe abgewendet.

Marsden fand jedoch heraus, dass Swift-Tuttle im August 3044 nur 1,6 Millionen Kilometer der Erde erreichen wird. Im kosmischen Maßstab ist das eine prekär enge Rasur - vor allem wenn man bedenkt, dass der Komet mit 26 Meilen (26 Meilen) weit ist.