Eisige Vulkane können auf Pluto erbrechen

NATIONALER HAFEN, Md. - Eisige Vulkane können am südlichen Rand von Plutos gefrorenem Herzen liegen.

Bilder von der NASA-Raumsonde New Horizons haben zwei Gipfel identifiziert, die fast 4 Meilen (6 Kilometer) hoch über die Oberfläche des Zwergplaneten ragen, und Wissenschaftler sagen, dass die physischen Merkmale der Gipfel darauf hindeuten, dass es sich um Vulkane handeln könnte.

"Dies sind zwei wirklich außergewöhnliche Eigenschaften", sagte Oliver White, ein New Horizons Postdoktorand mit NASA Ames Research Center in Kalifornien, heute (9. November) während einer Pressekonferenz hier auf der 47. Jahrestagung der Abteilung für Planetenwissenschaften der Amerikanische Astronomische Gesellschaft (AAS). "Nichts dergleichen wurde jemals im Sonnensystem gesehen", sagte er. [Weitere erstaunliche Pluto Fotos von New Horizons]

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Eine winzige, eisige Welt am Rande des Sonnensystems. Pluto blieb für Wissenschaftler bis Juli 2015 weitgehend unsichtbar, als die Raumsonde New Horizons vorbeiflog und der Menschheit den ersten Blick auf die Oberfläche des Zwergplaneten gab. Vor dem Vorbeiflug von New Horizons dachten die meisten Wissenschaftler, dass Pluto sich als zu klein erweisen würde, um die interne Wärme zu erhalten, die für geologische Prozesse wie Gletscherflüsse und Vulkanismus benötigt wird, so Wissenschaftler auf der Pressekonferenz. Aber das sich schnell bewegende Raumschiff zeigte eine viel jüngere Oberfläche, als die Wissenschaftler erwartet hatten, was darauf hindeutet, dass geologische Prozesse auf Pluto stattfinden und dass etwas unter der Oberfläche warm bleiben muss.

Zwei riesige Berge, Hunderte von Kilometern lang, sitzen am südlichen Rand der herzförmigen Region auf der Oberfläche von Pluto. Die Berge heißen informell Wright Mons und Picard Mons, und auf ihren Gipfeln befindet sich auf jedem Gipfel ein zentraler Krater, der an die sogenannten "Schildvulkane" auf der Erde erinnert.

"Was auch immer sie sind, sie sind definitiv komisch" - "Vulkane" ist im Moment die unwichtigste Hypothese ", sagte White auf der Pressekonferenz.

Obwohl die Merkmale eine starke Ähnlichkeit mit Vulkanen aufweisen, sagte New Horizons Forscher Jeff Moore vom NASA Ames Research Field in einer früheren Sitzung, dass sie noch nicht bereit seien, abschließend zu erklären, dass es Beweise für Kryovulkanismus auf Pluto gibt.

"Diese sehen verdächtig aus, und wir schauen sehr genau hin", sagte Moore.

Die Wissenschaftler wissen noch nicht, was die Wärme in Pluto erzeugen könnte, um einen Vulkan auf der Oberfläche zu bilden. Eine Möglichkeit, die auch auf der Konferenz vorgestellt wurde, ist, dass ein Ammoniak-Wasser-Schlammmantel unter der Oberfläche liegt, so eine Aussage von AAS. Die Forschung, die von Doktor Trowbridge und Professor Jay Melosh von der Purdue University in Indiana durchgeführt wurde, legt nahe, dass heißes Material steigen könnte, wenn kühleres Material durch die unterirdischen Schichten sinkt, was zu geologischen Aktivitäten führt, die Kryovulkanismus beinhalten könnten.

Eine andere Möglichkeit, auf die sich White konzentrierte, hat mit einem allmählich kühlenden Felskern zu tun, der ursprünglich während der Bildung des Zwergplaneten erhitzt wurde. Die zum Schmelzen von Eis benötigte Wärme wäre wesentlich niedriger als die für die Freisetzung von Gestein benötigte Wärme, was die allmähliche Mobilisierung von Material ermöglicht, das theoretisch durch einen Vulkan ausbrechen könnte.

"Es gibt vielleicht weniger Hitze, aber vielleicht bekommst du mehr Geld für dein Geld", sagte White. [7 Wilde Mythen über Pluto]

Das erste ihrer Art

Obwohl der Begriff "Kryovulkanismus" auf andere Objekte im Sonnensystem angewendet wurde, betonte White, dass die Merkmale auf Pluto einzigartig sind. Saturns gefrorener Mond Enceladus ist bekannt dafür, Material von seinem Südpol aus zu speien, aber die Quelle stammt eher aus Rissen im Boden als aus Berglandschaften. Und während der Cryovulkanismus auf Titan vermutet wurde, wies White darauf hin, dass diese Kryovulkane durch Radar identifiziert wurden und noch immer diskutiert werden. Plutos Merkmale sind dagegen deutlich sichtbar und weisen starke Ähnlichkeiten mit den Vulkanen der Erde auf.

"Dies ist das erste Mal, dass wir große vulkanische Gebäude sehen", sagte White.

Die beiden Hänge sind leicht mit Kratern bedeckt, sagte White gegenüber ProfoundSpace.org, was vermuten lässt, dass sie jünger sind als das nördliche Terrain von Pluto, wenn auch nicht annähernd so jung wie das "Herz" von Pluto, Sputnik Planum. Wissenschaftler sind sich der Zusammensetzung der Berge nicht sicher, obwohl White darauf hinwies, dass es sich um Stickstoffeis handeln könnte. Die dünne Atmosphäre würde wahrscheinlich die Fluidisierung des Materials über die Oberfläche ermöglichen.

Die beiden Berge lagen entlang der Tag-Nacht-Linie von Pluto, als sie von New Horizons abgebildet wurden. Picard Mons, das größere der beiden Merkmale, liegt in der Dämmerungsregion, so dass es nicht möglich ist, seine Zusammensetzung mit aktuellen Daten zu verstehen. Aber White äußerte die Hoffnung, dass kommende Daten Geheimnisse über die Komposition des heller beleuchteten Wright Mons offenbaren könnten.

Noch aufregender ist die Möglichkeit, dass die beiden Teil eines größeren Vulkangebietes sein könnten. White sagte, dass die Nähe der beiden Merkmale darauf hinweisen könnte, dass sogar noch mehr Kryovulkane außerhalb des Sichtfeldes des Raumschiffs existieren. Es gibt jedoch keine Möglichkeit, sie mithilfe von Daten aus dem Vorbeiflug von New Horizons zu erkennen.

"Wir müssen in hundert Jahren zurückgehen und sehen", sagte White.