Die Asteroiden-Capture-Mission der NASA könnte eine neue Methode zur Verteidigung der Erde testen

Der kühne Plan der NASA, einen Asteroiden in der Nähe des Mondes zu parken, könnte auch einen neuen Weg zum Schutz der Erde vor gefährlichen Weltraumfelsen aufzeigen.

Letztes Jahr kündigte die Agentur an, dass sie einen erdnahen Asteroiden in eine stabile Mondumlaufbahn schleppen wolle, wo sie wiederholt von Astronauten für Forschungs- und Explorationszwecke besucht werden könnte. NASA-Beamte bügeln immer noch die Details der Mission aus, die einen ganzen kleinen Weltraumfelsen einhüllen oder einen Felsbrocken von der Oberfläche eines großen Asteroiden abfangen könnte.

Wenn sich die NASA für die Boulder-Option entscheidet, wird die Asteroiden-Capture-Mission auch eine Demonstration der Planetenverteidigung beinhalten, die den ersten Test im Weltraum eines so genannten "Gravity-Traktors" vorsieht. [Bilder: NASAs Asteroid-Capture-Mission]

Mit genügend Vorlaufzeit können Asteroiden, die sich auf Kollisionskurs mit der Erde befinden, mit einer Handvoll Methoden sicher abgelenkt werden. Eine davon ist die Gravity-Tractor-Technik, bei der eine Robotersonde über Monate oder Jahre hinweg an einem Weltraumfelsen vorbeifliegt und ihn durch einen leichten Gravitationsschub allmählich vom Kurs abstößt.

Je größer die Masse der Hirtensonde ist, desto stärker ist ihre Anziehungskraft. Und wenn man einen Boulder von einem potentiell gefährlichen Asteroiden abschießt, kann eine Ablenkungsmission ihre Masse signifikant erhöhen, ohne zusätzliche Startkosten zahlen zu müssen.

"Wir würden in diese erhöhte Schwerkrafttraktorposition gehen, nachdem wir den Felsbrocken zurückgeholt haben und demonstrieren, dass wir dadurch noch mehr Gravitationsanziehungskraft haben", sagte Lindley Johnson, Programmleiter für das NASA-Beobachtungsprogramm NEO (Near-Earth Object) März.

Die NASA hat etwa ein Dutzend vielversprechender Kandidaten für die Asteroidenerfassung identifiziert, fügte Johnson hinzu - sechs oder mehr für jede der beiden Optionen. Das beste Ziel für die Boulder-Grab-Mission könnte Itokawa sein, ein 1.750 Fuß (530 Meter) großer Weltraumfelsen, der 2005 von der japanischen Sonde Hayabusa besucht wurde.

Asteroiden sind faszinierend für viele Gründe. Sie enthalten eine Vielzahl von wertvollen Ressourcen und schlagen regelmäßig auf unseren Planeten ein und löschen gelegentlich die meisten Lebensformen der Erde aus. Wie viel wissen Sie über Weltraumfelsen?

Die Weltraumbehörde will, dass die Astronauten den umgeleiteten Asteroiden bis 2025 besuchen, um eine vom Weißen Haus festgelegte Explorationsfrist einzuhalten. Im Jahr 2010 wies US-Präsident Barack Obama die NASA an, die Menschen bis 2025 zu einem erdnahen Asteroiden zu bringen und dann bis Mitte der 2030er Jahre in die Nähe des Mars zu bringen.

Die Asteroiden-Capture-Mission bleibt im Moment in einer "Präformulierungsphase", da die NASA immer noch Daten sammelt und Ideen durchsucht. Die Weltraumbehörde hofft, bis Ende des Jahres ein grundlegendes Missionskonzept zu haben, haben Beamte gesagt.

Zusätzlich zur Schwerkrafttraktormethode könnten ankommende Weltraumfelsen auch von einem "kinetischen Impaktor" direkt getroffen werden, sagen die Forscher. (Diese Techniken könnten auch in zwei koordinierten Weltraummissionen kombiniert werden, indem man einen Asteroiden mit einer Impaktorsonde zuschlägt und dann einen Schwerkrafttraktor aussendet, um den Job zu beenden.)

Für extrem große Asteroiden und Weltraumfelsen könnten extremere Maßnahmen erforderlich sein, die mit wenig Vorwarnzeit erkannt werden. In solchen Fällen könnte eine Atombombe die beste - und vielleicht einzige - Option der Menschheit sein.