Exit-Strategie der Opportunity

Bildnachweis: NASA / JPL
Der Opportunity Rover fährt weiter um den felsigen Rand des Endurance Crater, dessen Durchmesser etwa stadiongroß ist. Das Falschfarbenbild (Banner) wurde am 21. Mai 2004 von der Navigationskamera aufgenommen. Dieser Krater, der durch den Aufprall eines winzigen Asteroiden oder eines Kometenstücks ausgegraben wurde, ist etwa 130 Meter breit und vom höchsten Punkt entfernt am Rand mehr als 20 Meter tief, zehnmal so tief wie Eagle.

Eine Exposition des Aufschlusses in einer Klippe hoch an der Innenwand gegenüber der aktuellen Position des Rovers zeigt einen Stapel von Schichten mit einer Höhe von 5 bis 10 Metern. Andere Expositionen um den inneren Hang des Kraters sind möglicherweise leichter zugänglich als die Klippe, und Brocken aus denselben Schichten wurden möglicherweise durch den kraterbildenden Aufprall auf den umgebenden Boden geworfen.

Die Teammitglieder analysieren solche Bilder im Detail, während sie nach der sichersten Route suchen, um in den steilen Krater ein- und auszusteigen. Neben der Neigung werden gute Ein- und Ausstiegswege gesucht, bei denen stabiles Gestein über losem Sand überwiegt, was zu Schlupf oder Verlust der Radtraktion führen kann. Der derzeit beste Kandidat ist ein Teil der Ausdauer namens Karatepe.

In der Mars-Simulationsumgebung auf der Erde, die als JPL-Sandbox oder „Mars Yard“ bezeichnet wird, testen Mobilitätsexperten, Wissenschaftler und Ingenieure die Schlupfgrenzen des Rovers bei einer Neigung von 25 Grad.

Im Endurance Crater befinden sich mehrere Schichten freiliegender Gesteine, die Informationen über einen viel längeren Zeitraum der Umweltgeschichte liefern können. Unter den Gesichtspunkten rund um den Rand liefert das Miniatur-Thermoemissionsspektrometer von Opportunity Daten zur Kartierung der Mineralzusammensetzung der im Inneren des Kraters freigelegten Gesteine.

Im Eagle Crater gab ein Felsvorsprung, der nur etwa die Höhe eines Straßenrandes hatte, Hinweise darauf, dass das Gelände einst von einem Salzwasserkörper bedeckt war, das tief genug war, um hineinzuspritzen. „Das war das letzte sterbende Keuchen eines Gewässers.“ Hauptermittler Steve Squyres sagte. „Die Frage, die uns seit unserer Abreise aus dem Eagle Crater fasziniert hat, ist die, die dem vorausgegangen ist. Gab es lange Zeit ein tiefes Gewässer? Gab es eine flache, kurzlebige Playa? Wir wissen es nicht. "

Obwohl der Gesteinsschichtstapel bei Endurance mehr als zehnmal dicker ist als die Grundgesteinsbelichtung bei Eagle Crater, ist er immer noch nur ein kleiner Teil des 200 Meter dicken Stapels, der von der Umlaufbahn eines anderen aus gesehen wird Standorte in der Meridian Planum-Region des Mars.

Ein genauer Blick auf die Felsen des Endurance Crater könnte bei der Interpretation der anderen Expositionen aus der Umlaufbahn hilfreich sein. "Es ist möglich, dass der gesamte Stapel in Wasser abgelagert wurde – einige Partikel wurden von fließendem Wasser eingewaschen und andere chemisch aus dem Wasser ausgefällt", sagte Dr. Phil Christensen von der Arizona State University, Tempe, leitender Wissenschaftler für das Rover-Spektrometer. "Eine Alternative ist, dass der Wind Sand eingeblasen hat."

Brian Cooper, Leiter des JPL-Teams von Rover-Fahrern für Spirit and Opportunity, sagte, die erste Ansicht des Kraters löse noch keine Fragen zur Barrierefreiheit. „Die Neigung direkt vor uns beträgt durchschnittlich 18 bis 20 Grad. In den Krater zu gelangen ist kein Problem, aber wir müssen noch viel mehr tun, um zu beurteilen, ob wir wieder raus können. Das hängt von den Bodeneigenschaften und dem Schlupf sowie von der Neigung ab. “ Die geplante Strecke um die Felge erfordert ebenfalls eine sorgfältige Navigation. "Wenn du nicht nah genug an die Lippe kommst, kannst du nicht hineinschauen, aber wenn du zu weit gehst, könntest du hineinfallen", sagte er. "Wir werden ein paar sehr interessante Wochen haben."

Als der Rover versuchte, seinen viel kleineren (20 Meter Durchmesser) Eagle Crater – den ursprünglichen Landeplatz der Mission – zu verlassen, erwies sich die Ausgangssteigung als steil genug, um die Radtraktion zu verlieren, bis ein Backup-Plan zum Manövrieren durch lose Sandreibung mit Sechsradkontakten erstellt wurde.

Als die NASA vor mehr als 30 Jahren Astronauten an die Mondoberfläche schickte, wurde beschlossen, ihnen nicht zu erlauben, Krater zu betreten, die so frisch und steil wie Endurance sind, aber Opportunity kann möglicherweise das tun, was noch kein Mensch auf einem anderen Planeten getan hat.

Originalquelle: Astrobiology Magazine

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