Cassini nimmt den meisten gefährlichen Saturn Ring Dive Yet

Die Cassini-Raumsonde beendet heute ihren sechsten Tauchgang zwischen Saturn und seinen Ringen (28. Mai), und dies ist der bisher gefährlichste Tauchgang. Anstatt sicher zwischen dem Planeten und seinen Ringen zu passieren, taucht das Raumschiff geradewegs durch die innere Kante des D-Rings des Saturn.

Die Raumsonde, die eine Kooperation zwischen der NASA, der Europäischen Weltraumorganisation und der italienischen Raumfahrtbehörde ist, wird ihre breite, hochverstärkende Antennenschüssel während des Überquerens zum ersten Mal seit ihrer Entstehung als Schutzschild davor abstellen erster Ringtauchgang, der im April stattfand, sagten NASA-Beamte. (Für diesen Tauchgang wussten die Forscher nicht, ob der Bereich zwischen den Ringen und dem Saturn frei von Trümmern sein würde.)

Dieser Tauchgang ist der erste von vier Pfaden durch den schwachen innersten Ring des Planeten, und es ist der tiefste Cassini, der laut dem Grand Final Orbit Guide der NASA in die staubige Schleife fahren wird. Die Raumsonde wird die Überquerung um 10:22 Uhr EDT (1422 GMT) machen, aber die Forscher erwarten nicht, dass sie bis 23:29 Uhr von ihr zurückkommen. EDT (0329 am 29. Mai GMT), sobald es in der Lage ist, sich zu wenden und wieder Kontakt mit der Erde herzustellen. [Cassinis Reise ins Unbekannte: NASA-Ingenieur spricht über Saturn-Risiken und Belohnungen (Video)]

Forscher haben den 6-Minuten-Zeitraum identifiziert, in dem Cassini höchstwahrscheinlich mit Ringpartikeln kollidieren wird. Während dieser Zeit wird das Radio- und Plasmawellen-Wissenschaftsinstrument des Raumfahrzeugs bereit sein, die Plasmawolken zu detektieren, die freigesetzt werden, wenn Teilchen die Antennenschale treffen. Das Instrument ragt an der Schale vorbei und lässt es Teilchen aufnehmen, während der Rest des Schiffes geschützt ist, sagte der Führer.

Während dieser Umlaufbahn um Saturn fotografierte Cassini den Rand der A- und F-Ringe des Planeten sowie den Raum dazwischen, um die Struktur der Ringe und die Wechselwirkung ihrer Teilchen zu untersuchen. Es benutzte auch das Radar-Instrument, um den ganzen Weg von der Außenkante des A-Rings durch den C-Ring im ersten eines dreiteiligen Radiowellenexperiments zu scannen.

Cassinis nächster Tauchgang wird ihn auch durch den Rand des D-Rings führen, wenn auch nicht so weit, und er wird danach noch zwei weitere Gelegenheiten haben, den kurzlebigen innersten Ring des Planeten aus erster Hand zu erleben.

Nachdem Cassini alle 22 Ring-Tauchgänge absolviert hat, wird es die letzte Phase seiner Grand-Finale-Mission beginnen: am 15. September in seiner Saturn-Atmosphäre in seinem gefährlichsten (und tödlichsten) Sturzflug von allen. Das Raumfahrzeug sendet Daten zurück, bis es den Kontakt verliert und verbrennt; Das Manöver wird die Saturnmonde vor weiterer Kontamination durch Mikroben der Erde schützen und unschätzbare Details über die Atmosphäre des Planeten in seinen letzten Augenblicken sammeln.

Aber in der Zwischenzeit hat Cassini viel zu tun.