Space Race: Könnten die USA die Sowjets in den Weltraum geschlagen haben?

Vor 50 Jahren war der Kosmonaut Yuri Gagarin die erste Person im Weltraum, die der Sowjetunion einen großen Sieg im Weltraumrennen gegen die USA im Kalten Krieg bescherte. Aber Experten sagen, dass es so nicht passieren musste.

Der amerikanische Astronaut Alan Shepard hätte wahrscheinlich vor dem 12. April 1961, als Gagarin in den Orbit startete, den Weltraum erreicht haben können. In ähnlicher Weise hätten die Vereinigten Staaten wahrscheinlich einen Satelliten in die Erdumlaufbahn gebracht, bevor die Sowjets, deren Start von Sputnik 1 im Oktober 1957 Amerika schockierte und das Weltraumrennen in Gang setzte.

Einige wichtige Entscheidungen haben sich gegen eine solche Kette von Ereignissen verschworen. Das Ergebnis: Der amerikanische Technologie-Stolz hat zweimal in vier Jahren schwere Schläge erlitten.

Aber es stellte sich heraus, dass die beiden atemberaubenden Niederlagen die Vereinigten Staaten nicht demoralisierten. Stattdessen entzündeten sie ein Feuer unter dem amerikanischen Raumfahrtprogramm und ebneten den Weg für ihre Krönung - 1969 einen Mann auf den Mond zu bringen. [Riesensprünge: Die wichtigsten Meilensteine ​​der bemannten Raumfahrt]

"In gewisser Weise waren Sputnik und Gagarin Geschenke an die NASA", sagte der bekannte Weltraumhistoriker Asif Siddiqi von der Fordham University, der mehrere Bücher über das sowjetische Weltraumprogramm und das Weltraumrennen geschrieben hat. "Ohne diesen Schock wirst du kein Mondprogramm haben."

"Alans Nacht"?

Der 12. April ist in der ganzen Welt als "Yuri's Night" bekannt, um den Kosmonauten und seine historische Leistung zu feiern. Aber wenn die Vereinigten Staaten ein wenig weniger vorsichtig gewesen wären, könnte jeder März eine Feier von "Alan's Night" statt finden. [Video: Yuri Gagarin: Erster Mann im Weltraum]

Im Winter und im Frühjahr 1961 rüstete sich das NASA-Projekt Mercury - das erste menschliche Raumfahrtprogramm der Nation - auf Shepards suborbitale Spritztour. Und die NASA hatte bis März große Fortschritte gemacht.

"Sicherlich könnte der Start vor dem 12. April geschehen sein", sagte Siddiqi zu ProfoundSpace.org. "Es gibt keinen Grund, dass es nicht passiert sein könnte. Alles war bereit."

Aber spät im Spiel entschied die NASA, einen weiteren Testflug in den Zeitplan einzufügen. Einige Probleme mit der Mercury-Redstone-Rakete für Shepards Mission waren bei früheren Testflügen aufgetreten, und das Team - einschließlich Chefrakel-Designer Wernher von Braun - wollte sicherstellen, dass alle Knicke abgeklungen waren, bevor sie ein Menschenleben riskierten.

"Von Braun war von Natur aus eine sehr konservative Person, und ich denke, er hatte das Gefühl, dass es noch nicht richtig war, Shepard zu starten", sagte Siddiqi. "Also entschied er sich für einen weiteren Test."

Dieser Test fand am 24. März 1961 statt und trieb Shepards Flucht zurück. US-Beamte wussten offenbar nicht, dass die Sowjets Gagarin weniger als drei Wochen später starten würden. Hätten sie gewusst, hätten sie vielleicht mehr Dringlichkeit gehabt. [Top 10 sowjetische und russische Weltraummissionen]

"Es gab Anzeichen dafür, dass die Sowjetunion auf einen bemannten Flug aufstieg", sagte der Weltraumgeschichtsexperte Robert Pearlman, Herausgeber der Website ProfoundSpace.org, der ein ProfoundSpace.org-Partner ist. "Aber wir wussten nicht genau wann der Start sein würde."

Eine andere Art von Leistung

Shepard landete am 5. Mai 1961, weniger als einen Monat nach Gagarin, in seinem Freedom 7 Fahrzeug.

Der Flug der Freedom 7 erreichte den suborbitalen Raum, der nur 15 Minuten dauerte, bevor er im Atlantik, 302 Meilen (486 Kilometer) vom Startplatz in Florida entfernt, planschte. Gagarin dagegen hatte die Erde einmal umkreist, bevor er 108 Minuten später sicher landete. [Infografik: Wie der erste menschliche Raumflug arbeitete]

Die USA würden Gagarins Heldentat fast ein Jahr lang nicht wiederholen, bis John Glenns Orbitalflug im Februar 1962. Selbst wenn Shepard Gagarin ins All geschlagen hätte, hätten die Sowjets immer noch ein gewisses Maß an Sieg errungen.

"Gagarin hat es in den Orbit geschafft, das ist eine ganz andere Art von Erfolg", sagte Siddiqi. "Und die NASA war nicht wirklich bereit, dies bis Anfang '62 zu tun. Es gab keine Möglichkeit, dass sie Anfang des Jahres 61 jemanden in den Orbit schicken konnten."

Kein Sputnik-Moment?

Die Sowjetunion startete am 4. Oktober 1957 Sputnik 1 - den ersten künstlichen Satelliten der Welt. Die Veranstaltung schickte Schockwellen rund um den Globus. Am härtesten trafen sie in den Vereinigten Staaten. [Größte Enthüllungen des Weltraumzeitalters]

"Viele Leute nannten Sputnik damals einen technologischen Pearl Harbor", sagte Siddiqi. "Es war ein großer Schlag gegen das amerikanische Prestige."

Die USA hatten wahrscheinlich das Know-how, um einen Satelliten vor Sputnik aufzustellen - und hätten es vielleicht auch tun können, wenn die Führungspersönlichkeiten der Nation auf dem Weg ein paar verschiedene Entscheidungen getroffen hätten.

Von Braun hatte hart daran gearbeitet, eine Reihe von Trägerraketen auf der Basis von Jupiter-Raketen zu entwickeln, und 1956 war sein Team kurz davor, eine Rakete zu bauen, die einen Satelliten ins Weltall befördern konnte. Die US-Regierung entschied sich jedoch dafür, den Großteil ihrer offiziellen Mittel auf ein anderes Raketen- und Satellitenprojekt namens Vanguard zu konzentrieren.

Vanguard war nicht bereit, im Herbst 1957 zu starten, als Sputnik in den Himmel stieg. Von Brauns Bemühungen wäre wahrscheinlich gut gewesen, wenn ihm die richtige Aufmerksamkeit und Finanzierung gegeben worden wäre, sagte Siddiqi.

"Wenn es eine Verpflichtung in '56 gegeben hätte, hätte von Braun es wahrscheinlich Anfang '57 getan", sagte Siddiqi. "Aber da war keiner."

Fehleinschätzung der Auswirkungen eines Satelliten

Vor Sputnik rasten die Vereinigten Staaten nicht wirklich ins All. Regierungsbeamte und Wissenschaftler waren anscheinend mehr darauf konzentriert, etwas Nützliches in die Umlaufbahn zu bringen, als zuerst dorthin zu gelangen.

"Sputnik war im Grunde ein Stück Metall", sagte Siddiqi. "Ich denke, die meisten Leute wussten nicht, dass der Start eines Satelliten ein so großer Deal wäre."

Es war jedoch eine große Sache - so sehr, dass jedes Ereignis, das Amerika jetzt dazu zwingt, seine technische Dominanz in Frage zu stellen und dann erneut zu behaupten, als "Sputnik-Moment" bekannt ist.

Nach dem erfolgreichen Start von Sputnik 1 - und Sputnik 2 nur einen Monat später - versuchten die USA, ihr Satellitenmaterial zu zeigen. Aber die Vanguard TV3-Satellitenmission wurde im Dezember 1957 nur 4 Fuß von der Station entfernt, bevor sie explodierte, ein erniedrigender Misserfolg, der zu der Zeit als "Flopnik" und "Kaputnik" gebrandmarkt wurde.

Am Ende kam von Braun, wenn auch zu spät, um den amerikanischen Stolz zu retten. Die Jupiter C (auch bekannt als Juno I) Rakete, die von seinem Team gebaut wurde, trug den Explorer 1 Satelliten am 31. Januar 1958 ins All.

Spornt Apollo

Sputnik und Gagarin waren harte Pillen, die Amerikaner schlucken konnten. Aber ohne diese beiden stechenden Niederlagen hätten die Vereinigten Staaten vermutlich nicht vor Ende der sechziger Jahre Menschen auf den Mond gebracht, sagen Experten.

Kurz nach Gagarins erfolgreichem Flug traf sich Präsident John F. Kennedy mit einigen seiner besten Berater.

"Kennedy fragte sie: 'Was können wir tun, um diese Leute zu schlagen?'", Sagte Siddiqi. "Sie haben für ein paar Wochen gesprochen, und sie haben die Mondlandung gemacht."

Die USA hatten sich vorgestellt, eine Raumstation in die Erdumlaufbahn zu setzen und eine Raumfähre zu entwickeln, bevor sie auf den Mond drängten, sagte Pearlman. Aber nach Gagarin hatte die Landung eines Menschen auf dem Mond Vorrang - teilweise, weil es für die Sowjets schwierig wäre, die Spitze zu erreichen.

"Der nächste Schritt darüber ist, voraussagbar, Mars. Und das wäre wesentlich schwieriger und viel weniger wahrscheinlich, von den Sowjets verfolgt zu werden, als einfach eine Raumstation in den Orbit zu bringen", sagte Pearlman gegenüber ProfoundSpace.org.

Das daraus resultierende Apollo-Programm war ein Volldampf auf den Mond. Am 20. Juli 1969, als Neil Armstrongs Stiefel in den Mondstaub krabbelte, kam alles zum Tragen.

Am Ende von Apollo im Jahr 1972 hatten die USA etwa 25 Milliarden Dollar für das Programm ausgegeben, sagte Siddiqi - weit über 100 Milliarden Dollar in den heutigen Dollars.

Die Mondlandung war eine unglaubliche Leistung für die gesamte Menschheit. Und es wäre fast sicher nicht so schnell geschehen, wenn nicht für die großen sowjetischen Siege ein Jahrzehnt zuvor.

"Die Leute romantisieren Apollo als diese goldene Ära, und das war es sicher", sagte Siddiqi. "Aber es geschah nur wegen der Sowjets."