Mars-ähnliche Umwelt liegt tief unter der Erdoberfläche

Während die NASA darüber diskutiert, wie sie eines Tages Menschen zum Mars schicken kann, hat eine Gruppe von Wissenschaftlern mehr als eine halbe Meile (1,1 Kilometer) unter der Erdoberfläche geforscht, um Umgebungen in der Umgebung zu erforschen, die denen des Roten Planeten ähneln.

In den letzten vier Jahren haben Astrobiologen mit Mars Analoges for Space Exploration (MASE), einem von der European Science Foundation finanzierten Programm, die unterirdische Umgebung der englischen Boulby Mine untersucht - ein Ort, der einige Ähnlichkeiten mit dem Mars zu haben scheint.

Die neue Arbeit, die das Analysieren von salzigen Merkmalen an den Wänden der Mine umfasst, wird Wissenschaftlern helfen, zu verstehen, wo auf dem Roten Planeten Leben zu suchen ist und wie die Marswelt erforscht werden kann, wenn Menschen dort ankommen, Charles Cockell, wissenschaftlicher Koordinator der MASE Programm, sagte ProfoundSpace.org. [Amazing Mars Fotos von NASA Curiosity Rover (Neueste Bilder)]

Zeichen eines alten Meeres

Die Boulby Mine ist ein sehr großes unterirdisches System, das sich mehr als 1000 Kilometer weit unter der Nordsee erstreckt. Die Wände der Mine sind mit salzigen wabenartigen hexagonalen Mustern bedeckt, die vermutlich vor 250 Millionen Jahren entstanden sind, nachdem ein riesiges Binnenmeer (das Zechsteinmeer) ausgetrocknet war. Ähnliche Beweise für einen längst vergangenen Ozean wurden an anderen Orten auf der Erde gefunden, einschließlich Death Valley.

Die markanten hexagonalen Merkmale an den Wänden der Mine ähneln denen, die Rover wie Curiosity auf dem Mars beobachtet haben. Dies ist das erste Mal, dass Cockell und sein Team Proben der salzigen Eigenschaften gesammelt haben.

"Auf dem Mars wurden auch Bereiche mit Salz beobachtet, die ähnliche Merkmale aufweisen", sagte Cockell, der auch Professor für Astrobiologie an der Universität von Edinburgh ist. "Dies deutet auf große Salzvorkommen auf dem ausgetrockneten Mars hin."

Wenn Meerwasser austrocknet, hinterlässt es eine sauerstoffarme Umgebung, in der nur Mikroorganismen überleben können, die gegenüber salzreichen Bedingungen tolerant sind, erklärte Cockell.

"Wir sind daran interessiert, neuartige Mikroben aus extremen Umgebungen zu isolieren und sie dann zu nutzen, um die Grenzen des Lebens unter anaeroben, sauerstofffreien Bedingungen zu verstehen", sagte Cockell. "In tiefe, unterirdische Umgebungen zu gehen, ist ein guter Ort, um nach solchen Arten von tief lebenden Mikroben zu suchen."

Die MASE-Forscher haben mehrere Proben aus der Tiefe der Mine gesammelt und werden die Proben im Laufe der nächsten zwei oder drei Monate auf Signaturen des Lebens analysieren. Das sechsköpfige Team bestand aus Forschern des Spanischen Zentrums für Astrobiologie und der Universität von Edinburgh. Während das MASE-Team salzhaltige Gesteinsproben kultivierte, entwickelte ein Team von Forschern der Universität von Leicester in der Mine neue Instrumente zur Detektion von Mineralien auf dem Mars.

"Die Hauptsache ist, dass sie [Mars und die Boulby Mine] ähnliche Umgebungen sind, und was wir wirklich versuchen, ist so viel wie möglich über Mars zu verstehen, indem wir diese Arten von Umgebungen auf der Erde betrachten", sagte Cockell. "[Die Boulby Mine] ist eine der besten Umgebungen, in denen wir solche Vergleiche durchführen können."