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Merkurs seltene Passage über das Gesicht der Sonne am Montag, dem 9. Mai, sollte ein aufregendes Ereignis für Himmelsbeobachter und Wissenschaftler gleichermaßen sein. Der Planet, der über den nächsten Stern der Erde fliegt, kann Informationen über seine dünne Atmosphäre liefern, bei der Jagd nach Welten um andere Sterne herum helfen und der NASA helfen, einige ihrer Instrumente zu verfeinern.

Von der Erde aus gesehen, scheint Merkur die Scheibe der Sonne zu durchqueren - ein Ereignis, das als Transit bekannt ist - nur etwa 13 Mal pro Jahrhundert. Gegenwärtig finden Transite von Merkur immer entweder im Mai oder November statt (dies ändert sich über Hunderte von Jahren), wobei Frühlingstransite nur etwa ein Drittel der Zeit auftreten.

"Im Mai Transit, Merkur ist näher an uns, so scheint es größer als im November", sagte David Rothery, ein Planetarischer Geowissenschaftler an der Open University in Großbritannien, ProfoundSpace.org per E-Mail. "Sie können im Mai genauere Messungen machen." [Der Mercury Transit von 2016: Wie man es sieht und was zu erwarten ist]

Die 88-Tage-Umlaufbahn des Merkurs um die Sonne stimmt nicht ganz mit der Ebene der Erdbahn überein, daher scheint der kleinere Planet die meiste Zeit über oder unter der Scheibe der Sonne zu sein. Der letzte Transit von Merkur fand 2006 statt und der nächste wird 2019 stattfinden. Obwohl der felsige Planet im Mai größer erscheint, sind die Frühlingstransite seltener; der nächste wird erst 2049 passieren.

Auf der Suche nach anderen Welten

Während des 7,5-stündigen Transiteinsatzes am Montag werden Wissenschaftler das riesige neue Sonnenteleskop am Big Bear Solar Observatory in Kalifornien nutzen, um in der dünnen Atmosphäre des Planeten einen Blick auf Natrium zu erhaschen. Die Atmosphäre eines Planeten erstreckt sich leicht über seine Oberfläche, so dass Sternenlicht die Atmosphäre beleuchten kann, wenn der Planet vor einem Stern vorbeifliegt. Am Montag hoffen die Wissenschaftler, dass ihre Beobachtungen ihnen helfen werden, besser zu verstehen, wie Natrium von der Oberfläche des Planeten freigesetzt wird. [Mercury Transit von 2016: Sichtbarkeitskarten und Bilder]

Merkur ist nicht der einzige Planet, der die Sonne durchquert. Venus macht noch weniger häufige Passagen von der Erde aus gesehen - Venus durchquert die Sonne paarweise, wobei der zweite Transit etwa 8 Jahre nach dem ersten auftritt. Die Paare sind jedoch um etwa ein Jahrhundert getrennt.

Im Allgemeinen bezieht sich ein Transit auf die Passage eines Objekts vor einem Stern (wie von einem Beobachter gesehen), und diese Ereignisse sind nicht auf die Körper im Sonnensystem der Erde beschränkt; Das Kepler Space Telescope der NASA untersuchte andere Sterne, um nach dem schwachen Dimmen von Licht zu suchen, das auftritt, wenn ein Planet zwischen der Scheibe des Sterns und dem Teleskop passiert. Laut Jay Pasachoff, einem Professor am Williams College in Massachusetts, der am 9. Mai in Big Bear sein wird, war das Abblenden des Lichts aus den Merkur-Durchgängen von 2003 und 2006 zu schwach, um entdeckt zu werden und öffnete die Tür zu den Grenzen von Kepler und der bevorstehende Transit Exoplanet Survey Satellite (TESS), der 2017 lanciert wird.

Merkurs Transit wird zu klein sein, um mit selbstgebauten Pinhole-Kameras zu sehen, die gemacht wurden, um die Passage der Venus zu studieren. Teleskope, die mit speziellen Filtern ausgestattet sind, können das Ereignis erkennen.

HINWEIS: Schauen Sie niemals ohne geeignete Schutzausrüstung direkt in die Sonne. Dies kann zu ernsthaften Augenschäden oder Erblindung führen. Hier erfahren Sie, wie Sie die Sonne sicher betrachten können.

Fixieren von Raumkatarakten

Speziell ausgestattete Teleskope werden auch den Transit aus dem Weltraum beobachten. Das NASA / ESA-Sonnen- und Heliosphären-Observatorium (SOHO) und das Solar Dynamics Observatory (SDO) der NASA werden gemeinsam mit der von der Japan Aerospace Exploration Agency geführten Hinode-Solar-Mission das Ereignis untersuchen.

SOHO startete 1995 mit dem Ziel, die Sonne zu erforschen. Zwei ihrer Instrumente werden nach einer Stellungnahme der NASA während des Transits wieder in Betrieb genommen, nachdem sie fünf Jahre offline waren.

Der Transit wird auch dabei helfen, Instrumente an den verschiedenen Raumfahrzeugen zu kalibrieren. Insbesondere kann es Wissenschaftlern helfen, zu bestimmen, wie mit Streulicht in den von dem Raumfahrzeug gesammelten Bildern umzugehen ist. Wenn Quecksilber die Scheibe kreuzt, sollte es schwarz aussehen, aber Streulicht von den Instrumenten wird dazu führen, dass es gemäß der Aussage leicht beleuchtet erscheint.

"Es ist wie ein Katarakt - man sieht Sterne oder Halos um grelles Licht, als ob man durch eine neblige Windschutzscheibe guckt", sagte Dean Pesnell, SDO-Projektwissenschaftler, in der Erklärung. "Wir haben die gleichen Probleme mit den Instrumenten."

Laut Rothery ist jedoch das wertvollste, was aus dem Mercury-Transit am 9. Mai kommt, die öffentliche Bildung. Die NASA und andere Organisationen, zusammen mit Observatorien und Astronomie-Clubs auf der ganzen Welt und online, werden der Öffentlichkeit die Chance geben, den Transit für sich selbst zu sehen.

"Dieses Ereignis ist eine Chance, den Menschen von Merkur zu erzählen - es ist ein sehr verblüffender Planet für einen Geologen", sagte Rothery. "Es ist wichtig für Outreach, um die nächste Generation von Wissenschaftlern zu inspirieren."