Unmöglicher Stern trotzt den Theorien der Astronomen

Die Wallops Flight Facility der NASA, die an einem malerischen Abschnitt der ländlichen Küste Virginias liegt, hat dieses Jahr einen aktiven Herbststartplan, ein Zeichen, dass sich eine Investition von fast 150 Millionen US-Dollar von Bundes- und Landesregierungen zu lohnen beginnt.

Mit vier Weltraummissionen, die in drei Monaten geplant sind, bewegt sich der Weltraumbahnhof in Virginia in einem Tempo, das seit den aufregenden Tagen des Space Race in den 1960er Jahren unerreicht ist.

Laut ihrer Website hat die NASA-eigene Anlage seit ihrer Gründung im Jahr 1945 mehr als 14.000 Raketen gestartet. Der Großteil dieser Starts bestand jedoch aus leichten Höhenforschungsraketen auf suborbitalen Trajektorien. [Amazing Rocket Launch Fotos von 2013]

Nur ein paar Dutzend der Starts bringen Satelliten in den Orbit.

Zum ersten Mal seit den 1970er Jahren hat Wallops in den nächsten Jahren eine stetige Aufstellung von Weltraumstarts, als Orbital Sciences Corp. anfängt, Nachschubmissionen zur Internationalen Raumstation zu fliegen.

Der erste von mindestens neun Raketenstarts der Antares zur Raumstation ist für Mittwoch um 10:50 Uhr EDT (1450 GMT) geplant. Der Start dieser Woche wird eine Demonstrationsmission des Orbital-Frachtschiffs Cygnus starten, und acht operationelle Flüge werden unter einem 1,9-Milliarden-Dollar-Vertrag mit der NASA folgen.

Auf einer Geschwindigkeit von zwei oder drei Nachschubflügen pro Jahr wird das Cygnus-Manifest Wallops und die Virginia Commercial Space Flight Authority, die Betreiberin der Wallops Startrampen, über einen Großteil des Jahrzehnts hinweg beschäftigen.

"Ich muss sagen, es sieht ziemlich gut aus, vorausgesetzt, die Missionen kommen weiterhin", sagte Bill Wrobel, Direktor der Wallops Flight Facility.

Ein gelegentlicher Start der kleineren Minotaur-Rakete von Orbital, die der Mischung hinzugefügt wird, ist ein süßes Rezept für Dale Nash, Geschäftsführer der Virginia Commercial Space Flight Authority.

Es hilft alles, Virginia's Eastern Shore als Weltraumdrehscheibe auf die Karte zu bringen.

Ungefähr vier Autostunden südöstlich von Washington, D.C., liegt Wallops in einer Region, die mehr für Massentierhaltung, das Anziehen der wilden Ponys von Chincoteague Island und als Wochenendausflug für Binnen-Washingtoner bekannt ist, die eine Sommerpause suchen.

Aber Raketenstarts - und soziale Medien - tragen dazu bei, das zu ändern.

Als die Mond-gefesselte LADEE-Mission der NASA Anfang September explodierte, erleuchtete der Streifen von Virginia aus den Weltraum sowohl den Nachthimmel als auch Twitter an der Ostküste in einem spätnächtlichen Start aus den Häusern von Millionen von Menschen aus Neuengland nach North Carolina. [Siehe Fotos von der LADEE-Mission der NASA]

Die Mission erhielt letzte Woche einen zweiten Schub in den sozialen Medien, als eine Frosch-Photobombe das Interweb traf.

"Antares versetzt uns wirklich in die Lage, die Internationale Raumstation zu unterstützen, und wir können Satelliten im 12.000-Pfund-Bereich aufstellen", sagte Nash. "Das ist ein bedeutender Schritt. Das alles kam vom Staat Virginia, mit der Unterstützung des Kongresses aus Maryland, die Finanzierung, die Zustimmung und die Verpflichtung, hierher zu kommen."

Beginnend mit dem Start des NASA-LADEE-Mondorbiturs am 6. September an Bord einer Minotaur 5-Rakete, die von stillgelegten Peacekeeper-Raketenstaffeln abgeleitet ist, geht die geschäftige Strecke der Starts mit dem Mittwochsflug eines Antares-Boosters auf einem Testlauf zur Raumstation weiter.

Eine Minotaur-1-Rakete, eine kleinere Version des Minotaurus, angetrieben durch Minuteman-Raketenmotoren, soll am 4. November mit einem Cache von 29 Satelliten bei einer US-Verteidigungsministerium-Mission abfeuern.

Das Manifest fordert einen weiteren Raketenstart der Antares im Dezember auf Orbitals erstem Nachschubflug zur Raumstation.

"Wir fangen wirklich an, auf alle Zylinder zu klicken", sagte Nash. "Ich denke, dass wir diese beiden Starts nicht nur in ein paar Wochen nacheinander schaffen können, sondern noch zwei weitere vor Ende des Jahres."

Die Virginia Commercial Space Flight Authority, eine staatliche Agentur der Regierung von Virginia, betreibt zwei Abschussrampen im regionalen Raumflughafen Mid-Atlantic, der umgangssprachlich als MARS bekannt ist. Die Infrastruktur befindet sich auf dem Land, das Virginia von der NASA gepachtet hat, die für die Bereiche Unterstützung, Sicherheit und Raketenverfolgung zuständig ist.

MARS betreibt die Pads 0A und 0B, die an der sandigen Atlantikküste etwa 457 Meter voneinander entfernt liegen.

Launch Pad 0A, der nördlichste der Pads, war die erste komplett neue Startrampe, die in den USA für eine mit Flüssigbrennstoff betriebene Rakete in mehr als 40 Jahren gebaut wurde. Virginia, Orbital Sciences und NASA teilten die Kosten der Einrichtung auf.

Die Startrampen und der Antar-Verarbeitungshangar kosteten fast 150 Millionen Dollar, sagte Nash.

"Das war sehr herausfordernd, aber wir fangen an, uns zu treffen", sagte Nash.

Die Antares-Pads hatten mehr als ein Jahr lang mit Bauverzögerungen zu kämpfen, da die Ingenieure mit den Tanksystemen des Pads zu kämpfen hatten. Nash sagte jedoch, dass die Anlage während des Testlaufs der Orbital-Antares-Rakete im April gut funktioniert habe. [Fotos: Orbital Sciences '1. Antares Raketen Testflug]

"Auch wenn es nur unsere zweite Mission ist", sagte Nash und bezog sich dabei auf den Start von Antares am Mittwoch. "Es fühlt sich wirklich an, als ob wir mehrere gemacht hätten. Wir haben eine ganze Menge getestet, bevor wir loslegten Es ist so viel einfacher, das Pad vorzubereiten und bereit zu sein, dieses Mal die Rakete zu nehmen. "

Die Startrampe 0B mit einem einfacheren Design, das speziell für Feststoffraketen wie den Minotaurus entwickelt wurde, wurde 2006 zum ersten Mal bei einem Satellitenstart eingesetzt. Bis heute hat sie fünf Minotauriermissionen ermöglicht.

"Es ist eine Herausforderung", sagte Nash. "Zum Glück haben wir viele gute Leute.Wir haben einige Leute, die aus dem Weltraumprogramm hierher gezogen sind, hauptsächlich aus Florida, und großartige Unterstützung durch die NASA, die Leute aus verschiedenen Zentren hierher gebracht hat. Aber wir sind auch in der Lage, eine Menge Talente aus der Gegend hierher zu bringen, aus Virginia, Maryland und einigen aus Delaware, ein paar aus Pennsylvania. Wir bauen unsere jüngeren Ingenieure und Techniker organisch auf und stellen sie um die alten Krähen herum, die lange in diesem Geschäft waren. "

Nash sagte, dass sein Team von etwa 60 Ingenieuren und Technikern eine "Menge an Überstunden" mache, um die schnelle Startkadenz zu unterstützen.

"Das ist eine Menge Mühe", sagte Nash. "Die beiden staatlichen MARS Startrampen liegen direkt nebeneinander. Wir sind in unmittelbarer Nähe, also müssen wir uns gegenseitig umgehen."

Sobald die Antares vom Spielfeld verschwunden ist, wird sich die Aufmerksamkeit bei MARS dem nächsten Minotaur 1-Start Anfang November widmen. Die Mission wird vom Pentagon-Büro für operativ reagierende Raumfahrt gesponsert, einer Einheit, deren Aufgabe es ist, taktische Satelliten und Forschungssatelliten mit einem knappen Budget zu liefern.

Die Hauptnutzlast des Minotaurus 1 ist der STPSat 3-Satellit, der fünf technologische Forschungsnutzlasten und ein De-Orbit-Modul beherbergt. STPSat 3 ist bereits auf Wallops vorbereitet für den Start.

Achtundzwanzig CubeSats - winzige handtellergroße Satelliten, die von Studenten, Forschern und kommerziellen Einrichtungen gebaut wurden - werden ebenfalls am 4. November vorgestellt.

Dann wird Orbital mit der Arbeit an seinem achtstündigen Vertrag mit der NASA zur kommerziellen Wiederversorgung der Raumstation beginnen, der bereits im Dezember beginnen wird.

Mindestens zwei weitere Antares-Starts auf der Raumstation stehen 2014 auf dem Programm.

Solange die Raumstation weiterfliegt, benötigt sie Versorgungsgüter, Experimente und Ersatzteile von US-amerikanischen Raumfahrzeugen, wie sie von Orbital Sciences und SpaceX, dem anderen Frachttransportunternehmen der NASA, entwickelt wurden.

Wallops und der Mid-Atlantic Regional Spaceport haben sich darauf gestützt.

"Die gute Sache ist mit dem Nachschub der Raumstation, ich würde sagen, dass die Zukunft ziemlich hell aussieht," sagte Wrobel.