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Es ist unklar, ob Planet Neun existiert, aber Astronomen graben bereits in das Geheimnis der Geburt der hypothetischen Welt.

Im Januar gaben Konstantin Batygin und Mike Brown vom California Institute of Technology in Pasadena bekannt, dass sie die Existenz von Planet Nine auf der Grundlage der seltsamen Umlaufbahnen eines halben Dutzend kleiner Körper im Kuiper-Gürtel jenseits von Neptun herausgefunden hatten.

Planet 9, wie Batygin und Brown vermuteten, ist vielleicht zehnmal massiver als die Erde und umkreist die Sonne in einer durchschnittlichen Entfernung von etwa 700 Astronomischen Einheiten (AU). (Eine AU ist die Entfernung zwischen Erde und Sonne - 93 Millionen Meilen oder 150 Millionen Kilometer.) [Die Beweise für Planet Nine in Bildern]

Einige Astronomen suchen jetzt den Himmel ab, um den vermeintlichen Planeten zu finden, während andere ein weiteres Rätsel lösen: Wie ist Planet Neun entstanden?

Es gibt eine Reihe möglicher Ursprungsgeschichten, sagen Forscher. Zum Beispiel könnte Planet Nine ein ehemaliger Exoplanet sein, der von der Schwerkraft unseres Sonnensystems erfasst wurde.

Dieses Szenario scheint jedoch weit hergeholt zu sein. Gongjie Li und Fred Adams, beide vom Harvard-Smithsonian Center für Astrophysik (CfA) in Cambridge, Massachusetts, führten Computersimulationen durch, um die Wahrscheinlichkeit zu schätzen, dass Planet Nine von einem vorbeiziehenden Sternensystem gezupft oder als ehemals frei schwebender "Schurke" geschnappt wurde Planet." In beiden Fällen liegen die Chancen bei weniger als 2 Prozent, berichten die Forscher in einer neuen Studie.

Es ist also wahrscheinlich, dass Planet Nine in unserem Sonnensystem beheimatet ist. Aber hat es sich an seinem jetzigen Standort gebildet oder beginnt das Leben viel näher an der Sonne und wird dann durch eine Art gravitativer Wechselwirkung in das äußere Sonnensystem gebracht?

Beide Szenarien sind möglich, Scott Kenyon von der CfA und Benjamin Bromley von der University of Utah berichten in zwei neuen eigenen Studien, die ebenfalls auf Computermodellierung beruhen.

Unter den richtigen Anfangsbedingungen könnte sich Planet Nine in der Nähe des Ortes gebildet haben, an dem es jetzt innerhalb von 1 bis 2 Milliarden Jahren nach der Geburt des Sonnensystems vermutet wird, fanden Kenyon und Bromley heraus. Aber ihre Simulationen geben auch der Idee Glauben, dass Interaktionen mit Jupiter und Saturn Planet Neun aus einer ehemals engeren Umlaufbahn herausgeschleudert haben.

"Denk daran, als ob du ein Kind auf eine Schaukel schubst: Wenn du ihnen zur richtigen Zeit einen Schubs gibst, werden sie immer höher steigen", sagte Kenyon in einer Erklärung und fügte hinzu, dass dieses Szenario "das Einfachste ist Lösung."

Der Gravitationsstiefel musste, wenn er auftrat, nicht von einem anderen Planeten kommen. In ihrer Arbeit betrachteten Li und Adams auch die Möglichkeit, dass Planet Nine von einem der stellaren Nachbarn der Sonne nach draußen gerissen wurde. Aber ihre Simulationen pegten die Wahrscheinlichkeit dieses Szenarios auf höchstens 10 Prozent, was darauf hindeutet, dass in den meisten Fällen ein vorbeikommender Stern Planet Nine komplett aus unserem Sonnensystem geworfen hätte.

Der Nebel des Mysteriums rund um Planet Neun bleibt also dicht. Aber dieser Nebel könnte sich eines Tages klären, vorausgesetzt, dass diese mysteriöse Welt tatsächlich existiert - und die Astronomen in der Lage sind, einen ordentlichen Blick darauf zu werfen.

"Das Schöne an diesen Szenarien ist, dass sie beobachtbar sind", sagte Kenyon. "Ein zerstreuter Gasriese wird wie ein kalter Neptun aussehen, während ein Planet, der sich an seinem Platz gebildet hat, einem riesigen Pluto ohne Gas ähneln wird."

Die Studie von Li und Adams wurde zur Veröffentlichung in The Astrophysical Journal Letters akzeptiert. Kenyon und Bromley haben ihre zwei Papiere dem Astrophysical Journal vorgelegt.