Wo ist Pluto? Wie man den Zwergplaneten am Nachthimmel findet

Es ist ein furchterregendes Szenario: Ein Asteroid, der nur vier Jahre von der Erde entfernt in Richtung Heimatplaneten auf die Erde zusteuert. Es ist vielleicht zu kurz, um eine Asteroiden-Ablenkungsmission zu planen, aber es ist lang genug, um ganz andere Herausforderungen zu stellen als die einer eher typischen Krise, wie einem Hurrikan oder Erdbeben.

Die NASA und die Federal Emergency Management Agency (FEMA) kamen am 25. Oktober zusammen, um eine Reaktion auf ein solches hypothetisches Ereignis zu planen. In einer "Tabletop-Übung", einer Art fortlaufender Simulation, testeten die beiden Agenturen, wie sie zusammenarbeiten würden, um eine solche Bedrohung zu bewerten, Panik zu vermeiden und so viele Menschen wie möglich vor der tödlichen Kollision zu schützen.

"Es kommt nicht darauf an, ob, sondern wann, wir werden uns mit einer solchen Situation befassen", sagte Thomas Zurbuchen, der neue stellvertretende Administrator der NASA, in einer Erklärung. "Aber anders als zu jeder anderen Zeit in unserer Geschichte haben wir jetzt die Fähigkeit, auf eine Bedrohung durch fortlaufende Beobachtungen, Vorhersagen, Reaktionsplanung und Schadensbegrenzung zu reagieren." [In Bildern: Potenziell gefährliche erdnahe Asteroiden]

Die Übung, gehalten in El Segundo, Kalifornien, brachte Vertreter von NASA, FEMA, NASAs Jet Propulsion Laboratory (JPL), den nationalen Labors des Energieministeriums, der Luftwaffe und dem Büro des kalifornischen Gouverneurs von Notdiensten zusammen, sagten JPL Beamte in der Erklärung.

Es war die dritte solche Übung; frühere hatten eine Ablenkungsmission erlaubt, aber in dieser Simulation war zu wenig Zeit für diese Art von Antwort.

"Es ist wichtig, diese Art von Szenarien mit geringer Wahrscheinlichkeit, aber hoher Konsequenz, durchzuführen", sagte FEMA Administrator Craig Fugate in der Erklärung. "Wenn wir jetzt unsere Notfallpläne durcharbeiten, werden wir besser vorbereitet sein, wenn wir auf ein solches Ereignis reagieren müssen."

Der Asteroid in diesem Testszenario schien bei den ersten simulierten Messungen, die den Teilnehmern gegeben wurden, zwischen 300 und 800 Fuß (100 bis 250 Meter) lang zu sein. Zunächst lag die Wahrscheinlichkeit eines Einbruchs im Jahr 2020 bei lediglich 2 Prozent, doch als die Gruppe die Nachverfolgung im Laufe der Zeit simulierte und die fiktiven Monate vergingen, stieg die Auswirkungswahrscheinlichkeit auf 65 Prozent - und dann im Mai 2017 auf 100 Prozent Im November dieses Jahres fanden sie in dem Szenario, dass es über Südkalifornien oder in der Nähe im Pazifischen Ozean treffen würde.

Die Wissenschaftler der Forschungslabore berechneten den Fußabdruck der Auswirkungen, die verdrängte Bevölkerung, die Auswirkungen auf die Infrastruktur und andere Daten, die sich bei einem solchen Asteroiden langsam herauskristallisieren würden. Dies gab den Teilnehmern die Informationen, die sie benötigten, um einen Evakuierungsprozess zu planen und zu entscheiden, wie die notwendigen Informationen im Verlauf des Asteroiden-Ansatzes auf die effektivste Art und Weise an die Öffentlichkeit zu übermitteln sind (plus gefährliche Fehlinformationen und Gerüchte).

"Das hohe Maß an anfänglicher Ungewissheit, gepaart mit der relativ langen Vorwarnzeit, machte dieses Szenario einzigartig und besonders herausfordernd für Notfallmanager", sagte Levitikus A. Lewis, Leiter der FEMA National Response Coordination Branch in der Erklärung. "Es ist etwas ganz anderes als sich auf ein Ereignis mit einer viel kürzeren Zeitlinie wie einem Hurrikan vorzubereiten."

Das im Januar gegründete Planetary Defense Coordination Office der NASA überwacht die NASA-Bemühungen, Asteroiden und andere nahende erdnahe Objekte (NEOs) zu verfolgen, und koordiniert ihre Interaktionen mit den anderen US-Behörden, die eine mögliche Auswirkung untersuchen und entscheiden könnten, ob sie eine Ablenkungsmission durchführen wollen oder koordinieren Sie eine Notfallreaktion wie in dieser Übung. Europa hat ein ähnliches NEO-Koordinationszentrum in Italien.

"Diese Übungen sind von unschätzbarem Wert für diejenigen von uns in der Asteroiden-Wissenschaftsgemeinschaft, die dafür verantwortlich sind, sich mit der FEMA auf dieses Naturrisiko einzulassen", sagte der NASA Planetary Defense Officer Lindley Johnson in der Erklärung. "Wir erhalten bei diesen Übungen wertvolles Feedback von Notfallmanagern darüber, welche Informationen für ihre Entscheidungsfindung wichtig sind. Wir berücksichtigen dies, wenn wir herausfinden, wie wir der FEMA Informationen über eine vorhergesagte Auswirkung zur Verfügung stellen."

Obwohl die Ablenkung für dieses Trainingsszenario keine Option war, gibt es Forschung in diesem Bereich. Zum Beispiel ist die Asteroid Redirect Mission der NASA, die vor kurzem ihre ersten Planungsphasen abgeschlossen hat, hauptsächlich eine Probensammelmission, um einen Boulder von der Seite eines Asteroiden zu ziehen - aber es ist auch geplant zu testen, die Umlaufbahn des Asteroiden leicht vom Kurs abzuziehen die Anziehungskraft von Raumfahrzeugen und Proben.

Philip Lubin, ein Astrophysiker an der Universität von Kalifornien, Santa Barbara, dessen Laserantriebssystem in das Breakthrough Starshot-Programm integriert wurde, um eine Sonde an das Nachbarsternsystem Alpha Centauri zu senden, beabsichtigte das System ursprünglich, einfallende Asteroiden zu zappen und abzulenken.