SpaceX Final Falcon 9 Design kommt in diesem Jahr, 2 Falcon Heavy startet im Jahr 2018

WASHINGTON - Eine Vereinbarung, Motorentests in einem NASA-Zentrum durchzuführen, ist das neueste Zeichen, dass Stratolaunch erwägt, eine eigene Trägerrakete für sein riesiges Flugzeug zu entwickeln.

Das Space Act Agreement zwischen Stratolaunch und dem Stennis Space Center der NASA, das am 13. September unterzeichnet wurde, deckt "erstattungsfähige Tests und damit verbundene Supportleistungen für Stratolaunch ab, um die Entwicklungs- und Testaktivitäten von Antriebs-, Fahrzeug- und Bodenunterstützungssystemen zu unterstützen." Die NASA veröffentlichte die Vereinbarung auf ihrer Website als Teil einer Bestimmung in einem NASA Authorisation Act, der dieses Jahr unterzeichnet wurde, um solche Vereinbarungen zu veröffentlichen.

Ein Anhang dieses Rahmenabkommens legt fest, dass es sich um die "Erprobung seines Antriebssystem-Testartikelelements 1" am E1-Teststand von Stennis handelt. Diese Einrichtung hat in der Vergangenheit Motorversuche von einer Reihe von Unternehmen unter ähnlichen Vereinbarungen unterstützt, die dort auf nicht-exklusiver Basis Zugang zu Prüfständen bieten. [Stratolaunch: Das größte Flugzeug der Welt in Bildern]

In einem Zeitplan im Anhang, Stratolaunch plant, den Testartikel zu Stennis für "Fit Tests und Checkouts" bis Ende Mai 2018 zu liefern, mit der Testreihe abgeschlossen bis Ende 2018. Stratolaunch wird die NASA 5,1 Millionen Dollar unter der bezahlen erstattungsfähige Vereinbarung zur Deckung der Kosten der Testkampagne, einschließlich einer Vorauszahlung von 1 Million US-Dollar.

Die Vereinbarungen enthalten keine technischen Details über die Hardware, die Stratolaunch bei Stennis testen soll. Steve Lombardi, ein Sprecher von Stratolaunch, bestätigte die Vereinbarung, gab jedoch keine Details über die Entwicklung des Unternehmens bekannt.

"Ich kann bestätigen, dass wir im Stennis Space Center an einem Projekt arbeiten, das sich noch in einem frühen Stadium befindet", sagte er in einer E-Mail-Antwort auf eine Anfrage von SpaceNews zu den NASA-Vereinbarungen. "Wie wir bereits in der Vergangenheit gesagt haben, untersuchen wir eine Reihe von Startsystem-Möglichkeiten, um einen zuverlässigen Zugang zum Weltraum zu ermöglichen."

Jüngste personelle Veränderungen deuteten darauf hin, dass Stratolaunch eine eigene Trägerrakete entwickeln wollte, die mit seinen großen Flugzeugen verwendet werden könnte, die derzeit in Kalifornien getestet werden. Im Juni stellte Stratolaunch Jeff Thornburg als Vizepräsident für Antriebstechnik ein, "um neue Ansätze zu erkunden, wie der Zugang zum Weltraum bequemer, zuverlässiger und routinierter gestaltet werden kann", so Jean Floyd, der Geschäftsführer des Unternehmens.

Thornburg arbeitete zuvor bei SpaceX, wo er als Senior Director für Antriebstechnik tätig war und als leitender Ingenieur für den Methan / Flüssigsauerstoff-Motor von Raptor verantwortlich war. Er arbeitete auch an der J-2X Oberstufe Motor-Programm bei der NASA als leitender Ingenieur und technischer Projektleiter.

Die Website des Unternehmens umfasst auch zwei Stellen für "Vortriebsingenieur" Positionen in seinen Niederlassungen in Seattle. "Als Propulsion Lead Engineer sind Sie verantwortlich für die direkte Zusammenarbeit mit dem VP of Propulsion bei der Entwicklung von Motorkomponenten-Hardware und Motorsystemen", heißt es in der Stellenbeschreibung, darunter "verschiedene Aspekte des Designs, der Entwicklung, der Fertigung und des Testens von Motoren Entwicklung."

Stratolaunch hat mehr Aufmerksamkeit für sein riesiges Flugzeug erregt, das entworfen wurde, um als Startplattform in der Luft zu dienen. Diese Bemühungen sind stetig vorangekommen: Das Flugzeug wurde im Mai zum ersten Mal im Mojave Air and Space Port aus dem Hangar gerollt, einige Monate später folgten die ersten Tests seiner sechs Triebwerke.

Im Gegensatz dazu hat sich die Trägerrakete, die das Flugzeug tragen wird, mehrmals geändert. Als das Projekt Ende 2011 angekündigt wurde, war SpaceX ein Partner, der in seiner ersten Phase eine Version seiner Falcon 9-Rakete mit vier bis fünf anstatt neun Motoren zur Verfügung stellte.

Die Unternehmen trennten sich jedoch innerhalb eines Jahres, und Orbital Sciences (jetzt Orbital ATK) ersetzte es durch ein Fahrzeug namens Thunderbolt, das mit Festtreibstoff-Unterstufen und einer von einem Aeroject Rocketdyne RL10 angetriebenen Oberstufe ausgestattet war.

Stratolaunch entschied sich jedoch einige Jahre später, diese Bemühungen einzustellen, da die Nachfrage nach kleineren Satelliten, die kleinere Fahrzeuge benötigen, größer ist. Im Oktober 2016 kündigte Stratolaunch eine Partnerschaft mit Orbital ATK an, bei der die vorhandene Pegasus XL-Rakete im Flugzeug verwendet werden sollte. Ein Konzept, das von der Firma gezeigt wird, beinhaltet das Fliegen von drei Pegasus-Raketen gleichzeitig.

Die Raumfahrtindustrie ist skeptisch gegenüber diesem Plan und stellt fest, dass Pegasus XL heute aufgrund seiner hohen Kosten nur selten und vor allem für die NASA startet. In den letzten zehn Jahren gab es fünf Starts von Pegasus XL.

Stratolaunch hat argumentiert, dass es durch den Kauf mehrerer Pegasus-Fahrzeuge gleichzeitig niedrigere Kosten erzielen kann. Das Abfeuern von drei Raketen auf einen einzigen Flug hat Vorteile, insbesondere im Bereich der nationalen Sicherheit.

"Mit einem Flugzeugausbruch könnte man grundsätzlich eine gesamte Satellitenarchitektur in mehrere Ebenen starten, wenn man davon ausgeht, dass jeder Start mehrere Satelliten trägt", sagte Steve Nixon, Vizepräsident für strategische Entwicklung bei Stratolaunch, bei einer Podiumsdiskussion im Juni.