Wie ein neuer Stammbaum der Weltraumfelsen die Erde besser schützen könnte

In der vielleicht saubersten astronomischen Anwendung der Genologie fanden Astronomen 28 „versteckte“ Familien von Asteroiden, die ihnen schließlich zeigen könnten, wie einige Felsen in Umlaufbahnen gelangen, die den Weg der Erde im Weltraum umgehen.

Nach dem Scannen von Millionen von Schnappschüssen von Asteroiden-Wärmesignaturen im Infrarot tauchten diese Gruppen bei einer All-Sky-Vermessung von Asteroiden auf, die von NASAs umlaufendem Weitfeld-Infrarot-Vermessungs-Explorer durchgeführt wurde. Diese Untersuchung fand im Gürtel der Asteroiden zwischen Mars und Jupiter statt, aus denen die meisten erdnahen Objekte (NEOs) stammen.

NEOs sind Asteroiden und Kometen, die sich der Erdumlaufbahn aus einer Entfernung von 45 Millionen Kilometern nähern. Manchmal kann ein Gravitationsschub einen zuvor nicht bedrohlichen Stein näher an die Richtung des Planeten bringen. Das Aussterben der Dinosaurier vor etwa 65 Millionen Jahren wird zum Beispiel weitgehend auf eine massive Felskollision auf der Erde zurückgeführt.

Ein Teil der Aufgabe der NASA besteht darin, nach potenziell gefährlichen Asteroiden Ausschau zu halten und Ansätze zur Verringerung der Bedrohung in Betracht zu ziehen.

Es gibt ungefähr 600.000 bekannte Asteroiden zwischen Mars und Jupiter, und die Umfrage untersuchte ungefähr 120.000 von ihnen. Die Astronomen versuchten dann, einige von ihnen in „Familien“ zu gruppieren, die am besten durch die Mineralzusammensetzung eines Asteroiden und dessen Reflexion bestimmt werden.

Während es schwierig ist, das Reflexionsvermögen im sichtbaren Licht zu messen – ein großer, dunkler Asteroid reflektiert eine ähnliche Lichtmenge wie ein kleiner, glänzender -, sind Infrarotbeobachtungen schwerer zu täuschen. Größere Objekte geben mehr Wärme ab.

Dies ermöglichte es den Astronomen, einige zuvor untersuchte Asteroiden (die zuvor nach ihren Umlaufbahnen gruppiert waren) neu zu klassifizieren und 28 neue Familien zu gründen.

"Dies wird uns helfen, die NEOs bis zu ihren Quellen zurückzuverfolgen und zu verstehen, wie einige von ihnen in erdgefährdende Umlaufbahnen gewandert sind", erklärte Lindley Johnson, Programmleiterin der NASA für das Near-Earth Object Observation Program.

Die Astronomen hoffen als nächstes, diese verschiedenen Familien zu untersuchen, um ihre Elternkörper herauszufinden. Astronomen glauben, dass viele Asteroiden, die wir heute sehen, von etwas viel Größerem abgebrochen sind, höchstwahrscheinlich durch eine Kollision irgendwann in der Vergangenheit.

Während Erdlinge am meisten daran interessiert sein werden, wie NEOs von diesen größeren Körpern kamen und den Planeten heute bedrohen, sind Astronomen auch daran interessiert zu erfahren, wie sich der Asteroidengürtel gebildet hat und warum die Felsen nicht zu einem Planeten verschmolzen sind.

Die heute vorherrschende Theorie besagt, dass dies auf Einflüsse der starken Schwerkraft des Riesen Jupiter zurückzuführen ist, die bis heute viele ankommende Kometen und Asteroiden in verschiedene Umlaufbahnen zieht, wenn sie zu nahe schwingen. (Schauen Sie sich zum Beispiel an, was 1994 mit Shoemaker-Levy 9 passiert ist.)

Quelle: NASA

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