Solar-Datenblatt

Die Sonde Voyager 1 der NASA hob am 5. September 1977 ein paar Wochen nach ihrem Zwillingsbruder Voyager 2 auf. Gemeinsam führten die beiden Voyager-Raumschiffe eine epische "Grand Tour" der riesigen Planeten des Sonnensystems durch, die von Jupiter, Saturn und Uranus flogen und Neptun.

Aber ihre Arbeit hörte nicht damit auf. Beide Raumschiffe flogen weiter und drängten immer weiter in die dunklen, kalten und wenig bekannten Reiche weit von der Sonne entfernt. [Voyager: 40 epische Fotos von der Grand Tour der NASA]

Dann, am 25. August 2012, tauchte Voyager 1 frei in den interstellaren Raum auf und wurde zum ersten von Menschen gemachten Objekt, das dies jemals getan hat. Die Voyager 2, die einen anderen Weg durch das Sonnensystem eingeschlagen hat, wird wahrscheinlich in den nächsten Jahren den Einflussbereich der Sonne verlassen, sagten die Mitglieder des Missionsteams.

Und beide Raumschiffe haben noch Jahrzehnte später ihre Augen und Ohren geöffnet.

"Es ist erstaunlich, dass die beiden Raumsonden nach 40 Jahren immer noch arbeiten", sagte Ed Stone, der seit Beginn der Mission 1972 ein Voyager-Projektwissenschaftler war. [Voyager at 40: Ein Interview mit Ed Stone]

"Als wir starteten, war das Weltraumzeitalter selbst erst 20 Jahre alt, also ist dies eine beispiellose Reise, und wir sind immer noch dabei, zu sehen, was da draußen ist", sagt Stone, der am California Institute of Technology in Pasadena arbeitet. erzählte ProfoundSpace.org.

Am Freitag (1. September) war Voyager 1 eine kolossale 12,97 Milliarden Meilen (20,87 Milliarden Kilometer) von der Erde - mehr als 139 Mal die Entfernung von unserem Planeten zur Sonne. Voyager 2 war etwa 10,67 Milliarden Meilen (17,17 Milliarden Kilometer) von seinem Heimatplaneten entfernt.

Die große Tour

Voyager 1 kreuzte im März 1979 mit Jupiter und im November 1980 mit Saturn. Diese letzte Begegnung beinhaltete auch einen nahen Vorbeiflug von Saturns riesigem Mond Titan. [Voyager at 40: Retrospektive Videos der NASA]

Voyager 2 zog sein eigenes Jupiter-Saturn-Doppel ab und flog im Juli 1979 bzw. August 1981 an diesen beiden Planeten vorbei. Dann hatte das Raumschiff Begegnungen mit Uranus im Januar 1986 und Neptun im August 1989.

Während dieser Grand Tour strahlten beide Raumfahrzeuge Daten aus, die Wissenschaftler überraschten und begeisterten.

Zum Beispiel, bevor die Voyagers starteten, waren die einzigen bekannten aktiven Vulkane hier auf der Erde. Aber Voyager 1 entdeckte acht ausbrechende Vulkane auf dem Jupitermond Io und zeigte damit, dass die kleine Welt viel vulkanischer aktiv ist als unser eigener Planet. [Weitere Fotos von den Sonden Voyager 1 und Voyager 2]

Die Mission stellte auch fest, dass Titan eine stickstoffdominierte Atmosphäre hat, genau wie die Erde.

"Es könnte in mancher Hinsicht ähnlich sein wie die Atmosphäre der Erde, bevor sich das Leben entwickelte und den Sauerstoff schuf, den wir alle atmen", sagte Stone.

Darüber hinaus deuteten Voyager-Beobachtungen darauf hin, dass der Jupitermond Europa unter seiner eisigen Kruste einen Ozean Wasser beherbergen könnte - eine Vorstellung, die nachfolgende NASA-Missionen bestätigt haben.

"Ich denke, was Voyager getan hat, ist zu enthüllen, wie vielfältig die Planeten und die Monde und die Ringe und die Magnetfelder der Planeten sind", sagte Stone. "Unsere territoriale Ansicht war nur viel enger als die Realität."

Interstellare Botschafter

Voyager 1 hat herausgefunden, dass die kosmische Strahlung jenseits der schützenden Blase der Sonne unglaublich intensiv ist, sagte Stone. Die Sonde zeigt auch, wie der "Wind" geladener Teilchen von der Sonne mit den Winden anderer Sterne wechselwirkt. [5 überraschende Fakten über die Voyager-Sonden der NASA]

In der Zwischenzeit untersucht Voyager 2 die Umgebung in der Nähe des Sonnensystems. Nach dem Eintritt in den interstellaren Raum wird Voyager 2 seine eigenen Messungen vornehmen und mehr über diese geheimnisvolle Region erfahren.

Aber diese Arbeit kann nicht ewig weitergehen.

Die Voyagers werden von thermoelektrischen Radioisotop-Generatoren angetrieben, die die durch den radioaktiven Zerfall von Plutonium-238 erzeugte Wärme in Elektrizität umwandeln. Und diese Hitze nimmt ab.

"Wir haben ungefähr 10 Jahre oder so viel Kraft übrig, bis wir nur noch genug haben, um das Raumfahrzeug selbst zu betreiben, ohne eines der Instrumente", sagte Stone.

Aber selbst nach dem Abschalten der Sonden werden sie alle Äonen lang durch den Kosmos rasen und alle 225 Millionen Jahre eine Runde um die Milchstraße machen.

Was, wenn intelligente Aliens die Voyagers während dieser Reise abfangen? Nun, die Macher der Sonden haben dieses unwahrscheinliche Szenario geplant: Beide Voyager tragen eine Kopie der "Goldenen Schallplatte", die voll von Bildern und Klängen der Erde ist, sowie von Richtungen zu unserem Planeten.

In der fernen Zukunft werden die Voyagers "unsere stillen Botschafter sein, mit Botschaften darüber, wo der Ort war, an den sie vor Milliarden von Jahren gesandt haben", sagte Stone.