Smartphone-gesteuerte Roboter Hilfe Astronauten auf der Raumstation

Mit weniger als zwei Wochen bis zur historischen Begegnung mit Pluto hat die NASA-Sonde New Horizons Methaneis auf der Oberfläche des Zwergplaneten entdeckt.

Methan wurde 1976 erstmals auf Pluto entdeckt, daher ist der Fund von New Horizons nicht überraschend. Aber die Fähigkeit der Sonde, Methan und andere Chemikalien auf der Oberfläche des Planeten zu sehen, zeigt, dass sich die Entfernung zwischen diesen beiden Körpern schließt. New Horizons wird die erste Sonde sein, die am 14. Juli einen Vorbeiflug von Pluto macht.

Mit der Ankündigung der Methandetektion veröffentlichte das Missionsteam auch eine Reihe neuer Bilder von Pluto und seinem größten Mond, Charon, die immer mehr in den Fokus rücken, wenn sich die Sonde ihrem Ziel nähert.

Methan kann sowohl unterirdisch als auch in der Atmosphäre auf der Erde gefunden werden und ist das Produkt sowohl organischer als auch anorganischer Prozesse.

Die Quelle von Methan auf Pluto ist derzeit unbekannt: sie könnte ursprünglich sein, da sie aus der chemischen Suppe stammt, die vor 4,5 Milliarden Jahren das Sonnensystem gebildet hat.

"Bald werden wir wissen, ob es Unterschiede in der Anwesenheit von Methaneis von einem Teil von Pluto zum anderen gibt", sagte Will Grundy, der Leiter des Zusammensetzungsteams von New Horizons, in einer Erklärung.

Ein paar Stunden, nachdem New Horizons am nächsten bei Pluto vorbeigefahren ist, werden die Instrumente des Raumfahrzeugs die Möglichkeit haben, das Sonnenlicht zu beobachten, das sich durch die Atmosphäre des Zwergplaneten bewegt.

"Es wird sein, als ob Pluto von einer Billion-Watt-Glühbirne von hinten beleuchtet würde", sagte Randy Gladstone, ein New Horizons-Wissenschaftler vom Southwest Research Institute in San Antonio, Texas.

Dieses Licht wird den Instrumenten der Sonde helfen, die Zusammensetzung der Pluto-Atmosphäre zu bestimmen.

New Horizons haben die Erde im Januar 2006 verlassen, um die Reise von mehr als 9 Milliarden Meilen zum Pluto-System zu machen. Mit mehr als 30.000 Meilen pro Stunde nähert sich die Raumsonde schnell dem Zwergplaneten und seinen fünf bekannten Monden (und die Suche nach neuen Monden ist eines der Missionsziele).