Es ist Zeit für interstellare Raumfahrt, sagen Experten

Eine seltsame Wolke auf Titan, die aus dem Nichts zu erscheinen scheint, kann sich durch einen Prozess bilden, der einem ähnlich ist, der die Ozonschicht an den Polen der Erde erschöpft. Dieser Prozess beinhaltet Reaktionen mit festen Kristallen anstelle von Dampf.

Die seltsame Wolke, die NASA - Beamte in einer Aussage als "unmöglich" beschrieben haben, besteht aus Dicyanoacetylen (C4N2), die eine von mehreren Kohlenwasserstoffen ist, die der Titanatmosphäre einen orange-braunen Farbton verleihen. Eine Wolke, wie sie zum ersten Mal von Voyager 1 gesehen wurde, die 1980 von Saturn passiert wurde. Seltsamerweise schien es jedoch nicht genug Dicyanoacetylen in der Titanatmosphäre zu geben, um eine solche Wolke zu bilden - nur 1 Prozent der benötigten Menge.

Beobachtungen dieser neueren Wolke, die von dem Cassini-Orbiter genommen wurden, der gegenwärtig Saturns System erforscht, ergaben ähnliche Ergebnisse: Das Raumfahrzeug sah eine Wolke in großer Höhe, aber es gab nicht genug Rohmaterial, um eins zu machen. Zunächst dachten die Wissenschaftler, das Voyager-Instrument sei nicht empfindlich genug, um das Dicyanoacetylen aufzunehmen. Aber als Cassini das gleiche Ergebnis hatte, wurde diese Erklärung verschrottet, sagten Forscher in der NASA-Erklärung.

Wolken werden normalerweise durch Kondensation gebildet; ein Gas wird auf eine bestimmte Höhe ansteigen, bevor es ausreichend abgekühlt wird, um zu flüssigem Dampf zu werden. Dies ist, was Wasser auf der Erde tut, Wolken bildet und was Methan auf Titan bewirkt.

In der oberen Atmosphäre unterscheidet sich der Prozess etwas; in diesem Fall wird warme Luft an die Pole gedrückt und sinkt dann ab, wo sie zu Wolken kondensiert.

Carrie Anderson, eine planetarische Wissenschaftlerin am Goddard Space Flight Center der NASA in Greenbelt, Maryland, leitete ein Team von Goddard und dem California Institute of Technology, das ein anderes Modell für die Bildung dieser Wolken vorschlug: Reaktionen zwischen festen Eispartikeln.

Bei diesem Verfahren werden Kristalle eines anderen Kohlenwasserstoffs, Cyanoacetylen (HC3N), würde sich verdichten, wenn sich das Gas durch die obere Atmosphäre von Titan nach unten bewegt. Auf dem Weg werden die Kristalle mit Cyanwasserstoff (HCN) überzogen. Die kleinen beschichteten Teilchen werden mit ultraviolettem Licht von der Sonne getroffen, und das Ergebnis ist eine Reaktion, die Dicyanoacetylen-Eis und Wasserstoff bildet.

Dieser Prozess ähnelt einem auf der Erde mit Wolken, die sich manchmal in der Stratosphäre bilden, und chlorhaltigen chemischen Schadstoffen. Die Chlorchemikalien haften an den Eiskristallen, reagieren bei UV-Lichteinwirkung und bilden ozonzerstörende Chemikalien.

Die Studie erscheint in der Zeitschrift Geophysical Research Letters.