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Der jährliche Meteorschauer von Leonid wird diese Woche seinen Höhepunkt erreichen, und jedes Jahr hoffen Skywatcher, atemberaubende Anzeigen von ultraschnellen Meteoren zu beobachten, die über den Himmel streichen. Dieses Jahr ist nicht anders, aber es kommt zu einem besonderen Jubiläum - dem 45. Jahrestag des Großen Leonid Meteorsturms von 1966.

Fünfundvierzig Jahre sind gekommen und gegangen und es tut immer noch weh.

Im Jahr 1966 fand eine der spektakulärsten Leonid-Meteoritenbeobachtungen statt, die jemals in Zentral- und West-Nordamerika stattfanden. Die Leoniden kommen jedes Jahr am oder um den 18. November herum vor, wenn die Erde durch eine durchscheinende Staubspur gleitet, die der Kometen Tempel-Tuttle hinterlassen hat. Jedes Jahr werden Sterngucker mit einem Nieselregen von vielleicht einem Dutzend ultraschneller Meteore versucht, die stündlich über den Himmel strömen.

Aber alle 33 Jahre oder so kann ein seltener und blendender Leonid-Sturm auftreten, nachdem der Komet in der Nähe der Sonne auftaucht, dicht gefolgt von dickeren Konzentrationen von staubigen, eisigen Partikeln, die nicht größer als die Größe von Rice Krispies sind. Die Erde pflügt dann direkt durch den erfrorenen Kiel des Kometen und produziert eine erstaunliche Meteor-Anzeige.

1966 war eines dieser besonderen Jahre. Und ich habe es verpasst!

Dort war ich vor fünfundvierzig Jahren und stand spät an einem Mittwochabend im Throggs-Hals-Abschnitt der Bronx in meinem Garten und verfluchte den Himmel. Mein Großvater stand neben mir, schüttelte nur den Kopf und murmelte immer wieder zwei Wörter: "Schade."

Die Wolken bedeckten den Mitternachtshimmel wie ein frischer Putz, der meine Sicht auf die Leoniden schmierte. Meine Mutter, meine Schwester, meine Großmutter und auch meine Nachbarn waren schon lange zu Bett gegangen, und Opa und ich hatten nur noch einen anthrazitfarbenen Himmel ohne Sterne. [Leonid Meteorschauer Fotos von 2002]

Aufregung wird zur erdrückenden Enttäuschung

Am vergangenen Wochenende hatten wir das Hayden Planetarium in New York besucht, wo Dr. Fred C. Hess, ein Astronom, der auch ein kraftvoller Redner war, uns drängte, nach Mitternacht am Mittwoch himmelwärts zu schauen, um - möglicherweise - eine spektakuläre Ausstellung zu sehen von "Sternschnuppen".

Im "vorgetäuschten Universum" des gewölbten Himmelstheaters des Planetariums wurde uns gesagt, dass wir bei relativ klarem Himmel Hunderte oder sogar Tausende von Meteoren pro Stunde sehen könnten. Dann wurden wir mit Haydens berühmtem Sternprojektor von Zeiss behandelt, um den gewaltigen Leonidsturm von 1833 nachzustellen, wo in einer einzigen Nacht über Nordamerika schätzungsweise 250.000 Meteore vom Himmel herabregneten.

Unnötig zu sagen, ich konnte nicht warten, bis der Mittwoch kam. Ich wurde für die Leoniden "verkabelt".

Nachdem ich an diesem Nachmittag von der Schule nach Hause gekommen war, machte ich all meine Hausaufgaben, aß früh zu Abend und beobachtete dann, bevor ich ein paar Stunden Schlaf bekam, die lokalen TV-Wetterberichte, die allesamt nicht schlechter als "teilweise bewölkt" waren. Wetter für angehende Skywatcher.

Als um Mitternacht mein Wecker klingelte, packte ich mich zusammen und rannte ängstlich mit meinem Großvater nach draußen, um die versprochene himmlische Pyrotechnik zu sehen. Aber ich wurde stattdessen mit wolkenverhangenen Himmeln empfangen und war kein Star, um gesehen zu werden. Nach ein paar Minuten schluchzte ich zu meinem Großvater: "Aber sie haben mir versprochen, dass es heute Nacht nur teilweise bewölkt sein wird." Worauf er traurig antwortete: "Ich schätze, die Party ist vorbei."

In dieser Nacht im Central Park, bei einer Mitternachtsmeteoritenbeobachtung, sahen schätzungsweise 10.000 Menschen die gleiche Wolkendecke.

Falscher Alarm?

Opa und ich trotteten wieder hinein. Er ging direkt ins Bett, aber ich blieb den Rest der Nacht wach und hoffte auf eine Pause in den Wolken, die niemals kamen. Ich war 10 Jahre alt und es war das erste Mal, dass ich eine Nacht durchgezogen habe.

Ich ging zurück in mein Zimmer und stellte das WNBC-Radio ein, in dem eine nächtliche Talkshow stattfand, die von einem Jungen namens Long John Nebel geleitet wurde. Nebel war immens beliebt, mit Millionen von regelmäßigen Zuhörern und einem fanatisch loyalen Gefolge seines nächtlichen Programms, das sich hauptsächlich mit anomalen Phänomenen, UFOs und anderen unkonventionellen Themen befasste.

Es wurde in den Zeitungen verkündet, dass Nebel in der Nacht der Leonid-Dusche mit dem Chefastronomen des New Yorker Hayden-Planetariums, Dr. Kenneth Franklin, sprechen würde, der die Voraussicht hatte, in einem Flugzeug über den Wolken zu stehen. Franklin plante, einem Radio-Publikum in New York über die Leoniden zu berichten. Aber als die Stunden vergingen, schienen die Leoniden selbst aus dem Flugzeug nicht sehr aktiv zu sein.

Schließlich, um 4 Uhr morgens, verkündete Dr. Franklin, dass sein Flugzeug zum Flughafen La Guardia zurückkehrte und dass er es eine Nacht nannte. Und ich auch.

Ironischerweise begann gleich danach das Feuerwerk! Augenzeugenberichte finden Sie hier.

Dutzende, dann Hunderte, dann Tausende

Beginnend um 5 Uhr morgens begann die Aktivität von Leonid plötzlich zu steigen. Entlang der Ostküste hellte sich der Morgenhimmel auf, und wo klarer Himmel herrschte, konnten die Zuschauer sehen, wie Leoniden mit Geschwindigkeiten von bis zu sechs pro Minute fielen, bevor es schließlich zu hell wurde, um die Sterne zu sehen.

Weiter westlich, wo es noch dunkel war, fielen die Leoniden mit einer Rate, die von vielen als »zu zahlreich zum Zählen« bezeichnet wurde. Ein Beobachter nördlich von Mission, Texas, sagte, dass in alle Richtungen fallende Meteore den Eindruck eines "gigantischen Regenschirms" erweckten, der aus dem Kopf von Leo als "Wasserfall" erschien. [Teleskope für Anfänger]

Vielleicht kamen die besten Ansichten aus Kalifornien und Arizona. Am Table Mountain Observatory in der Nähe von Wrightwood, Kalifornien, kommentierte ein Astronom, dass er und ein Kollege "... einen Regen von Meteoren beobachteten, sich in einen Meteoritenhagel verwandelten und schließlich einen Sturm von Meteoren, zu zahlreich um 3 zu zählen: 50 Uhr pazifische Zeit. Instinktiv versuchten wir, unsere nach oben gewandten Gesichter vor imaginären himmlischen Trümmern zu schützen. "

Aus dem 6.850 Fuß hohen Kitt Peak in Südarizona versuchten dreizehn Amateurastronomen zu erraten, wie viele in einer Sekunde durch einen Kopfschopf gesehen werden konnten. Der Konsens der Gruppe war, dass der Peak um 4:54 Uhr Mountain Time stattfand, als die atemberaubende Rate von 40 pro Sekunde (144.000 pro Stunde) erreicht wurde!

Was ist passiert?

Heute wissen wir, dass eine staubige Spur von Trümmern, die der Kometen Tempel-Tuttle im Jahr 1899 hinterlassen hatte, der Auslöser für den Großen Leonid-Sturm 1966 war. Das staubige Material hatte zwei Umdrehungen um die Sonne gemacht, bevor es vor 45 Jahren frontal mit der Erde kollidierte.

Da eine solche Spur kosmischen Treibguts bis zum Eintritt in unsere Atmosphäre unsichtbar ist, spielten die Astronomen im Wesentlichen ein Spiel des Bluffs des blinden Menschen, ohne genau zu wissen, ob und wann wir darauf treffen könnten.

Heute ist es mit der Computertechnologie eine ganz andere Situation: Jetzt können Astronomen die Position von Leonid Staubspuren aus der fernen Vergangenheit oder weit in die Zukunft leicht lokalisieren. Tatsächlich werden die Leoniden unseren Planeten in den kommenden Jahren regelmäßig überschütten. Im Jahr 2034 wird die Erde voraussichtlich durch mehrere Staubwolkenwolken des Kometen Tempel-Tuttle aus den Jahren 1699, 1767, 1866 und 1932 bewegt. Wenn wir Glück haben, können wir sehen, dass die Zahl der Leoniden um die Hundertstel sinkt Stunden, vielleicht kurz "Sturm" Raten von 1.000 pro Stunde, Experten haben geschätzt.

Aber leider wird Jupiter im Jahr 2028 erwartet, den Kometen Tempel-Tuttle von seinem derzeitigen Weg durch den Weltraum zu werfen, was es fast unmöglich macht - zumindest zu Beginn des 22. Jahrhunderts - eine Wiederholung des Großen Leonidsturms zu sehen von 1966.

Joe Rao ist Dozent und Gastdozent im New Yorker Hayden Planetarium. Er schreibt über Astronomie für die New York Times und andere Publikationen, und er ist auch ein Meteorologe vor der Kamera für News 12 Westchester, New York.