Ingenieure beginnen mit dem Herunterfahren von Phoenix Lander Instruments

Es scheint, dass das Ende für den Phoenix Mars Lander nahe ist. Gleichzeitig benötigt das Raumschiff mehr Leistung, um Heizungen zu betreiben, um bei sinkenden Temperaturen zu überleben. "Wenn wir nichts tun würden, würde es nicht lange dauern, bis die für den Betrieb des Raumfahrzeugs benötigte Leistung die täglich erzeugte Leistung übersteigt", sagte Barry Goldstein, Projektmanager von Phoenix, vom Jet Propulsion Laboratory der NASA in Pasadena, Kalifornien. "Durch das Ausschalten einiger Heizungen und Instrumente können wir die Lebensdauer des Landers um mehrere Wochen verlängern und dennoch einige wissenschaftliche Arbeiten durchführen."

Heute wurden Befehle zum Deaktivieren der ersten Heizung gesendet, die den Roboterarm, die Roboterarmkamera und das TEGA-Instrument – den Thermal and Evolved Gas Analyzer – erwärmt. Dies bedeutet wahrscheinlich, dass keine Bodenproben mehr gegraben und nicht mehr „gebacken und geschnüffelt“ werden müssen. Ingenieure sagen, dass sie durch das Abschalten dieser Heizung 250 Wattstunden Strom sparen.

Bevor der Arm und die Kamera abgeschaltet wurden, machte Phoenix ein letztes Bild des Eisfeldes „Holy Cow“ unter dem Lander.

In den nächsten Wochen werden vier Überlebensheizungen nacheinander abgeschaltet, um Strom zu sparen. Die Heizungen dienen dazu, die Elektronik innerhalb der getesteten Überlebensgrenzen zu halten. Da jede Heizung deaktiviert ist, wird erwartet, dass einige der Instrumente auch den Betrieb einstellen. Die eingesparte Energie soll die Hauptkamera und die meteorologischen Instrumente des Landers bis zum Ende der Mission mit Strom versorgen.

Ingenieure bereiten sich auch auf die solare Konjunktion vor, wenn die Sonne direkt zwischen Erde und Mars steht. Zwischen dem 28. November und dem 13. Dezember befinden sich Mars und Sonne von der Erde aus gesehen in einem Abstand von zwei Grad zueinander und blockieren die Funkübertragung zwischen dem Raumschiff und der Erde. Während dieser Zeit werden keine Befehle an Phoenix gesendet, aber die täglichen Downlinks von Phoenix werden über die Odyssey- und Mars Reconnaissance-Orbiter der NASA fortgesetzt. Derzeit können die Steuerungen nicht vorhersagen, ob die vierte Heizung vor oder nach der Verbindung deaktiviert wird.

Im letzten Schritt können die Phoenix-Ingenieure eine vierte Heizung ausschalten – eine von zwei Überlebensheizungen, die das Raumschiff und seine Batterien erwärmen. Dies würde eine verbleibende Überlebensheizung von selbst auslaufen lassen.

"Zu diesem Zeitpunkt wird Phoenix dem Mars ausgeliefert sein", sagte Chris Lewicki von JPL, leitender Missionsmanager.

Das Phoenix-Team hat den Roboterarm auf einem repräsentativen Stück Marsboden geparkt. Es werden keine zusätzlichen Bodenproben entnommen. Die am Handgelenk des Arms befindliche thermische und elektrische Leitfähigkeitssonde (TECP) wurde in den Boden eingeführt und misst weiterhin die Bodentemperatur und -leitfähigkeit sowie die Luftfeuchtigkeit in der Nähe der Oberfläche. Die Sonde benötigt zum Betrieb keine Heizung und sollte wochenlang Daten zurücksenden.

Während der gesamten Mission grub und kratzte der Roboterarm des Landers erfolgreich Marsboden und lieferte ihn an die Bordlabors. "Wir schalten dieses Arbeitstier mit dem Wissen aus, dass es die Erwartungen weit übertroffen hat, und führen jede von ihm verlangte Operation durch", sagte Ray Arvidson, Co-Ermittler des Roboterarms und Professor an der Washington University in St. Louis.

Quelle: JPL

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