Komet Buzzes Mars in Ony-in-einem Leben Flyby

Ein Komet, der heute (19. Oktober) vom Mars gezoomt wurde, in einer extrem seltenen, engen Begegnung, die Wissenschaftler als "einmaliges Ereignis" bezeichneten, die Forschern helfen könnte, die frühesten Tage unseres Sonnensystems besser zu verstehen.

Der Kometen-Siding-Frühling kam nur um 87.000 Meilen (139.500 Kilometer) von der Marsoberfläche um 2:27 Uhr nachmittags. EDT (1827 GMT) heute - etwa ein Drittel der Entfernung zwischen Erde und Mond. Zur Zeit der engsten Annäherung sagte der NASA-Beamte, dass der Komet mit 126.000 Meilen pro Stunde (203.000 km / h) relativ zum Roten Planeten raste.

Alle sieben Raumsonden, die derzeit auf oder um den Mars operieren, sollten die genaue Rasur beobachten, um mehr über Kometenzusammensetzung und -verhalten zu erfahren. [Siehe Fotos von Comet Siding Spring]

"Wir können Missionen für Kometen wie diese nicht planen - diese wurde vor weniger als zwei Jahren entdeckt. Es ist ein unglaubliches Glück, dass es uns die Mühe erspart, auf dem Mars zu fliegen, der von sieben aktiven Robotern erforscht wird "Mark Lemmon von der Texas A & M University, ein Mitglied des Kamerateams für NASAs Curiosity und Opportunity Mars Rover, sagte in einer Erklärung. "Das ist also ein einmaliges Ereignis für uns und unsere Rover."

Der Planetarologe David Grinspoon, der während eines Live-Webcasts vom Slooh Community Observatory den Kometen Siding Spring in Echtzeit verfolgte, verglich die Bedeutung des Ereignisses mit der epischen Wirkung des Kometen Shoemaker-Levy 9 mit Jupiter im Jahr 1994.

"Es ist sehr selten", sagte Grinspoon über eine so enge Begegnung zwischen einem Kometen und einem Planeten. "Und es ist sicher das erste Mal, dass ich daran denke, dass ich es mit Mars erlebt habe."

Kometen sind Zeitkapseln einer Art, Reste, die vor 4,6 Milliarden Jahren aus der Formation des Sonnensystems übrig geblieben sind. Wenn man sie studiert, kann man Einblicke in die Bedingungen geben, die herrschten, als die Planeten erstmals zusammenkamen, sagen Forscher.

Und Siding Spring, die im Januar 2013 entdeckt wurde, ist eine besonders unberührte Zeitkapsel. Es macht seinen allerersten Ausflug in das innere Sonnensystem von der Oort-Wolke, einer Hülle aus Billionen von Kometen, die vielleicht 50.000 astronomische Einheiten von der Sonne entfernt liegen. (Eine astronomische Einheit oder AU, ist die Entfernung von der Erde zur Sonne - ungefähr 93 Millionen Meilen oder 150 Millionen Kilometer.)

Siding Spring - dessen Kern zwischen 0,5 und 5 Meilen (0,8 bis 8 km) breit ist - wurde nie von der Sonne gebacken, so dass der Komet wahrscheinlich so aussieht wie vor 4,6 Milliarden Jahren.

Der heutige Mars-Vorbeiflug bot daher eine einzigartige Gelegenheit, sagen Wissenschaftler. Keine Weltraummission hat je einen Oort Cloud-Kometen besucht; In der Tat, der Kern eines solchen Körpers wurde nie zuvor in einem Bild aufgelöst.

"NASAs Planetary Science Assets - einschließlich der MAVEN-Sonde, die letzten Monat den Orbit des Mars betreten hat - sind in besten Positionen, um Daten zu sammeln und dieses einmalige Phänomen festzuhalten", erklärte der Vorsitzende des Kongresses, Lamar Smith (R-Texas) Das Komitee für Wissenschaft, Raumfahrt und Technologie sagte in einer Erklärung nach dem Vorbeiflug des Kometen. "Dies sind die Ereignisse, die unsere Fantasie inspirieren und uns daran erinnern, warum wir weiterhin in die Planetenforschung und die Hauptmission der NASA zur Weltraumforschung investieren müssen."

Der Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) der NASA wollte heute den Kern von Siding Spring fotografieren. Neugier und Gelegenheit würden auch versuchen, Geschichte zu machen und die ersten Bilder eines Kometen von der Oberfläche einer anderen Welt einzufangen.

"Gelegenheit und Neugier sind auf gegenüberliegenden Seiten des Planeten", sagte Lemmon. "Die Gelegenheit wird Bilder von der Oberfläche in der Dämmerung der Dämmerung aufnehmen, Stunden bevor der Komet den Mars summt. Nachdem die Sonne auf der anderen Seite des Planeten untergegangen ist, wird Curiosity Bilder machen, wenn der Komet den Mars verlässt."

NASA Mars Odyssey und neu eingetroffene MAVEN-Raumfahrzeuge (kurz für Mars Atmosphere und Volatile Evolution), Indiens Mangalyaan-Orbiter und Europas Mars Express-Sonde waren auch geplant, die Begegnung aus der Umlaufbahn zu beobachten. MAVEN ist besonders geeignet, um jede Interaktion zwischen dem Staub von Siding Spring und der oberen Atmosphäre des Mars zu untersuchen, die Einblicke in die Luft des Roten Planeten geben könnte.

Während eine Kollision mit irgendeinem abgestoßenen Kometenmaterial zu ernsthaften Schäden führen könnte, sind NASA-Beamte nicht allzu besorgt um ihre Raumsonde. Die Orbiter wurden während der Zeit der höchsten Staubbelastung auf die "sichere Seite" des Mars bewegt, und Neugier und Gelegenheit werden durch die Atmosphäre des Planeten geschützt.

Kometen sind Trümmer, die übrig geblieben sind, nachdem sich das Sonnensystem vor 4,6 Milliarden Jahren gebildet hatte. Mal sehen, was Sie über diese uralten und schwer fassbaren Himmelswanderer wissen.

Erwarten Sie nicht, dass die spektakulärsten Bilder der Kometenerfahrung sofort auf der NASA-Website erscheinen. Es wird wahrscheinlich ein paar Tage dauern, um Daten von den verschiedenen Mars-Sonden zu empfangen und zu verarbeiten, so die Forscher.

"Die besten Daten werden wahrscheinlich erst drei oder vier Tage nach [engster Annäherung] zur Verfügung stehen", sagte Carey Lisse, ein erfahrener Astrophysiker am Applied Physics Laboratory der Johns Hopkins University in Laurel, Maryland, während einer NASA-Pressekonferenz Woche. "Wir wollen nicht zu viel versprechen."

Die Vorbeiflugdaten sind Teil einer größeren Siding-Spring-Beobachtungskampagne, die weit vor dem heutigen Tag begonnen hat und weitergehen wird, wenn der Komet wieder auf die Oort-Wolke zugeht. (Die nächste Annäherung von Siding Spring an die Sonne kommt am 25. Oktober.)

Die Analyse der während dieser Kampagne gesammelten Daten könnte Forscher über Jahre hinweg beschäftigen.

"Es gibt so viele Beobachtungen", sagte Kelly Fast, Programmwissenschaftlerin bei der planetaren NASA-Wissenschaftsabteilung. "Die wissenschaftliche Analyse wird noch lange dauern, vor allem um all die Wissenschaft aus all den Daten herauszuholen, die nicht unbedingt Bilder sind."