Am 4. Juli haben Astronauten einen wohlverdienten Ruhetag

Diese Geschichte wurde um 11:14 Uhr EST aktualisiert.

Die US-Luftwaffe ist bereit, heute (4. März) ihr zweites robotisches X-37B-Raumflugzeug in einer geheimen Mission zu starten. Einige Experten spekulieren, dass der klassifizierte Flug neue Spionagesatelliten-Technologien testen wird.

Der Roboter X-37B Mini-Shuttle ist geplant, um heute auf einer Atlas-5-Rakete von der Cape Canaveral Air Force Station in Florida auf dem zweiten Flug für die Air Force Rapid Capabilities Office X-37B-Programm abzublasen. Die Startzeit ist auf 3:50 Uhr eingestellt. EST (2050 GMT), obwohl eine düstere Prognose eine 70-prozentige Chance auf schlechtes Wetter vorhersagt. [Fotos: Erster Flug der X-37B Space Plane]

Der Start erfolgt am selben Tag, an dem eine andere Rakete versagt hat, nachdem sie von der kalifornischen Vandenberg Air Force Base (VAFB) abgeholt wurde. Ein Orbital Sciences Taurus XL-Booster, der den neuen Glory-Klimasatelliten der NASA beförderte, schaffte es nicht, die Nutzlast in die Umlaufbahn zu bringen, wenn sich der Nasenkonus der Rakete nicht rechtzeitig trennte. Die United Launch Alliance, die die mit dem X-37B startende Atlas-5-Rakete gebaut hatte, sagte, dass das Versagen der Rakete ihren Betrieb nicht beeinträchtigen würde.

"Wir sind uns des Scheiterns des Glory-Starts bei der VAFB bewusst", sagte ULA-Sprecher Michael Rein in einer Erklärung. "Im Moment ist unsere Einführung wie geplant geplant und ich erwarte, dass sie heute stattfindet."

Die Geheimhaltung, die das X-37B-Raumflugzeug umgibt, hat Gerüchte hervorgebracht, die von den Luftwaffenoffizieren verneint wurden, was darauf hindeutet, dass sie mit der Eroberung oder Zerstörung feindlicher Satelliten beauftragt werden könnte. Aber die X-37B ist zu klein und nicht wendig genug, um eine brauchbare Weltraumwaffe oder Waffenplattform zu sein, sagen Experten.

Stattdessen ist die Hauptmission des Fahrzeugs höchstwahrscheinlich das, was die Air Force-Offiziellen seit langem behauptet haben: ein fliegendes Testbett für neue Raumsensoren und andere Satellitengeräte der nächsten Generation.

"Ich denke, das ist die Hauptaufgabe", sagte Brian Weeden, ein ehemaliger Orbital-Analyst der Air Force, der jetzt als technischer Berater für die gemeinnützige Secure World Foundation arbeitet.

Zweite Mission für den X-37B

Der heutige Start wird die erste Mission für dieses spezielle X-37B sein, das als Orbital Test Vehicle 2 oder OTV-2 bekannt ist.

Die Luftwaffe hat ein weiteres X-37B-Raumflugzeug, OTV-1, das gerade im vergangenen Dezember von seiner ersten siebenmonatigen Weltraummission zurückgekehrt ist.

Die unbemannten Boeing-Raumfahrzeuge sehen aus wie kleinere Versionen der Space Shuttle der NASA und sind so konzipiert, dass sie wiederverwendbar sind. Sie tragen auch Solar-Arrays, um Strom zu erzeugen, so dass sie bei Missionen von bis zu 270 Tagen im Orbit bleiben können, sagten Offizielle der Air Force.

Die NASA entwickelte ursprünglich die X-37B-Raumflugzeuge, bis 2004 die Finanzierung auslief. Das Fahrzeugprogramm ging dann an die Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA), bevor es 2006 von der Air Force abgeholt wurde.

Die Luftwaffenfunktionäre waren über die Mission von OTV-1 ziemlich verschlossen und sie waren ähnlich vage darüber, was OTV-2 tun wird, da vieles über die X-37B-Missionen klassifiziert wird. Zum Beispiel hat das Militär keine Details über die Kosten, Nutzlasten, Flugpläne oder die Orbitalposition des Raumflugzeuges veröffentlicht.

Diese Geheimhaltung hat Spekulationen in einigen Vierteln angeheizt, dass die X-37B die Vorhut einer neuen Raumwaffenflotte ist.

Vor allem Beamte in China und Russland äußerten Bedenken, so Weeden, der letztes Jahr einen Bericht veröffentlichte, in dem das Raumflugzeug und seine wahrscheinlichen Missionen untersucht wurden.

"Sie sehen die X-37B, zumindest in ihren öffentlichen und diplomatischen Stellungnahmen, als ein Beispiel für das amerikanische Weltraumwaffenprogramm", sagte Weeden zu ProfoundSpace.org. Während solche Aussagen eher eine Haltung als echte Sorgen widerspiegeln, fügte er hinzu: "Ich würde ihre politische Bedeutung nicht herunterspielen."

Keine Weltraumwaffe

Die Chancen, dass OTV-2 irgendetwas Aggressives oder Zerstörendes auf seiner Mission machen wird, sind ziemlich gering, sagte Weeden. Zuallererst ist das Raumflugzeug einfach zu klein, um eine große Gefahr darzustellen.

Die X-37B ist etwa 29 Fuß (fast 9 Meter) lang und 14 Fuß breit (fast 4,5 Meter), mit einer Ladebucht von der Größe eines Pickup-Truck-Bettes. Die Nutzlastbeschränkungen des Raumschiffs machen ihn zu einem schlechten Kandidaten, um ernsthafte Waffen zu tragen oder sich mit den Satelliten anderer Nationen zu messen.

Zum Vergleich könnte das Space Shuttle der NASA zwei komplette X-37B-Flugzeuge in seiner Nutzlastbucht aufnehmen. [Infografik: Die X-37B-Raumebene]

Auch der X-37B ist nicht so verstohlen, sagte Weeden und wies darauf hin, dass Amateur-Skywatcher den OTV-1 bei seiner ersten Mission verfolgen konnten.

Das Fahrzeug ist auch nicht besonders schnell und manövrierfähig, und seine Landebahn-Anlegestellen im Shuttle-Stil würden den feindlichen Streitkräften reichlich Gelegenheit bieten, es zu erledigen.

"Es kann verfolgt werden, also wird es schwer für sie, sich an irgendetwas zu schleichen", sagte Weeden. "Und wenn es selbst runterkommt, ist es ein sehr plumpes, langsam fahrendes Segelflugzeug."

Ein Hardware-Testbed

Wenn also OTV-2 nicht in die Luft fliegt oder Satelliten in anderer Weise deaktiviert, was genau wird es dann für Monate im Weltraum tun?

Air Force-Beamte haben gesagt, dass die X-37B ist entworfen, um neue Technologien - wie Elemente der Führung, Navigation und Kontrollsysteme - zu demonstrieren, die auf zukünftigen Satelliten eingesetzt werden könnten.

Das Raumflugzeug kann bis zu neun Monate im Orbit bleiben, bevor es wieder auf die Erde zurückkehrt. Das Fahrzeug ermöglicht es Forschern zu untersuchen, wie sich Bauteile der Next-Gen-Hardware unter den extremen Bedingungen des Weltraums langfristig halten.

Weeden denkt, dass dies in der Tat die Hauptaufgabe der X-37B ist. Ein sekundäres Ziel könnte sein, die Gefahr zu verringern, dass neue Sensoren oder andere Geräte schnell in den Weltraum gebracht werden können, ohne dass ein kompletter, dedizierter Satellit gebaut und gestartet werden muss.

"Sie können vielleicht ein paar Teile davon fliegen und sehen, ob sie arbeiten, ohne auf das Ganze zu warten oder ohne das Ganze riskieren zu müssen", sagte Weeden.

Weeden vermutet, dass die X-37B Ausrüstung für das National Reconnaissance Office testen könnte, das Geheimdienstunternehmen, das die Spionagesatelliten der USA baut und betreibt - was die Geheimhaltung erklären würde.

"Wie wir aus Erfahrung wissen, ist alles und jedes über sie [die NRO] klassifiziert", sagte Weeden.

Geheimhaltung kontraproduktiv

Weeden betonte, dass diese Geheimhaltung - obwohl sie von der Politik vorgeschrieben sei - sich als kontraproduktiv erwiesen habe und Spekulationen über die möglichen ruchlosen Absichten der X-37B speiste. Er denkt, dass ein wenig mehr Offenheit in Bezug auf die Raumebene dazu beitragen könnte, Spannungen abzubauen und vielleicht bessere internationale Beziehungen zu fördern.

Zunehmende Offenheit würde eine Änderung der Politik erfordern, aber Weeden denkt, es wäre die Mühe wert. Es ist zum Beispiel nicht notwendig, die Nutzlast des X-37B zu deklassifizieren, aber einige Schritte des guten Willens, so sagte er, hätten kaum vorhersehbare negative Konsequenzen.

"Was offenbart werden muss, ist seine orbitale Position, weil das sowieso gefunden werden kann", sagte Weeden. "Die Russen haben ein ganzes Netzwerk von Radaren und Teleskopen. Sie wissen, wo es ist."

Ist der X-37B es wert?

Einige Gruppen haben sich gegen die X-37B ausgesprochen und gesagt, dass sie nicht überzeugt sind, dass das geheime Fahrzeug all das Geld und die Mühe wert ist.

"Mit dem derzeitigen Schwerpunkt auf der Kürzung von Budgets und der bestmöglichen Nutzung unserer Steuergelder ist das Weltraumflugzeug ein extravagantes System ohne eine überzeugende Mission", sagte Laura Grego, Wissenschaftlerin für das Globale Sicherheitsprogramm bei der Union of Concerned Scientists in Cambridge. Masse.

Weeden sagte jedoch, dass das Testen neuer Sensoren und anderer Ausrüstung eine wichtige und lohnenswerte Aufgabe ist. Das X-37B könnte also das Geld wert sein - aber es hängt davon ab, wie viel Geld das ist.

"Es gibt sicherlich eine Menge Wert in diesem [Fähigkeit]", sagte Weeden. "Aber wie viel Wert hängt davon ab, wie hoch die Kosten sind und welchen Teil wir nicht kennen."