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Ein Raumfahrtexperte und Direktor der NASA, der die Entwicklung von Raketentriebwerken für den Saturn V und die Raumfähre leitete, wird mit der Benennung eines kommerziellen Raumfahrzeugs in Erinnerung gerufen.

James Robert "J.R." Thompson, Jr., der am 7. November 2017 im Alter von 81 Jahren starb, ist der Namensvetter für das nächste Cygnus-Raumschiff der Orbital ATK, das zur Internationalen Raumstation starten soll. Der "S. S. J.R. Thompson" wird auf der OA-9-Mission auf einem Orbital ATK Antares-Booster von der Wallops Flight Facility der NASA in Virginia im Rahmen eines Versorgungsdienstleistungsvertrags mit der Weltraumbehörde starten.

Der Start des S. S. J.R. Thompson, der mit 3350 Kilogramm Besatzung, Ausrüstung und wissenschaftlichen Experimenten für die Raumstation beladen ist, ist für Sonntag, den 20. Mai geplant. [Weltraumkalender 2018 - Raketeneinführungen & Nachthimmel-Events]

"Ich bin stolz zu verkünden, dass wir dieses Raumschiff nach JR Thompson, einem angesehenen Führer in der Luft- und Raumfahrtindustrie und einem unverzichtbaren Führer unseres Orbital ATK-Führungsteams seit über 20 Jahren nennen werden", sagte Dave Thompson, Präsident und CEO von Dulles, Virginia Unternehmen, in einer Video-Erklärung am Dienstag (8. Mai) veröffentlicht. "Seit unserer ersten Frachtmission vor fast 5 Jahren ist es unsere Tradition, das Cygnus-Raumschiff zu Ehren von Menschen zu nennen, die das menschliche Raumfahrtprogramm unseres Landes vorangebracht haben."

"J.R. war maßgeblich an der Entwicklung unserer Antares-Rakete sowie mehrerer anderer Fahrzeuge und Raumfahrzeuge beteiligt", sagte Thompson, der keine Beziehung hat.

JR Thompson war Vizevorsitzender und leitender Berater des Orbital ATK-Vorgängerunternehmens Orbital Sciences, nachdem er von 1999 bis 2011 President und Chief Operating Officer des Unternehmens war. Zuvor war er Executive Vice President und General Manager für Startsysteme und Leiter des Unternehmens technischer Offizier.

"J.R.'s außergewöhnliches Ingenieurwissen und seine inspirierende Führung motivierten alle um ihn herum - mich eingeschlossen", sagte Thompson.

Bevor er zu Orbital kam, arbeitete J.R. Thompson 20 Jahre lang bei der NASA, unter anderem von 1989 bis 1991 als zehnter stellvertretender Administrator der Raumfahrtbehörde und von 1986 bis 1989 als fünfter Direktor des Marshall Space Flight Centers in Huntsville, Alabama.

Thompson kam 1963 zum ersten Mal nach Marshall, nachdem er als Entwicklungsingenieur für Pratt and Whitney Aircraft gearbeitet hatte. Als neues Mitglied des NASA-Teams fungierte Thompson als Ingenieur für Flüssigantriebssysteme und entwarf und analysierte Komponenten für die J-2-Raketenmaschine, die auf der zweiten und dritten Stufe des Saturn V eingesetzt wurde, der vor 50 Jahren Astronauten zum Mond flog.

Thompson setzte seine Arbeit an anderen Saturn-Raketen- und interplanetaren Antriebssystemen bis 1974 fort, als er zum Manager des Main Engine Projects Office ernannt wurde, um die Entwicklung und den Betrieb des fortschrittlichsten Flüssigantriebsraketenmotors aller Zeiten, der Space Shuttle-Hauptmaschine, zu leiten RS-25, das seither für die NASA-Weltraumrakete Space Launch System modifiziert wurde.

Im Jahr 1986, bevor er Direktor bei Marshall wurde, diente Thompson als stellvertretender Vorsitzender der NASA-Untersuchungsausschuss in den Verlust der Space Shuttle Challenger. In dieser Rolle leitete Thompson die Sammlung und Analyse von Daten im Zusammenhang mit dem Unfall zur Unterstützung der Präsidentschaft Kommission auf der Tragödie STS-51L.

Als Empfänger der NASA Medal for Exceptional Service und der Robert H. Goddard Memorial Trophy ist Thompson die erste Person, die einen Cygnus nach ihm benannt hat, der nicht im Weltraum geflogen ist.

Frühere Schiffe wurden nach den Astronauten David Low, Gordon Fullerton, Janice Voss, Deke Slayton, Rick Husband, Alan Poindexter und John Glenn benannt.

Der jüngste Cygnus zur Versorgung der Raumstation, der SS Gene Cernan, wurde nach dem Kommandanten der Apollo-17-Mission benannt und "letzter Mann auf dem Mond", der im Januar 2017 starb. Der Raumtransporter startete am 12. November 2017 und wurde an der Raumstation für 21 Tage. Es ging am 6. Dezember, 12 Tage bevor es absichtlich zerstört wurde wieder in die Atmosphäre der Erde.

Siehe Orbital-ATK-Patch für die SSA-Thompson-OA-9-Mission bei CollectSPACE.