'Kosmos' Zusammenfassung: Was Bleivergiftung und das Alter der Erde gemeinsam haben

Ein düsterer roter Zwerg und sein Braunzwerg-Gefährte streiften wahrscheinlich vor 70.000 Jahren die Außenkanten des Sonnensystems ab, in dem, wie Wissenschaftler sagen, die nächste Begegnung zwischen unserer Sonne und einem anderen Stern war.

Das binäre Paar, das zusammen als "Scholz-Stern" bekannt ist, ging in einer Entfernung von weniger als 1 Lichtjahr an der Sonne vorbei, so die Forscher. Ein Lichtjahr ist die Entfernung, die das Licht in einem Jahr zurücklegt - etwa 6 Billionen Meilen (10 Billionen Kilometer). Der nächstgelegene Stern zur Sonne, Proxima Centauri, ist 4 Lichtjahre von der Erde entfernt.

Wissenschaftler haben die Scholz'sche Sternentdeckung gemacht, indem sie ihre tangentiale Geschwindigkeit (die Bewegung über den Himmel) sowie ihre Radialgeschwindigkeit (Geschwindigkeit weg von der Erde) gemessen haben. [Top 10 Sterne Mysterien]

"Die kleine tangentiale Bewegung und die Nähe deuteten zunächst darauf hin, dass der Stern höchstwahrscheinlich auf eine zukünftige enge Begegnung mit dem Sonnensystem zusteuerte, oder er war kürzlich dem Sonnensystem nahe gekommen und entfernte sich", sagt Eric Mamajek von der Universität Rochester in New York, sagte in einer Erklärung. Mamajek war der Hauptautor eines internationalen Teams von Astronomen, die den Weg des Sterns berechneten.

"Sicherlich stimmten die Radialgeschwindigkeitsmessungen damit überein, dass sie von der Sonnenumgebung weggelaufen sind - und wir haben festgestellt, dass es in der Vergangenheit einen engen Vorbeiflug gegeben hat", sagte Mamajek.

Ein herausragender Besucher

Im Jahr 2013 entdeckten Astronomen erstmals den kleinen roten Zwergstern, der jetzt etwa 20 Lichtjahre von der Sonne entfernt ist, im Sternbild Monoceros. Der Stern heißt nach seinem Entdecker Scholz Stern: Astronom Ralf-Dieter Scholz vom Leibniz-Institut für Astrophysik Potsdam in Deutschland.

Der kleine Stern hat weniger als 10 Prozent der Masse der Sonne, und sein begleitender Brauner Zwerg ist ein gescheiterter Stern, dem die notwendige Masse fehlte, um die Fusion in seinem Kern zu beginnen. Der Rote Zwerg erregte zuerst die Aufmerksamkeit der Astronomen, als sie erkannten, dass er für einen solchen nahen Stern eine ungewöhnlich langsame Bewegung über den Himmel hatte.

Das Forscherteam nutzte das South African Large Telescope (SALT) und das Magellan-Teleskop am Las Campanas Observatorium in Chile, um die Bewegung des Sterns zu untersuchen. Sie verfolgten dann ihren Weg zurück zu ihrer Position vor 70.000 Jahren, als sie am nächsten mit dem Sonnensystem in Berührung kam.

Von 10.000 simulierten Orbits durchquerte der Stern die äußeren Ränder der Oort-Wolke, die Wolke von Kometen und eisigen Felsen, die das Sonnensystem in 98 Prozent der Zeit umkreisten, innerhalb von 0,8 Lichtjahren (5 Billionen Meilen oder 8 Billionen) Kilometer) der Sonne. Nur eine der Simulationen brachte es in die Oort-Wolke, wo es Kometenschauer auf das Sonnensystem hätte regnen lassen.

Konnten die Menschen Scholz 'Stern sehen?

An seinem nächsten Punkt wäre Scholz 'Stern ein Stern der 10. Größe gewesen - 50 Mal zu schwach, um mit bloßem Auge gesehen zu werden. Allerdings könnten kurze Fackeln auf dem Stern es um Tausende von Malen heller angezündet haben, was es potentiell für die frühe Menschheit für ein paar Minuten oder Stunden zu einer Zeit sichtbar macht, erklärten die Forscher.

Der vorherige Top-Anwärter für den nächsten Vorbeiflug des Sonnensystems war der Stern HIP 85605, von dem vorhergesagt wurde, dass er das Sonnensystem in 240.000 bis 470.000 Jahren beweiden wird. Mamajek und sein Team zeigten jedoch, dass die ursprüngliche Entfernung zum Stern um den Faktor 10 unterschätzt wurde. Bei einer wahrscheinlichen Entfernung von etwa 200 Lichtjahren würde der neu berechnete Weg es nicht in die Oort-Wolke bringen, sagten sie.

Mit dem Ziel, eine dreidimensionale Karte der Galaxie zu zeichnen, wird der Gaia-Satellit der Europäischen Weltraumorganisation ESA einen großen Beitrag dazu leisten, den Astronomen zu helfen, zu erkennen, welche anderen Wolken dem Sonnensystem nahe gestanden haben oder vorbeigehen werden in naher Zukunft.

"Andere dynamisch wichtige Oort-Cloud Perturers lauern vielleicht unter den Sternen", sagte Mamajek.

Die Forschung wurde in der 12. Ausgabe von The Astrophysical Journal Letters veröffentlicht.