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Die vielen "Gesichter" von Pluto sind in neuen Bildern der NASA-Sonde New Horizons sichtbar, die nur einen Monat von der allerersten Begegnung mit dem Zwergplaneten entfernt ist.

Diese Woche veröffentlichte die NASA das, was sie "die besten Ansichten des Pluto-Systems" nannte, die von New Horizons genommen wurden, die am 14. Juli ihre nächste Annäherung an den Zwergplaneten machen werden. Ein Video der Pluto-Bilder zeigt die vielen "Gesichter" "von diesem kleinen Planetenobjekt - das heißt, die Fotos zeigen ein komplettes 360-Grad-Panorama der Oberfläche des Zwergplaneten. Die Bilder zeigen Bereiche von Hell und Dunkel und dazwischen viele Grautöne, die auf das Vorhandensein von Oberflächenmerkmalen hinweisen.

"Wir komprimieren so viele Informationen wie möglich aus diesen Bildern und sehen Details, die wir noch nie zuvor gesehen haben", sagte New Horizons-Projektwissenschaftler Hal Weaver in einer Stellungnahme der NASA. "Wir haben in Hubble Space Telescope-Bildern und in früheren New Horizons-Bildern Hinweise auf helle und dunkle Flecken gesehen, aber diese neuen Bilder weisen auf eine zunehmend komplexe und nuancierte Oberfläche hin. Jetzt wollen wir mehr über diese verschiedenen Oberflächeneinheiten erfahren könnte sein und was sie verursacht. Bis Anfang Juli werden uns spektroskopische Daten zur Verfügung stehen, die uns dabei helfen werden, das herauszufinden. " [Mehr Erstaunliche Pluto Fotos von New Horizons]

New Horizons hat in knapp 10 Jahren fast 3 Milliarden Meilen zurückgelegt, um Pluto zu erreichen. Es ist die erste Sonde, die jemals den Planeten genau studiert hat und bereits Bilder des Systems liefert, die von höherer Qualität sind als die des Hubble-Weltraumteleskops. (Hubble hat jedoch immer noch eine großartige Wissenschaft über Pluto zurückgebracht. Kürzlich enthüllten Wissenschaftler, die Hubble-Daten verwendeten, neue Informationen über die sehr seltsamen Bewegungen und Farben von Plutos fünf Monden).

Die neuen Bilder, die vom Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) aufgenommen wurden, scheinen einen sehr klumpigen, nicht sphärisch wirkenden Pluto zu zeigen, aber dies ist das Ergebnis der Technik zur Erzeugung der Bilder, Dekonvolution genannt, sowie Plutos großen Variationen in Oberflächenhelligkeit, nach der gleichen Aussage. Außerdem wurde der Kontrast in den Bildern "gestreckt, um zusätzliche Details hervorzubringen".

Die Dekonvolutionstechnik wurde vom New Horizons-Team verwendet, um Oberflächenmarkierungen auf Pluto zu identifizieren, einschließlich eines hellen Bereichs an einem Pol, den Wissenschaftler für eine Polarkappe halten. Es ist bekannt, dass Deconvolution "falsche Details" oder Artefakte in den Bildern erzeugt. Daher sagte die NASA, dass das Raumfahrzeug-Team die mit dieser Technik erzeugten Bilder sorgfältig überprüfen wird.

"Obwohl die neuesten Bilder aus mehr als 30 Millionen Meilen Entfernung gemacht wurden, zeigen sie eine zunehmend komplexe Oberfläche mit klaren Beweisen für diskrete äquatoriale helle und dunkle Regionen - einige, die auch Helligkeitsschwankungen aufweisen können", sagte Alan Stern, New Horizons. Hauptprüfer. "Wir können auch sehen, dass jedes Gesicht von Pluto anders ist und dass Plutos nördliche Hemisphäre beachtliches dunkles Terrain aufweist, obwohl sowohl Plutos dunkelste als auch seine hellsten bekannten Geländeeinheiten sich südlich oder auf seinem Äquator befinden. Warum dies so ist, ist ein Schwellen Puzzle."

Seit gestern (11. Juni) lag New Horizons rund 2,9 Milliarden Meilen (4,7 Milliarden Kilometer) von der Erde und nur 24 Millionen Meilen (39 Millionen Kilometer) von Pluto entfernt.