Raumfahrtgeschichte Foto: U.S.N.S. Kingsport, das erste Satellitenkommunikationsschiff

Wenn wir in den letzten zehn Jahren gelernt haben, Tausende planetare Kandidaten zu durchsuchen, ist es eine intensive Suche, Leben jenseits der Erde zu finden.

Wir haben Observatorien im Weltraum und Observatorien auf dem Boden. Wir haben viele Beweise für felsige Planeten in den bewohnbaren Regionen ihrer jeweiligen Sterne. Was uns jedoch fehlt, sind Informationen über die Atmosphären dieser Planeten. Gibt es Sauerstoff oder andere lebensfreundliche Elemente?

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Eine Gruppe von Astronomen hofft nun, diese Wissenslücke zu schließen. Sie sammeln Geld für ein fast 4 Millionen Dollar teures Projekt namens "Polarized Light from Atmospheres of Near Extra Terra Systems" (PLANETS) Teleskop. Wenn Fördermittel, Baugenehmigungen und Bauarbeiten geplant sind, hoffen sie, dass das 1,85-Meter-Teleskop bis Mitte 2018 fertiggestellt sein wird.

Das ultimative Ziel ist es, ein 600-Millionen-Dollar-Kolossenteleskop mit 60 unabhängigen achsenfernen 8-Meter-Teleskopen zu schaffen, die alle in einer einzigen Struktur untergebracht sind, aber das ist die Straße runter. Das Wichtigste zuerst: Das PLANETS-Teleskop verfügt über weniger als eine Million Dollar Finanzierung, bevor der Bau beginnen kann.

Die PLANETS-Stiftung hat ein Team von Astrophysikern und Imaging-Experten sowie mehrere Institutionen an Bord und hofft, die Astronomie-Gemeinschaft davon zu überzeugen, dass sie einen wertvollen Beitrag zum Blick auf potenziell bewohnbare Planeten leisten können. Jeff Kuhn, der Leiter des Konsortiums, sprach über die jüngste Entdeckung eines Planeten um Proxima Centauri als ein studienwürdiges Beispiel.

"Eine der interessanten Fragen, mit denen wir alle konfrontiert sind, ist, dass dieser Planet in der Nähe von Proxima dem Stern sehr nahe ist, und es gibt ein großes Interesse daran, zu verstehen, ob Planetenatmosphären unter diesen Bedingungen existieren können", sagte Kuhn Professor an der Universität von Hawaii Institut für Astronomie, in einem Interview mit Discovery News.

Für ein bodengebundenes Teleskop ist Licht sowohl ein Feind als auch ein Freund. Es kann Licht von fernen Sternen und Planeten sehen, aber die Atmosphäre neigt dazu, das Licht zu streuen und diese Objekte schwieriger zu sehen. Teleskope selbst können auch Licht streuen, auch wenn sie es sammeln.

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Das PLANETS-Teleskop hat ein optisches Design, das Streulicht minimieren soll, indem ein Sekundärspiegel eliminiert wird, der oft zu diesem Problem beiträgt. Die Spiegel sollen auch leicht sein und sich entsprechend dem Licht, das sie vom Stern empfängt, biegen.

Das Off-Axis-Teleskop hat mehrere wissenschaftliche Ziele, darunter Atmosphären von Planeten im Sonnensystem, Atmosphären von Exoplaneten, Protoplaneten und Biosignaturen (chemische Signaturen des Lebens) auf potentiell bewohnbaren Exoplaneten.

Derzeit werden Standortgenehmigungen für ein bestehendes Gebäude auf Haleakala in Hawaii gesucht, wo auch Observatorien wie Pan-STARRS und das Zodiacal Light Observatory ihren Sitz haben. Weitere Informationen zum Projekt finden Sie auf der Website der PLANETS Foundation.