Wie schlimm wird die Menschheit ausbrechen, wenn wir das Leben von Außerirdischen entdecken?

Die Entdeckung des außerirdischen Lebens ist eines der Dinge, an die jeder irgendwann denkt. Hollywood hat die Version des ersten Kontakts sehr deutlich gemacht: Über den Städten der Erde tauchen riesige außerirdische Schiffe auf, es kommt zu Panik, und Will Smith rettet den Tag mit einem Windows 3.1-Virus. Es macht viel Spaß – und wer weiß? – es kann sein, dass es genau ist. (Nicht der Windows 3.1-Teil.) Aber abgesehen von Science-Fiction-Büchern und Filmen, was wissen wir wirklich über unsere Einstellung zur Entdeckung des außerirdischen Lebens?

Wir haben eine Organisation (SETI), die sich der Aufdeckung fremder Zivilisationen widmet, und wir haben einen prominenten Wissenschaftler (Stephen Hawking), der davor warnt, für unsere eigene Präsenz zu werben. Diese repräsentieren die Extreme – aktiv nach fremdem Leben suchen oder sich davor verstecken -, aber wie ist die kollektive Haltung gegenüber der Entdeckung des fremden Lebens? Wissenschaftler der Arizona State University (ASU) haben dieses Problem untersucht und ihre Ergebnisse in einer neuen Studie detailliert beschrieben, die in der Zeitschrift Frontiers of Psychology veröffentlicht wurde.

Das Wissenschaftlerteam versuchte in drei verschiedenen Teilen seiner Studie, die Reaktionen der Menschen auf die Entdeckung des Lebens von Außerirdischen zu messen. Im ersten Fall untersuchten sie Medienberichte über frühere Ankündigungen über die Entdeckung des Lebens von Außerirdischen, beispielsweise die Ankündigung von 1996, dass in einem Marsmetoriten Hinweise auf mikrobielles Leben gefunden wurden.

Zweitens fragten sie eine Stichprobe von über 500 Menschen, wie ihre eigenen Reaktionen und die Reaktionen des Restes der Menschheit auf die hypothetische Ankündigung des Lebens von Außerirdischen aussehen würden.

Drittens wurden die 500 Personen in zwei Gruppen aufgeteilt. Die Hälfte wurde gebeten, eine echte Zeitungsgeschichte zu lesen und zu beantworten, in der die Entdeckung des versteinerten mikrobiellen Lebens des Mars angekündigt wurde. Die andere Hälfte wurde gebeten, einen Zeitungsartikel zu lesen und darauf zu antworten, in dem die Schaffung eines synthetischen Lebens durch Craig Venter angekündigt wurde.

In allen drei Fällen war das Leben mikrobieller Natur. Mikrobielles Leben ist die einfachste Lebensform, daher sollte es das sein, was wir erwarten. Dies gilt sicherlich für unser eigenes Sonnensystem, da hier die Existenz eines anderen intelligenten Lebens ausgeschlossen wurde, während dies bei mikrobiellem Leben nicht der Fall ist.

In allen drei Fällen wurde auch die Sprache der Befragten und die Sprache in den Medienberichten auf positive und negative Wörter analysiert. Es wurde eine spezielle Software namens Linguistic Inquiry and Word Count (LIWC) verwendet. Es handelt sich um eine Textanalyse-Software, die die geschriebene Sprache scannt und Instanzen von Wörtern identifiziert, die positive Auswirkungen, negative Auswirkungen, Belohnungen oder Risiken widerspiegeln. (Sie können LIWC hier zum Spaß ausprobieren, wenn Sie möchten.)

Die in der Studie verwendeten Medienberichte stammen alle von dem Team als seriös angesehenen Journalisten wie der New York Times und dem Science Magazine. Die Berichte handelten von Dingen wie nicht identifizierten Signalen aus dem Weltraum, die in der Natur fremd gewesen sein könnten, versteinerten mikrobiellen Überresten in Meteoriten und der Entdeckung von Exoplaneten in den bewohnbaren Zonen anderer Sonnensysteme. Insgesamt gab es 15 Artikel.

Insgesamt zeigte die Studie, dass die Sprache in Medienberichten über das Leben von Außerirdischen eher positiv als negativ war und eher Belohnung als Risiko betonte. Daher empfinden die Menschen das Potenzial des außerirdischen Lebens im Allgemeinen als positiv und als etwas, auf das sie sich freuen können. Dieser Teil der Studie zeigte jedoch etwas anderes: Die Menschen waren positiver gegenüber Nachrichten über außerirdisches Leben, das mikrobiell war, als gegenüber fremdem Leben, das auf Exoplaneten vorhanden sein könnte, wo es vermutlich mehr als nur mikrobiell sein könnte. Wir können also mit Mikroben umgehen, aber etwas Fortgeschritteneres und ein wenig Zweifel schleichen sich ein.

Dieser Teil der Studie zielte darauf ab, die Überzeugungen der Menschen zu bewerten, wie sowohl sie als Individuen als auch die Menschheit als Ganzes auf die Entdeckung des außerirdischen mikrobiellen Lebens reagieren könnten. Dieselbe LIWC-Software wurde verwendet, um die schriftlichen Antworten der 500 Personen in der Stichprobengruppe zu analysieren.

Die Ergebnisse ähnelten dem ersten Teil der Studie, zumindest für die Personen selbst. Positiver Affekt war vorherrschender als negativer Aspekt, und Wörter, die Belohnung widerspiegeln, waren vorherrschender als Wörter, die Risiko widerspiegeln. Dies ist wahrscheinlich nicht überraschend, aber die Studie hat etwas Interessanteres gezeigt.

Als die Teilnehmer gefragt wurden, wie der Rest der Menschheit auf die Ankündigung des außerirdischen Lebens reagieren würde, war die Reaktion anders. Während die positive Sprache immer noch die negative Sprache überwog und die Belohnung immer noch das Risiko überwog, waren die Unterschiede nicht so ausgeprägt wie bei Einzelpersonen. Die Leute scheinen zu glauben, dass andere sich nicht so sehr auf die Entdeckung des fremden Lebens freuen wie sie selbst.

Dies ist schwer zu messen, da wir noch keine entdeckt haben. Aber es gab Zeiten, in denen wir dachten, wir könnten es haben.

In diesem Teil der Studie wurde die Gruppe von 500 Befragten in zwei Gruppen von 250 Personen aufgeteilt. Die erste wurde gebeten, einen aktuellen Artikel der New York Times von 1996 zu lesen, in dem die Entdeckung versteinerter Mikroben im Marsmeteoriten angekündigt wurde. Die zweite Gruppe wurde gebeten, einen Artikel der New York Times aus dem Jahr 2010 zu lesen, in dem die Schaffung von Leben durch Craig Venter angekündigt wurde. Ziel war es herauszufinden, ob die positive Tendenz zur Entdeckung des mikrobiellen Lebens spezifisch für das mikrobielle Leben oder für den wissenschaftlichen Fortschritt insgesamt ist.

In diesem Teil der Studie wurde der gleiche Schwerpunkt auf positive Auswirkungen gegenüber negativen Auswirkungen und Belohnungen gegenüber Risiken gelegt. Dies galt in beiden Fällen: dem Artikel über das mikrobielle Leben auf dem Mars und dem künstlich geschaffenen Artikel über das Leben. Die Art des Artikels spielte eine untergeordnete Rolle in den Antworten der Menschen. Die Ergebnisse waren in Bezug auf die Mars-Lebensgeschichte etwas positiver als in Bezug auf die künstliche Lebensgeschichte.

Insgesamt zeigt diese Studie, dass die Menschen der Entdeckung des fremden Lebens positiv gegenüberstehen. Dies spiegelt sich in der Berichterstattung in den Medien, in den persönlichen Antworten der Menschen und in den Erwartungen der Menschen wider, wie andere reagieren würden.

Dies ist jedoch wirklich nur die Spitze des Eisbergs. Wie die Autoren in ihrer Studie sagen, ist dies der erste empirische Versuch, dies zu verstehen. Und die Studie war nur 500 Menschen, alle Amerikaner.

Wie unterschiedlich die Ergebnisse in anderen Ländern und Kulturen sein könnten, ist noch offen. Würden Bevölkerungsgruppen, deren Einstellungen stärker von der Religion geprägt sind, anders reagieren? Wäre die Bevölkerung von Ländern, in die andere Länder eingedrungen sind und die von anderen Ländern dominiert werden, nervöser gegenüber fremdem Leben oder bewohnbaren Exoplaneten? Derzeit gibt es nur Vermutungen.

Vielleicht sind wir Neuheitensucher und leben von neuen Entdeckungen. Oder vielleicht sind wir Wahrheitssucher, und das spiegelt sich in der Studie wider. Vielleicht spiegelt ein Teil der Positivität unsere Angst wider, allein zu sein. Wenn die Erde die einzige lebenserhaltende Welt ist, ist das eine sehr einsame Angelegenheit. Nicht nur das, es ist auch eine großartige Verantwortung: Wir sollten es besser nicht vermasseln!

Dennoch sind die Ergebnisse für die Menschheit ermutigend. Zumindest nach dieser ersten Studie scheinen wir offen für die Entdeckung des außerirdischen Lebens zu sein.

Dies könnte sich jedoch ändern, wenn das erste außerirdische Schiff seinen Schatten über Los Angeles wirft.

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