Raumfahrtgeschichte Foto: Ramjet I-40 Triebwerk im Jet Static Lab

Das mysteriöse X-37B-Raumflugzeug der US-Luftwaffe wird diese Woche - wahrscheinlich schon am Dienstag - nach 22 Monaten im Orbit auf einer geheimen Mission zur Erde zurückkehren.

Das robotische X-37B-Raumflugzeug, das auch als Orbital-Testfahrzeug bekannt ist, wird auf der Vandenberg Air Force Base in Kalifornien landen, wo sich die Luftwaffenoffiziere auf ihre Rückkehr vorbereiten. Seit heute (12.10.) Befindet sich das Mini-Shuttle X-37B seit Dezember 2012 im Orbit und hat 671 Tage im Weltall Rekord gemacht.

"Das Team Vandenberg ist bereit, die sichere Landung für das Orbital-Testfahrzeug X-37B zum dritten Mal für diese einzigartige Mission durchzuführen", sagte Oberst Keith Baits, Kommandant des 30. Space Wing, in einer Erklärung am Freitag (10. Oktober). [Siehe Fotos von der X-37B Mission]

Die X-37B-Landung könnte am Dienstag (14. Oktober) stattfinden, laut mehreren Presseberichten, darunter Reuters. Das Raumfahrzeug ist so konstruiert, dass es während der Landung autonom fliegt.

Die Air Force hat zwei X-37B-Raumflugzeuge in ihrer Flotte und fliegt sie seit 2010 in geheimen Missionen. Der genaue Zweck dieser Flüge wurde geheim gehalten. Die Mission im Orbit, genannt Orbital Test Vehicle 3 (OTV-3), startete am 11. Dezember 2012 an Bord einer Atlas 5-Rakete.

Wie der Name schon sagt, ist die OTV-3-Mission der dritte X-37B-Flug, aber sie nutzt dasselbe Raumflugzeug, das im April 2010 auf der ersten Mission des Programms, OTV-1, gestartet wurde. Dieser erste Flug dauerte 225 Tage. Das zweite X-37B-Raumflugzeug startete im März 2011 und kehrte nach 469 Tagen im Orbit im Juni 2012 zur Erde zurück.

Die aktuelle OTV-3 Mission für die X-37B hat die Ausdauer-Meilensteine ‚Äč‚Äčder früheren Missionen im Staub gelassen. Alle X-37B Missionen werden vom Rapid Capabilities Office der US Air Force überwacht. Das 3. Space Experimentation Squadron auf der Schriever Air Force Base in Colorado Springs, Colorado, dient als Missionskontrolle.

X-37B-Raumflugzeuge ähneln Miniaturversionen der Space Shuttle der NASA, nur kleiner, wobei zwei der Fahrzeuge in die Nutzlastbucht eines NASA-Shuttles passen. Jedes X-37B-Raumfahrzeug ist etwa 29 Fuß (8,8 Meter) lang und 9,5 Fuß (2,9 Meter) lang. Sie haben eine Flügelspannweite von ca. 4,6 m und eine kleine Ladebucht von der Größe einer Pickup-Ladefläche.

Boeing Phantom Works Division baute die X-37B Mini-Shuttles. Die Raumsonde kann monatelang im Orbit bleiben, indem sie eine Solaranlage zur Stromerzeugung nutzt.

Bisher sind alle X-37B-Missionen auf der Vandenberg Air Force Base in Kalifornien gelandet, aber das ist nicht immer der Fall.

Boeing arbeitet daran, einen pensionierten NASA-Shuttle-Hangar im Kennedy Space Center in Florida umzubauen, nahe der Cape Canaveral Air Force Station, mit der bisher alle X-37B-Weltraummissionen gestartet wurden. Unterdessen hat die US-Luftwaffe die Möglichkeit untersucht, eine NASA-Landebahn zu verwenden, die zuvor von Raumfähren für zukünftige X-37B-Landungen benutzt wurde.