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Astronomen glauben, dass sie ein seltenes, wenn nicht sogar ein einzigartiges schwarzes Loch in der Nähe des Zentrums der Milchstraße gefunden haben. Das würde zwei der Bestien in diesem Teil der Galaxie ausmachen.

Die Entdeckung verleiht auch der Idee, dass schwarze Löcher in drei Größen kommen, im Wesentlichen klein, mittel und groß, Gewicht.

Sterne schwarze Löcher - die Überreste von eingestürzten Sternen, sind üblich. Sie beherbergen normalerweise so viel Masse wie ein paar Sonnen. Und seit Jahren wissen Wissenschaftler, dass es in vielen Galaxien supermassive Schwarze Löcher gibt; eines mit der Masse von mehr als drei Millionen Sonnen verankert die Milchstraße.

Das neu entdeckte Objekt scheint ein mittleres Schwarzes Loch zu sein, das etwa 1.300 Sonnenmassen packt.

Schwarze Löcher der Zwischenmasse sollten existieren, sagen einige Theoretiker, weil sie die Bausteine ​​der supermassiven Schwarzen Löcher sein sollten. Ein paar sollten in einer respektablen Galaxie verstreut bleiben. Aber Versuche, sie zu entdecken - Daten deuten darauf hin, dass zwei andere in unserer Galaxie existieren - haben sich bislang als ergebnislos erwiesen.

Schwarze Löcher können nicht gesehen werden, weil alles, was in sie fällt, einschließlich Licht, gefangen ist. Aber die schnellen Bewegungen von Gas und Sternen in der Nähe eines ansonsten unsichtbaren Objekts erlauben es den Astronomen, zu berechnen, dass es sich um ein schwarzes Loch handelt, und sogar um seine Masse abzuschätzen.

Wenn das neu entdeckte Objekt, das als GCIRS 13E katalogisiert wird, tatsächlich ein mittelschweres schwarzes Loch ist, ist es wahrscheinlich eine seltene Varietät, vielleicht eine Art, die sich weiter nach außen gebildet hat und zum galaktischen Zentrum gelockt wurde. Es ist jetzt weniger als 1,5 Lichtjahre von den Rändern des bekannten supermassiven Schwarzen Lochs entfernt. Das ist viel näher als unsere Sonne zum nächsten nächsten Stern.

Das vermeintliche Mittelgewicht umkreisen sieben Sterne, von denen jeder in seiner Blütezeit mehr als das 40-fache der Sonnenmasse betrug. Selbst als Leichen enthalten sie fünf bis zehn Sonnenmassen. Das ganze Setup rast mit 280.000 Kilometern pro Sekunde durch das galaktische Zentrum.

Die Theorie besagt, dass sich diese Sterne an ihrem jetzigen Standort nicht gebildet haben könnten, weil die Gravitation des nahegelegenen supermassiven Schwarzen Lochs eine Gaswolke nicht zu einem Stern zusammengezogen hätte, sagt Studienleiter Jean-Pierre Maillard vom Institut für Astrophysik in Paris.

Auf der anderen Seite, sagte Maillard, hätten sich die Sterne nicht zu weit von ihrem gegenwärtigen Standort entfernt haben können. Warum? Weil es keine Zeit gab. Massive Sterne sterben jung. Die sieben in der Studie untersuchten können nicht mehr als 10 Millionen Jahre alt sein, oder sie wären bereits explodiert. Also mussten die sieben Sterne, zusammen mit dem Schwarzen Loch im Mittelgewicht, innerhalb der letzten 10 Millionen Jahre nach innen wandern - ein Eyeblink in der 13 Milliarde Jahre der Lebenszeit der Galaxie.

All dies bedeutet, dass der Cluster wahrscheinlich etwa 60 Lichtjahre außerhalb seiner derzeitigen Umlaufbahn entstanden ist, zeigen die Berechnungen.

Maillard sagte, dass die sieben Sterne die Überreste dessen sind, was wahrscheinlich ein Cluster vieler Sterne war. In einem solchen Kugelsternhaufen, wie die Astronomen es nennen, könnte sich ein mittelschweres schwarzes Loch durch außer Kontrolle geratene Sternkollisionen entwickeln, wie andere Forschungen herausgefunden haben.

"Es könnte einzigartig sein", sagte Maillard über den Kandidaten für das Schwarze Loch. Andere Mittelgewichte könnten in der Galaxie existieren, sagte er, aber wahrscheinlich keine so nahe am Zentrum.

Die Studie stützte sich auf Daten von mehreren Teleskopen, darunter das Gemini-Observatorium in Hawaii und das Europäische Südsternwarte in Chile.

Es gibt andere Hinweise darauf, was da ist. Der Ort des scheinbaren mittleren Schwarzen Lochs fällt mit einer Quelle von Röntgenstrahlen zusammen, die vom Chandra Röntgen-Observatorium registriert wurde. Es ist bekannt, dass schwarze Löcher intensive Röntgenemissionen erzeugen, wenn Gas nach innen wirbelt und überhitzt wird.

Maillard warnt jedoch, dass mehr Beobachtungen benötigt werden, um die Existenz und Identität des Objekts mit Sicherheit festzustellen.

Die Entdeckung, die letzte Woche angekündigt wurde, ist in der Zeitschrift detailliert Astronomie und Astrophysik.

Dieser Artikel ist Teil der wöchentlichen Mystery Monday-Serie von ProfoundSpace.org.