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CAPE CANAVERAL, Florida - Die letzte Landung der Raumfähre Discovery in Florida heute (9. März) vor dem Rückzug der Raumsonde ist nicht das einzige Ende für das Shuttle-Programm der NASA. Die Mission lieferte auch das letzte amerikanische Stück des multinationalen Puzzles, das die Internationale Raumstation ist.

Die Entdeckung wird am NASA Kennedy Space Center um ca. 11:57 Uhr EST (1457 GMT) landen, zwei Tage nach dem Verlassen der Internationalen Raumstation. Während seines 13-tägigen Fluges lieferte er einen humanoiden Roboter namens Robonaut 2 und einen busgroßen Lagerraum an das umkreisende Labor. [Fotos: Endgültige Mission von Shuttle Discovery - STS-133]

"Das Shuttle hat uns in guter Form verlassen", sagte Kenneth Todd, Missions- und Operationsmanager der Raumstation der NASA. "Es war definitiv bittersüß, Discovery zu verlassen. Sie hat nur eine makellose Mission für uns gemacht, um das Programm zu unterstützen, und als sie zurückwich, war klar, dass sie uns das letzte Mal besuchen würde."

Discovery, das meistgesuchte Raumfährschiff der NASA, kehrt zur Erde zurück, um seine letzte Mission STS-133 zu beenden, während die NASA ihr 30 Jahre altes Space-Shuttle-Programm abschließt.

Nur zwei weitere Shuttle-Missionen sind geplant, aber keine wird einen neuen Raum in den USA für die Raumstation liefern, wie es Discovery mit seinem letzten Flug getan hat.

NASAs "komplette" Raumstation

Für seine letzte Mission lieferte Discovery einen Lagerraum für die Station, die von der NASA Permanent Multipurpose Module (PMM) genannt wird. Er ist 21 Fuß (6,4 Meter) lang und 15 Fuß (4,5 Meter) breit und bietet den Bewohnern der Station mehr als 70 Kubikmeter dringend benötigten zusätzlichen Stauraums. [Infografik: Ein neuer Schrank für die Raumstation]

Die Internationale Raumstation ist die größte Struktur, die jemals von Menschen im Weltraum gebaut wurde. Von Ende zu Ende ist seine äußere Struktur so lang wie ein Fußballfeld und es kann leicht mit bloßem Auge vom Boden aus gesehen werden, wenn Sie wissen, wo Sie suchen und gutes Wetter haben.

Der Bau der 100-Milliarden-Dollar-Raumstation läuft seit dem ersten Stück, einem russischen Modul, das 1998 ins Leben gerufen wurde.

Heute ist die Station das Ergebnis der Arbeit von 15 verschiedenen Ländern und fünf Raumfahrtagenturen. Es hat eine Besatzung von sechs Astronauten, die in einem Netzwerk von miteinander verbundenen Räumen leben, was ihnen den gesamten Lebensraum eines Fünf-Schlafzimmer-Hauses (oder eines Boeing 747-Jumbo-Jets) gibt, sagten NASA-Beamte.

Die sechs Astronauten der Discovery nutzten den Roboterarm der Station, um den Raum am 1. März auf der unteren, der Erde zugewandten Seite des Unity-Knotens der Station anzubringen.

Die PMM ist der letzte Beitrag der NASA zur Montage der Raumstation, so dass die Konstruktion auf dem umkreisenden Labor - zumindest auf der amerikanischen Seite - nun abgeschlossen ist. Es wurde ursprünglich von der italienischen Raumfahrtbehörde für die NASA gebaut, um als temporäre Frachtkapsel namens Leonardo für Liefermissionen zu dienen. Da mehr Platz auf der Station benötigt wurde, rüstete die NASA das Frachtmodul für einen dauerhaften Aufenthalt im Weltraum aus.

"Wenn man sich das USOS (US Operating System) genauer ansieht, haben wir im Wesentlichen unsere heutigen Pläne in Bezug auf unsere Pläne vervollständigt", sagte Todd. "Es gibt nichts anderes in unserem Plan, das uns zusätzliches Volumen gibt, an dem wir gerade arbeiten."

Internationale Stücke warten darauf, zu fliegen

Es gibt jedoch einige zusätzliche Komponenten, die bis zum Ende des Space-Shuttle-Programms der NASA im Laufe dieses Jahres der Raumstation hinzugefügt werden. Zum Beispiel soll ein externes Lagerregal zur Station auf der Mission STS-134 der Endeavour fahren, die am 19. April starten soll.

Bei seiner letzten Mission wird Endeavour auch ein Astrophysik-Experiment im Wert von 1,5 Milliarden US-Dollar, das sogenannte Alpha Magnetic Spectrometer, an die Internationale Raumstation tragen.

Der 6.000 Kilogramm schwere kosmische Strahlendetektor, der auf dem Truss der Station installiert werden soll, wird den Kosmos nach Antimaterie-Galaxien und schwer fassbarer dunkler Materie durchsuchen.

Das Shuttle Atlantis soll Ende Juni mit weiteren Vorräten und Ersatzteilen zur Station fliegen.

Anderswo auf der Station wird erwartet, dass ein weiteres russisches Modul von der russischen Raumfahrtbehörde in den nächsten paar Jahren hinzugefügt wird, aber Bau von einem US-Standpunkt ist jetzt 100 Prozent abgeschlossen, sagte Todd.

Die verbleibenden zwei Shuttle-Missionen der NASA sollen auch dazu beitragen, die Station für die kommenden Jahre in Position zu halten, wenn die Agentur nicht mehr die enorme Frachtkapazität ihrer Shuttle-Flotte haben wird.