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Während der Frühling auf dem Mars in vollem Gange ist, nutzt die NASA die immer längeren Tageslichtperioden der Mars-Saison aus, um nach monatelanger Stille erneut zu versuchen, ihren festgefahrenen Rover Spirit wieder zu erwecken.

Der Mars Spirit Rover ruht seit dem 22. März 2010. Missionsleiter des Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Kalifornien, haben die Hoffnung, dass der mutige Rover den harten Winter überwindet und jeden Tag aufwacht.

"Die Menge an Sonnenenergie, die für Spirit zur Verfügung steht, steigt in den nächsten Monaten immer weiter an", sagte John Callas, NASA Mars Rover Project Manager bei JPL. "Solange dies der Fall ist, werden wir alles in unserer Macht stehende tun, um die Chancen zu erhöhen, wieder vom Rover zu hören." [Fragen und Antworten mit Mars Rover Manager John Callas]

Ein schlafender Mars Geist

Das Mars-Rover-Team der NASA hatte erwartet, dass Spirit während der langen Wintersaison des Planeten in einen Winterschlaf-ähnlichen Niedrigleistungsmodus wechseln würde, mit minimaler Aktivität außer dem Laden und Heizen der Batterien und dem Aufrechterhalten der internen Uhr.

Da die meisten Heizungen ausgeschaltet waren, fielen die internen Temperaturen von Spirit auf die kältesten, die der Rover auf dem Mars je erlebt hatte. Diese Belastung könnte Schäden verursacht haben, wie zum Beispiel beeinträchtigte elektrische Verbindungen, die ein Wiedererwachen verhindern würden, oder, wenn Spirit wieder in Betrieb genommen wird, seine Fähigkeiten reduzieren.

Nach Mitte März, wenn die Tage auf dem Mars wieder kürzer werden, werden die Aussichten für die Wiederbelebung von Spirit sinken, sagten NASA-Beamte.

Kommunikationsstrategien werden sich verschieben, basierend auf der Begründung, dass Spirits anhaltende Stille wahrscheinlich auf Faktoren jenseits von geringer Macht beruht. NASA-Beamte sagen, dass sie es als eine echte Möglichkeit ansehen werden, dass der Schaden von der Winterkälte die Mission von Spirit beendete.

Rovers langes Vermächtnis

Spirit landete am 4. Januar 2004 auf dem Mars, um nach Spuren vergangener Wasseraktivitäten zu suchen. Die Mission war ursprünglich für drei Monate ausgelegt, aber Spirit stellte fast sechs Jahre lang einen verlängerten Dienst an.

Nachdem er weit über sein Designleben hinaus gearbeitet hatte, verlor der Rover schließlich seine Antriebsmotoren auf zwei seiner sechs Räder. Es ist seit über einem Jahr im Marssand gefangen, und während die NASA Spirit als stationäre Sonde umgetauft hat, bedeutete die Unbeweglichkeit des Rovers, dass es während seines vierten Marswinter, der im letzten Mai begann, keine günstige Neigung für Sonnenenergie erreichen konnte.

Spirits Zwilling, Opportunity, blieb aktiv und macht sich gerade auf den Weg zu einem riesigen Krater namens Endeavour. Die Gelegenheit landete drei Wochen nach Spirit auf dem Roten Planeten, und beide Rover machten wichtige Entdeckungen über feuchte Umgebungen auf dem alten Mars, die vielleicht günstig für die Unterstützung des mikrobiellen Lebens waren.

Der Frühling auf dem südlichen Mars begann im November 2010, aber schon vorher hörte das Deep Space Network der NASA in Kalifornien, Spanien und Australien täglich auf Spirit. Währenddessen schickte das Rover-Team Befehle, um eine Antwort vom schlafenden Rover zu erhalten.

Die Überwachung wird nun zunehmen, und zusätzliche Hörperioden werden Zeiten beinhalten, in denen Spirit ein Signal vom Mars Reconnaissance Orbiter der NASA als ein Signal von der Erde verwechseln und darauf reagieren könnte. Befehle für einen Piepton von Spirit werden zu zusätzlichen Zeiten gesendet, um einen größeren Zeitraum an jedem Mars-Tag abzudecken, wenn Spirit erwachen könnte.

Die NASA wird auch auf eine größere Bandbreite von Frequenzen hören, um zusätzliche Möglichkeiten von Temperatureffekten auf die Funksysteme des Rovers zu berücksichtigen.

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